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Fleuves et rivières

Un nouveau lien stratégique pour la stratégie maritime du Japon

Semaine thématique des stratégies régionales

Par John Bradford

La stratégie maritime du Japon est fondamentalement axée sur le partenariat avec son allié américain pour garantir que les voies maritimes indo-pacifiques essentielles à sa sécurité sont sûres et sûres. La plupart des activités de ses deux services de sécurité maritime, la Force d'autodéfense maritime japonaise (JMSDF) et la Garde côtière japonaise (JCG), se concentrent sur les mers proches du Japon et visent à dissuader les actions agressives de la République populaire de Chine (RPC), Corée du Nord et Russie tout en permettant une bonne gouvernance de la ZEE japonaise. Le Japon déploie également ses forces le long de ces voies maritimes, comme le golfe d'Aden et le détroit d'Ormuz, où la navigation japonaise est directement menacée. Les activités japonaises visant les voies maritimes relativement plus sûres et plus sûres, mais toujours vulnérables, qui traversent et à proximité de l'Asie du Sud-Est sont tout aussi essentielles à la stratégie. Cela comprend les mers fermées telles que la mer de Chine méridionale, la mer de Java et la baie du Bengale ainsi que les points d'étranglement critiques tels que le détroit de Malacca, Singapour, la Sonde et Lombok.

Une grande partie de cet effort s'appuie sur la force économique du Japon et le Japon a été fortement investi dans le développement des infrastructures et des capacités de sécurité aux côtés des États côtiers de cette région pendant plus de 50 ans. Au cours des 20 dernières années, la Garde côtière japonaise s’est également engagée dans le développement des capacités d’application des lois maritimes des États côtiers. Au cours de la dernière décennie, le ministère japonais de la Défense s'est impliqué. Il a lancé de nouveaux projets de renforcement des capacités avec les marines régionales et la JMSDF mène de plus en plus d'opérations militaires dans les eaux régionales.

Alors que toutes les branches du pouvoir de l’État japonais investissent désormais dans la sécurité maritime de l’Asie du Sud-Est, cette région est en train de devenir un nouveau lien dans la stratégie maritime du Japon. La portée, l’intention stratégique et le développement futur probable des activités de sécurité maritime du Japon en Asie du Sud-Est méritent un examen plus approfondi.

Stratégie maritime du Japon

La stratégie bien établie de sécurité maritime du Japon peut être largement divisée en deux segments géographiques, l’un concernant les eaux nationales du Japon et l’autre les voies maritimes indo-pacifiques. Dans ses mers proches, le Japon est confronté à des pressions sécuritaires importantes du nord, de l'ouest et du sud. Les postures militaires contemporaines agressives, les conflits territoriaux et les problèmes d'héritage de guerre créent des problèmes de sécurité et entravent la coopération entre le Japon et ses voisins, la Russie, la Chine et les Corées.

Dans l'espace maritime, la concurrence avec la RPC est la plus tendue. Les anneaux concentriques des garde-côtes japonais et de la RPC et des forces navales contestent constamment la souveraineté, sondent les réactions et cherchent à affirmer le contrôle des eaux entourant le Senkaku (Diaoyu dans les îles Mandarin).1 Cette situation exige des ressources de flotte importantes tandis que le reste des mers de Chine orientale offre un long front pour les patrouilles et la surveillance. La menace de missiles balistiques de la Corée du Nord et le soutien du Japon à l’application des sanctions du Conseil de sécurité des Nations Unies contre cet État occupent également la flotte. Au-dessus des eaux à l'approche du Japon, la Force japonaise d'autodéfense aérienne (JASDF) brouille régulièrement des chasseurs en réponse aux opérations aériennes de la RPC et de la Russie. Face à cette situation de plus en plus grave, la protection des droits du Japon et l’exécution de ses responsabilités nationales dans la mer et l’espace aérien associés au pays dans le cadre de la CNUDM ont occupé l’essentiel des ressources de sécurité du Japon.

Bien que soumis à des pressions dans les eaux nationales, le gouvernement japonais a compris depuis longtemps que sa sécurité nationale repose également sur la sécurité du transit des marchandises le long des voies maritimes critiques. Mesuré en calories, le Japon dépend des importations pour plus de 60 pour cent de sa nourriture.2 Le Japon dépend également à 99,7%, 97,5% et 99,3% des importations de pétrole brut, de gaz naturel liquéfié (GNL) et de charbon, respectivement. Ensemble, ces trois produits fournissent plus de 85% de l’énergie japonaise. Les sources de GNL sont bien diversifiées, mais 88 pour cent du pétrole brut provient du Moyen-Orient, et l'Australie est le principal fournisseur de charbon.3 Ainsi, la plus grande partie de l’énergie japonaise passe par les voies maritimes de l’Asie du Sud-Est. Cette énergie renforce le statut du Japon en tant que quatrième exportateur mondial de produits. Plus de 700 milliards de dollars de marchandises quittent le Japon, dont environ 99% par bateau.4

La stratégie du Japon pour assurer la sûreté et la sécurité de ses voies maritimes critiques repose sur trois éléments: tirer parti de son alliance avec les États-Unis, déployer des forces dans les zones les plus menacées et renforcer des relations positives avec des partenaires de plus en plus compétents le long des routes maritimes.

Ces dernières années, la stratégie maritime japonaise s’est clairement intégrée aux campagnes nationales visant à concentrer la politique étrangère du Japon dans la bande indo-pacifique qui s’étend le long de ses voies maritimes vers l’Europe et l’Afrique. Peu de temps après l'entrée en fonction du Premier ministre Shinzo Abe en 2006, le ministre des Affaires étrangères Taro Aso a annoncé l'Arc de liberté et de prospérité.5 Cette politique étrangère a complété les priorités existantes du Japon impliquant la gestion des relations avec les voisins immédiats et le renforcement de l'alliance américaine avec un accent supplémentaire sur la promotion de la démocratie et une capacité accrue avec un arc de pays partenaires s'étendant du nord de l'Europe, au Moyen-Orient, au-delà du sous-continent indien, et à travers l'Asie du Sud-Est.6 Notamment, cet arc s'alignait géographiquement avec les principales routes commerciales du Japon moins celles traversant l'océan Pacifique qui étaient déjà sécurisées grâce à l'alliance américaine. Abe est également reconnu comme le premier leader mondial à mettre en évidence le concept géopolitique indo-pacifique lorsqu'il a prononcé un discours en 2007 devant le Parlement indien intitulé «Confluence des deux mers».7 Les deux premiers ministres suivants, tous deux également du Parti libéral démocrate (LDP), ont poursuivi cette hiérarchisation. Lorsque le Parti démocrate du Japon (DPJ) a dirigé le gouvernement de 2009 à 2012, les premiers ministres Hatoyama, Kan et Noda ont utilisé une marque différente mais ont maintenu cette approche de politique étrangère envers les États côtiers d'Asie du Sud et du Sud-Est.8 Immédiatement après son retour au pouvoir en 2012, Abe a publié un essai intitulé «Asia’s Democratic Security Diamond». Cet essai a débuté avec:

«La paix, la stabilité et la liberté de navigation dans l'océan Pacifique sont inséparables de la paix, de la stabilité et de la liberté de navigation dans l'océan Indien. Le Japon, en tant que l'une des plus anciennes démocraties maritimes d'Asie, devrait jouer un rôle plus important – aux côtés de l'Australie, de l'Inde et des États-Unis – dans la préservation du bien commun dans les deux régions. "9

JS Izumo, premier flattop de la Force maritime japonaise d'autodéfense, visite le port de Cam Ranh au Vietnam en juin 2019 (JMSDF)

L'Asie du Sud-Est était clairement au cœur du diamant et c'est désormais le lien central de la vision indo-pacifique libre et ouverte annoncée en 2016.dix

Forces maritimes japonaises: opérations à proximité et à l’étranger

Japon en 1945 Constitution déclare que «les forces navales et aériennes, ainsi que tout autre potentiel de guerre, ne seront jamais maintenus». Les vétérans de la marine impériale japonaise ont été réembauchés par la Maritime Safety Agency (MSA), un organisme civil d'application de la loi créé en 1948 et chargé également de nettoyer les quelque 100000 mines marines posées autour du Japon pendant la Seconde Guerre mondiale. Au fur et à mesure que la guerre froide progressait, les États-Unis ont forgé une alliance avec le Japon et encouragé le développement des forces de défense japonaises. En 1952, le premier traité de sécurité américano-japonais a été ratifié et les forces de la garde maritime, équipées d'anciennes frégates et péniches de débarquement américaines, ont été créées dans le cadre de la MSA. En 1954, ce corps a été détaché du MSA, redésigné comme la composante maritime de la nouvelle Self Defense Force (SDF), et ses unités ont été discrètement envoyées pour soutenir les opérations de contre-mesures contre les mines autour de la péninsule coréenne. En 1960, l'actuel traité de sécurité américano-japonais est entré en vigueur, obligeant les forces américaines basées au Japon à assurer la défense du Japon et la sécurité de la région. Au fur et à mesure que la guerre froide progressait, la JMSDF devint plus capable et commença à travailler main dans la main avec la marine américaine (USN) pour contenir les unités soviétiques opérant à partir des ports du Pacifique. Après la guerre froide, la capacité JMSDF a continué de croître et les États-Unis ont encouragé le Japon à élargir la portée géographique des opérations JMSDF. La MSA est restée une force civile chargée de l'application de la loi et du maintien de la sécurité des eaux japonaises, et son nom a été officiellement révisé en anglais pour Japan Coast Guard (JCG) en avril 2000.

Dans les années qui ont suivi la guerre froide, la JMSDF a été envoyée sur une série de missions pour renforcer la sécurité autour du terminus ouest de ses voies maritimes indo-pacifiques. Ces expéditions ont toutes été effectuées en coordination avec les États-Unis et toutes sauf une ont répondu aux menaces immédiates pesant sur les navires japonais. La première opération JMSDF au-delà de l'Asie du Nord-Est a été le déploiement en 1991 de navires pour soutenir le déminage de la mer d'Oman au lendemain de la Première Guerre du Golfe. 10 ans plus tard, il a envoyé une force pour fournir un soutien logistique à l'invasion de l'Afghanistan par les États-Unis. En 2009, le nouveau gouvernement DPJ a mis fin à la mission de soutien en Afghanistan, mais a établi une nouvelle mission anti-piraterie dans le golfe d'Aden, poursuivant ainsi la présence persistante des forces maritimes japonaises dans l'océan Indien occidental. Au départ, les unités JMSDF et leurs extensions JCG ont fourni des escortes anti-piraterie et mené une surveillance maritime sans faire partie d'aucune coalition, mais elles ont coordonné étroitement avec les États-Unis et ont finalement rejoint le CTF 151. En 2015 et 2020, le Japon commandait la CTF 151. En 2020, le Japon a dépêché une force maritime supplémentaire pour recueillir des renseignements et protéger ses navires à l'approche du détroit d'Ormuz. Le gouvernement japonais a clairement indiqué que ces forces ne faisaient pas partie de l'opération américaine Sentinel pour protéger les navires contre les provocations iraniennes. Cependant, il convient de noter que l'envoi a été effectué après une demande des États-Unis et peut donc représenter un compromis au sein de l'alliance. On peut supposer en toute sécurité que les opérations, y compris les vols P-3 en provenance d'une piste de Djibouti que le Japon partage avec les forces américaines, sont coordonnées avec les États-Unis 5e Flotte d'une manière qui rappelle celle des premiers déploiements anti-piratage en 2009.

Activités civiles japonaises pour renforcer la sûreté et la sécurité maritimes en Asie du Sud-Est

Les voies maritimes entre les eaux nationales du Japon et l'espace maritime dangereux autour du Moyen-Orient s'étendent sur plus de 5 000 milles marins. Pour la plupart, ces voies maritimes passent par des États côtiers capables d'assurer la gouvernance nécessaire pour assurer une sécurité suffisante pour la libre circulation des échanges. Cependant, les États côtiers varient considérablement en termes de capacité maritime, les voies maritimes sont loin d'être exemptes de dangers et les chefs d'entreprise et les gouvernements japonais s'inquiètent de la possibilité que des événements perturbateurs puissent rapidement créer une crise. Les dangers qui préoccupent le Japon incluent les défis de navigation associés aux points d'étranglement à trafic dense, les défis environnementaux tels que les conditions météorologiques extrêmes et les déversements de pétrole, la piraterie, le terrorisme et les risques de guerre. Au cours des cinq dernières décennies, le Japon s'est de plus en plus impliqué dans la résolution de ces défis en soutenant les projets de renforcement des capacités des États côtiers en tant qu'élément central de sa stratégie de sécurité maritime.

Le Japon a commencé ces efforts à la fin des années 1960 avec un accent initial sur l'aide aux efforts des États côtiers pour améliorer la sécurité de la navigation dans les voies navigables de l'Asie du Sud-Est. Le jalon clé marquant le début de ces activités a été la fondation du Conseil du détroit de Malacca (MSC) en 1969. Cette organisation basée à Tokyo a coordonné les efforts de la Nippon Foundation à financement privé avec ceux de l'Agence japonaise de coopération internationale (JICA), Japon Ministère des transports et JCG. Les projets comprenaient l'installation et l'entretien d'aides à la navigation, l'enlèvement des épaves, la fourniture de navires d'écrémage, le don d'une bouée à la Malaisie et les travaux de dragage.11

Dans les années 1970, les fondations et les agences gouvernementales japonaises ont étendu leurs activités de renforcement des capacités pour inclure les voies navigables et les États côtiers au-delà du détroit de Malacca et de Singapour. Ces projets cadraient parfaitement avec les autres activités d’aide au développement outre-mer (APD) du Japon en Asie du Sud-Est, qui visaient également à renforcer les capacités qui renforcent la confiance de la région dans le Japon et à développer des relations qui contribueraient à la réussite économique du Japon. Quand, en 1975, l'échouement du pétrolier japonais Showa Maru a créé une énorme marée noire dans le détroit de Singapour, le Japon a rapidement reconnu le potentiel de catastrophes environnementales d'interrompre le commerce et a ajouté la protection de l'environnement à son portefeuille de renforcement des capacités.12 En vertu de la doctrine Fukuda de 1977, cette APD a été découplée des objectifs politiques et le Japon s'est engagé à ne pas assumer un rôle militaire en Asie du Sud-Est. Quand, en 1981, le Premier ministre Zenko Suzuki a répondu aux demandes américaines demandant au Japon d'assumer un fardeau plus lourd au sein de l'alliance en annonçant que la JMSDF commencerait à défendre les voies maritimes jusqu'à 1000 miles nautiques du Japon, ce n'était pas un hasard si la distance n'atteignait que le Bashi. Manche et non dans la mer de Chine méridionale. En effet, le Japon restait très préoccupé par les souvenirs de guerre et les sensibilités de l'Asie du Sud-Est.13

Au début et au milieu des années 90, le Japon a profité de l’amélioration de sa position dans la région pour prendre les premières mesures nécessaires pour s’impliquer dans la sécurité maritime de l’Asie du Sud-Est. Par exemple, une filiale de la Nippon Foundation a fourni la majeure partie des fonds de démarrage pour le Centre de rapport sur la piraterie du Bureau maritime international établi à Kuala Lumpur en 1992, et l'industrie maritime japonaise a couvert une part importante de ses coûts de fonctionnement.14 Au cours des années 1990, la JMSDF a également mené des missions de leadership sous les auspices du Symposium naval du Pacifique occidental et a tenu ses premiers entretiens d'état-major de marine à marine avec des partenaires d'Asie du Sud-Est en 1997.15

L’augmentation des taux de piraterie au niveau régional à la suite de la crise monétaire asiatique de 1997 a catalysé une expansion des efforts de renforcement des capacités du Japon pour inclure l’application des lois maritimes.16 Le Premier ministre Keizo Obuchi a lancé cette expansion lors du sommet ASEAN +3 de décembre 1999 lorsqu'il a sollicité des actions de coopération internationale contre la piraterie en proposant la création d'un «corps de garde côtière» régional, le renforcement du soutien de l'État aux compagnies maritimes et l'amélioration de la coordination régionale .17 Bientôt, le Japon offrit du matériel et de la formation, et demanda des patrouilles conjointes.18 Après qu’une série de délégations japonaises d’établissement des faits se soient rendues dans la région et que Tokyo ait accueilli plusieurs grandes conférences, les ambitions du Japon ont été revues à la baisse, mais l’implication accrue dans les forces de l’ordre maritime en Asie du Sud-Est est néanmoins venue rapidement. En 2000, le JCG a commencé à créer des postes permanents à l'étranger pour les officiers chargés de soutenir les garde-côtes régionaux (à commencer par les gardes-côtes philippins naissants), et en 2001, le JCG a commencé à exercer avec les garde-côtes régionaux (à commencer par les Philippines et la Thaïlande). En 2006, les efforts diplomatiques japonais ont abouti à la création de l'Accord de coopération régionale sur la lutte contre la piraterie et les vols à main armée contre les navires en Asie (ReCAAP).19

Un aspect notable de l’appui du Japon à la sécurité maritime de l’Asie du Sud-Est a été le transfert des bateaux de patrouille aux services de police maritimes régionaux. Ces transferts comprennent des navires de pêche convertis d'occasion, des patrouilleurs japonais à la retraite et de nouveaux navires de construction. Ils ont été fournis par des fondations privées japonaises, grâce à des prêts financés par le gouvernement et à titre d'assistance directe. Les transferts vers l'Indonésie et les Philippines effectués au milieu des années 2000 en sont un des premiers exemples. Étant donné que ces navires étaient blindés, les transferts étaient régis par les trois principes japonais sur les exportations d’armes et les partenaires de réception ne pouvaient les utiliser que pour des opérations de maintien de l’ordre, y compris la lutte contre le piratage et la lutte contre le terrorisme.20 Les mesures d'assouplissement des trois principaux en 2011 et 2014 ont rationalisé le processus politique et, ces dernières années, le Japon a élargi ses programmes pour fournir des navires de patrouille. À ce jour, les gardes-côtes et les forces de l'ordre maritime au Cambodge, en Indonésie, en Malaisie, à Pulau, aux Philippines, au Sri Lanka et au Vietnam ont reçu des patrouilleurs en provenance du Japon.

Opérations de la Force d'autodéfense japonaise en Asie du Sud-Est

Les armes civiles de l’appareil de politique étrangère du Japon investissent dans le renforcement de la sûreté et de la sécurité des voies maritimes de l’Asie du Sud-Est depuis plus de 50 ans. En revanche, le JMSDF était essentiellement absent en Asie du Sud-Est jusqu'à il y a un peu plus de dix ans. Cela ne veut pas dire qu'il manquait complètement. Sa croisière de formation annuelle a invariablement fait des visites de bonne volonté dans les ports de la région, les navires et les aéronefs se sont arrêtés pour profiter de la liberté et établir des relations pendant le trajet et le retour de missions dans l'océan Indien occidental, il a été impliqué dans les activités du Symposium naval du Pacifique occidental (WPNS) et il a fourni un soutien en matière de transport aux opérations de maintien de la paix au Cambodge et au Timor-Leste.21 Cependant, ces activités étaient irrégulières, généralement de petite envergure, et n'impliquaient pas de renforcer les capacités ni du JMSDF ni de leurs partenaires. Au cours des 10 dernières années environ, période que le chercheur Andrew Oros marque comme correspondant à une «renaissance de la sécurité» japonaise lorsqu'un large consensus politique s'est développé en faveur de l'expansion de la participation directe du Japon dans les affaires de sécurité internationale, la JMSDF a commencé à déployer des forces spécifiquement pour influencer la situation sécuritaire dans les eaux de l’Asie du Sud-Est.22

SASEBO, Japon (31 juillet 2020) – Le commandant, les activités de la flotte Le capitaine Sasebo Brad Stallings et le commandant adjoint de la 7e flotte de la Force amphibie Le capitaine Marvin Thompson rencontrent le capitaine Tetsuro Sato, directeur des opérations de la Force d'autodéfense maritime japonaise du district de Sasebo et plans à bord du CFAS le 31 juillet 2020 (photo de l'US Navy par le matelot Jasmine Ikusebiala, spécialiste de la communication de masse)

Les premiers déploiements de navires JMSDF visant spécifiquement à influer sur la situation de la sécurité maritime en Asie du Sud-Est étaient conformes aux efforts et aux cadres multilatéraux. En décembre 2004, les navires et avions des FDS faisaient partie des forces internationales qui ont répondu au tsunami dans l'océan Indien.23 En 2005, la JMSDF a participé à l'exercice inaugural du WPNS en mer qui a été accueilli par la marine de la République de Singapour, et les officiers de la Force d'autodéfense au sol du Japon (JGSDF) ont participé à l'atelier de secours au tsunami et à des parties d'exercice de haut niveau du personnel de la Exercice américano-thaïlandais Cobra Gold.24 Depuis lors, les exercices maritimes parrainés par des organisations multilatérales telles que WPNS, ARF et ADMM + sont devenus plus fréquents et la JMSDF a régulièrement participé, envoyant souvent les plus gros contingents.25 Bien qu'importants du point de vue de la diplomatie de la défense, ces exercices maritimes multinationaux étaient souvent assez simples et visaient davantage à instaurer la confiance qu'à renforcer la capacité opérationnelle. Beaucoup se sont concentrés sur la réponse aux catastrophes plutôt que sur des problèmes de sécurité plus traditionnels.26

Les lignes directrices du programme de défense nationale du Japon (NDPG) de 2010 ont été le premier document politique japonais majeur à déclarer que les FDS commenceraient à mener des missions de renforcement des capacités avec des armées étrangères. La première opération de cette nouvelle politique a été le déploiement en 2010 d'un navire JMSDF pour mener des activités de renforcement des capacités au Vietnam et au Cambodge dans le cadre de la campagne du Partenariat américain pour le Pacifique. Depuis lors, les navires de la JMSDF ont participé chaque année au Partenariat du Pacifique, manquant seulement 2011 lorsqu'ils étaient occupés à soutenir les opérations nationales d'intervention en cas de catastrophe à la suite du tsunami et du tremblement de terre. En 2012, le Japon a exécuté sa première activité bilatérale de renforcement des capacités en Asie du Sud-Est, un séminaire de médecine sous-marine organisé avec la marine vietnamienne. Le deuxième événement bilatéral était un séminaire axé sur l'océanographie en février 2013, organisé au Centre des opérations maritimes de la marine indonésienne à Jakarta. Depuis lors, le Japon a mené des activités bilatérales similaires de renforcement des capacités avec huit autres pays partenaires. Sur ces 10 partenaires, tous sauf la Mongolie sont des États côtiers de la mer de Chine méridionale ou du golfe du Bengale.27 En décembre 2013, la toute première stratégie de sécurité nationale du Japon a expliqué l'intention stratégique derrière ces activités: «Le Japon fournira une assistance à ces États côtiers aux côtés des voies de communication maritimes et à d'autres États pour renforcer leurs capacités d'application de la loi maritime et renforcer la coopération avec les partenaires sur les voies maritimes qui partagent des intérêts stratégiques avec le Japon. »28 En novembre 2016, le ministre japonais de la Défense, Tomomi Inada, a présenté la Vision de Vientiane lors de la deuxième réunion informelle des ministres de la Défense ASEAN-Japon. Conçu comme une déclaration de politique de défense majeure, la Vision de Vientiane a souligné la priorité du Japon en matière de coopération en matière de défense avec les États de l’ANASE comme étant centrée sur les principes du droit international, en particulier dans le domaine de l’espace maritime et aérien; promouvoir la sécurité maritime grâce au renforcement des capacités de renseignement, de surveillance et de reconnaissance (ISR) et de recherche et sauvetage (SAR), et à la croissance des capacités dans d'autres domaines de la sécurité.29

Au cours de la dernière décennie, la JMSDF a également étendu ses opérations navales dans la mer de Chine méridionale. Contrairement aux exercices multilatéraux et aux activités de renforcement des capacités mentionnés précédemment, ces activités semblent être davantage axées sur le développement d'options JMSDF pour mener des opérations navales haut de gamme autour de cette étendue d'eau. En ce sens, les activités vont clairement bien au-delà de la militarisation et des limites géographiques décrites il y a quatre décennies dans les doctrines Fukuda et Suzuki. Étant donné que le gouvernement japonais ne publie pas l'emplacement de ses navires et sous-marins, on ne sait pas exactement quand ces déploiements ont commencé. L'une des premières activités signalées par le gouvernement japonais a été un exercice trilatéral JMSDF-USN-Royal Australian Navy (RAN) de juin 2011 dans la mer de Chine méridionale. Depuis lors, les rapports d'exercices JMSDF avec d'autres marines extra-régionales dans la mer de Chine méridionale sont devenus de plus en plus fréquents. Cependant, la présence opérationnelle de JMSDF en mer de Chine méridionale peut remonter encore plus loin. Après que le gouvernement japonais a rapporté un exercice ASW unilatéral en septembre 2018 dans la mer de Chine méridionale, le Premier ministre Abe a expliqué: «Le Japon effectue des exercices sous-marins dans la mer de Chine méridionale depuis 15 ans (sic). Nous l'avons fait l'année dernière et l'année précédente. »30 L'accent apparent mis sur l'ASW peut refléter les craintes que les sous-marins de la RPC puissent interdire la navigation japonaise. Certains analystes, y compris certains amiraux à la retraite de la JMSDF, soutiennent que la JMSDF se prépare également à être en mesure de contrer un potentiel bastion sous-marin de missiles balistiques de la RPC dans ces eaux.31 L’une ou l’autre de ces préoccupations aiderait à expliquer l’accent mis par la JMSDF sur ses partenariats avec les Philippines et le Vietnam, les nations qui chevauchent la partie nord de la mer de Chine méridionale et flanquent l’importante base sous-marine de la RPC sur l’île de Hainan.

La relation de la JMSDF avec la marine philippine est la plus développée de ses partenariats en Asie du Sud-Est. Des officiers des FDS ont commencé à observer l'exercice annuel Balikatan américano-philippin en 2012 et la participation a augmenté de telle sorte que la délégation «d'observation» de 2018 comprenait deux destroyers et un sous-marin. Les Philippines ont également accueilli un JMSDF P-3 pour un échange de patrouille maritime qui a eu lieu simultanément avec l'exercice US-Philippines CARAT 2015. Les P-3 japonais ont depuis visité pour plusieurs autres événements de coopération, et en mai 2018, le JMSDF a déployé un P- 1 aux Philippines pour un événement de formation. Notamment, avant cette mission, les P-1 n'avaient été déployés à l'étranger que pour des spectacles aériens et pour une brève mission de lutte contre la piraterie au départ de Djibouti. En 2016, le sous-marin d'entraînement japonais Oyashio visité Subic Bay aux côtés de deux destroyers JMSDF et les équipages ont pris part à des activités de renforcement de la confiance avec leurs homologues philippins. Il s'agissait de la première escale portuaire de sous-marins JMSDF aux Philippines en 15 ans, mais depuis cet événement, les sous-marins JMSDF visitent fréquemment Subic Bay.32

En octobre 2018, la brigade amphibie de déploiement rapide (ARDB) naissante de la JGSDF a débarqué des véhicules d'assaut amphibies d'un navire de l'USN sur les côtes philippines lors de l'exercice Kamandag aux États-Unis et aux Philippines.. Il s’agissait du premier déploiement outre-mer de l’ARDB, une unité créée, au moins en partie, pour mener des opérations défensives contre une éventuelle agression d’États étrangers autour des îles périphériques du Japon. C'était également le premier déploiement de véhicules blindés japonais en Asie du Sud-Est depuis la Seconde Guerre mondiale. Bien que les porte-parole japonais aient souligné que la formation était axée sur la réponse aux catastrophes, d'autres éléments de l'exercice militaire conjoint américano-philippin suggèrent qu'il a été structuré de manière à avoir également des applications militaires.33

Les Philippines sont également le premier et, jusqu'à présent, le seul pays à acquérir du matériel de défense japonais. Les réformes politiques de 2014 ont permis à Tokyo d'approuver les exportations de défense vers les armées partenaires, et en 2017, deux avions d'entraînement JMSDF TC-90 d'occasion ont été livrés directement des FDS aux Forces armées des Philippines (AFP) où ils ont été renommés C-90 pour le travail. comme avion de patrouille maritime. Trois TC-90 supplémentaires ont été transférés en 2018. Bien qu'offrant une augmentation significative de la capacité des Philippines à développer la connaissance du domaine maritime, cette nouvelle capacité offre une valeur militaire limitée. Les C-90 sont incapables de porter des armes et n'intègrent pas le type de système électronique de collecte et de partage d'informations requis pour une surveillance militaire efficace et des missions de ciblage. Selon certaines informations, le Japon souhaiterait transférer un avion P-3C, un avion axé sur l'ASW capable de transporter un large éventail d'armes et de systèmes électroniques, à des partenaires d'Asie du Sud-Est, mais des contacts dans ces pays ont expliqué à l'auteur que leur préférence pour des coûts de cycle de vie inférieurs entraîneraient probablement l'acquisition d'options européennes nouvellement construites.34

En août 2020, la société japonaise Mitsubishi Electric Corporation a conclu un contrat avec le ministère de la Défense nationale des Philippines pour soutenir quatre radars de défense aérienne. Pour les Philippines, les trois radars fixes FPS-3 et un radar mobile TPS-P14 lui fourniront une nouvelle capacité considérable de détection et de suivi des missiles et des aéronefs. Pour le Japon, ce transfert innove en ce qu'il s'agit du premier transfert d'équipements de défense de fabrication japonaise nouvellement construits vers n'importe quel pays depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale. Contrairement aux transferts passés de patrouilleurs et d'aéronefs non armés, il s'agit du premier transfert d'équipement japonais qui permettra des contributions beaucoup plus importantes à la création des chaînes de destruction nécessaires pour contrer les menaces militaires graves.35

Patrouilleur JMSDF P-1 (Photo via le ministère japonais de la Défense)

Le Japon a également accordé la priorité au développement de ses relations de défense avec le Vietnam. La première activité de renforcement des capacités JMSDF du Japon dans la région a été l’envoi de JS en 2010 mentionné précédemment Kunisaki à Qui Nhon, Vietnam sous l'égide du Partenariat du Pacifique. Bien que centrée sur les activités de traitement médical et les échanges culturels, la visite comprenait l'utilisation de véhicules amphibies atterrissant sur une plage vietnamienne.36 L'année suivante, le Vietnam a accueilli les premières activités de renforcement des capacités du SDF en Asie du Sud-Est qui n'ont pas été facilitées dans le cadre d'un événement américain ou multilatéral. Depuis lors, la relation n'a cessé de se développer, bien qu'elle n'ait pas encore atteint un niveau tel qu'elle inclue des exercices ou opérations de défense bilatéraux. En avril 2016, deux destroyers japonais ont effectué la première escale du pays après la guerre dans la baie de Cam Ranh. En 2018, JS Kuroshio est devenu le premier sous-marin JMSDF à visiter le Vietnam. Les interactions à terre comprenaient des appels de courtoisie et des échanges culturels.37 En 2019, JS Izumo (le porte-hélicoptère devrait maintenant être réaménagé pour transporter des chasseurs F-35B) et une escorte a visité la baie de Cam Ranh et a mené des exercices de bonne volonté avec une corvette de la marine vietnamienne.38 Cette décennie d'engagements crée clairement un partenariat précieux. En avril 2020, le Vietnam a accepté de fournir des services de ravitaillement à un JMSDF P-3 rentrant chez lui après un déploiement à Djibouti lorsque d'autres pays ont refusé en raison de leurs précautions contre le COVID-19. L'avion a alors développé des problèmes mécaniques empêchant son départ. Le Vietnam a accueilli l'équipage pendant près de deux mois et a facilité les arrangements spéciaux ou l'entrée de techniciens et de pièces au plus fort de la pandémie.39

Déploiements annuels de grands porte-hélicoptères tels que Izumo pour un déploiement de plusieurs mois en Asie du Sud-Est et dans l'océan Indien, fournir une excellente synthèse de la nature variée des nouvelles activités de JMSDF dans la région. En 2016, lors du premier de ces déploiements, JS Ise était le plus gros navire de l'exercice multinational Komodo organisé par l'Indonésie. Ise puis a transité vers la mer de Chine méridionale avec un groupe d'aspirants des marines du WPNS à bord pour s'entraîner tout en effectuant un exercice de passage trilatéral avec des navires RAN et USN.40 Après une visite de bonne volonté à Manille, Ise était alors le plus gros navire impliqué dans l'exercice de formation sur le terrain ADMM + sécurité maritime / contre-terrorisme de mai 2016, qui a débuté au Brunei et s'est terminé à Singapour. L'année suivante, le plus grand navire de la flotte JMSDF, JS Izumo, a effectué un déploiement similaire en Asie du Sud-Est qui comprenait un programme de formation à la sécurité maritime pour les officiers des marines de l'ASEAN pendant que les navires se trouvaient dans la mer de Chine méridionale; accueil du président philippin Rodrigo Duterte lors d'une visite au port de Manille; appeler au Sri Lank; et complété deux jours d'exercices avec des navires d'Australie, du Canada et des États-Unis qui comprenaient des échanges entre ponts et des événements de tir réel.41 Déploiements similaires en 2018 (JS Kaga) et 2019 (JS Izumo) combinaient de la même manière des opérations unilatérales en mer de Chine méridionale, des exercices avec les États-Unis et d'autres marines extrarégionales, un soutien aux programmes multilatéraux de sécurité maritime et l'établissement de relations bilatérales avec des partenaires régionaux.42

Conclusion: trajectoires futures de la participation du Japon à la sécurité maritime en Asie du Sud-Est

La nature mixte des déploiements de vaisseaux capitaux JMSDF dans les eaux de l'Asie du Sud-Est reflète ses objectifs maritimes multiformes dans la région. Le Japon étend ses décennies d'initiatives de renforcement des capacités dans la région pour inclure des dimensions militaires. Ces activités visent à créer des relations renforcées avec des États côtiers de plus en plus capables le long des voies maritimes indo-pacifiques du Japon. Ces activités navales sont à certains égards une simple progression de la politique de longue date du Japon visant à soutenir le développement de la capacité maritime. Cependant, cette expansion reflète un relâchement des contraintes de politique intérieure du Japon et le confort accru des partenaires de l’Asie du Sud-Est avec l’accueil des forces japonaises. The PRC’s increasing capabilities and assertive maritime behavior have hastened this trajectory given Japan’s heavy reliance on South China Sea sea lanes and Japan’s concerns that China’s campaign to assert sovereignty in the South China Sea is strongly linked to its campaign against Japan in the East China Sea.

Japan’s overarching strategic goal to promote the sustained safety and security of the critical Southeast Asian sea lanes has remained essentially unchanged for more than 50 years. However, Japan has incrementally expanded the range of regional security challenges that it directly addresses and agencies that it mobilizes to assist in this effort. For the last decade or so, these agencies have included the Ministry of Defense and the JMSDF. The JMSDF now regularly deploys to the South China Sea and has a record of conducting high-end warfare exercises with the U.S. and other extra-regional navies in that contested body of water. It makes major contributions to multilateral exercises in the region and has been conducting bilateral capacity-building activities with regional navies. The activities should be expected to continue to expand with the primary limiting factors being the availability of ships and other fleet resources.

To date, the bilateral engagements in Southeast Asia have been almost entirely restrained to goodwill activities, and modest projects focused on building regional partners’ constabulary capacities. However, we can expect to see Japan become more involved in assisting regional states with the military defense capabilities. The deal to send newly built and modern air defense radars to the Philippines sets an important precedent in this regard. Continued PRC maritime aggression will be an important driver, but Japan will remain concerned by other maritime threats and increasingly seek to diversify it defense relations away from reliance on the U.S.

Although Prime Minister Abe has been an important figure driving Japan’s defense engagement in Southeast Asia, his departure is unlikely to cause major adjustments to this trajectory. The domestic policymaking constraints that previously inhibited these sort of defense activities have been dismantled and there is a broad political consensus advocating for more Japanese direct involvement in regional security affairs. Most of the LDP candidates to succeed Abe as Prime Minister played a direct role in developing and implementing these policies. Others, such as former Defense Minister Shigeru Ishiba, hold similar views. Even the opposition DPJ seems comfortable with expanding SDF operations in Southeast Asia. This is not an area where they have resisted, it was on their watch that ships were first sent to Southeast Asia under the Pacific Partnership.

The developments are proceeding in general alignment with a Japanese effort to foster stronger multilateral security networks and new bilateral partnerships in the face of a shift in relative power and influence that is unfavorable to its ally, the United States. With the Ministry of Defense and SDF joining the other Japanese agencies as direct participants in Southeast Asian maritime security, Southeast Asia has clearly become a new nexus in Japan’s maritime strategy. It is important for Southeast Asian states to realize that as Japan’s self-restraint relaxes, they will face bigger decisions regarding the nature and scope of the defense relations they desire with Japan.

John Bradford is a Senior Fellow in the Maritime Security Programme at the S Rajaratnam School of International Studies and the Executive Director of the Yokosuka Council on Asia Pacific Studies. Prior to entering the research sector, he spent 23 years as a U.S. Navy Surface Warfare Officer focused on Indo-Pacific maritime dynamics.

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Featured Image: Japanese: Maritime Self-Defense Force escort ship Atago (DDG-177) front port side. April 13, 2019 at Maizuru base (Wikimedia Commons)

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