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Un jeu de requin et de rayon: les rayons agissent différemment lorsque les requins sont autour

Sherman, C. S., Heupel, M. R., Moore, S. K., Chin, A., et Simpfendorfer, C. A. (2020). Lorsque les requins sont absents, les rayons joueront: les effets de l'élimination des prédateurs supérieurs dans les écosystèmes des récifs coralliens. Série de progrès sur l'écologie marine, 641, 145-157.

Je me souviendrai toujours de la première fois que j'ai touché une petite raie pastenague à l'aquarium de la Nouvelle-Angleterre: douce, légèrement bosselée et visqueuse – comme la vaseline.

Taeniura lymma, ou une raie caudale à points bleus à Dayang, en Malaisie. Photo prise par Jens Peterson.

Enfant, je me méfiais toujours des raies pastenagues et de leurs barbes menaçantes. Le vrai animal s'est avéré beaucoup moins terrifiant. Après quelques minutes à regarder les animaux voler sans couture dans l'eau, se levant doucement pour me cogner la main avec leur nez, j'étais tellement enchanté que je m'en fichais même quand j'appris que les rayons sont doux à cause d'une couche de mucus sur leur peau.

Bien que je me sente maintenant plus sûr des raies pastenagues, le rôle des raies pastenagues dans un monde en évolution est moins certain. Les requins, l'un des principaux prédateurs des raies pastenagues, ont refusé de pêcher agressivement. Nous ne savons toujours pas vraiment ce que la perte de requins signifierait pour les raies pastenagues ou pour les récifs coralliens où ils vivent tous les deux. Les scientifiques de l'Université James Cook et de l'Institut australien des sciences marines veulent le savoir.

Fait amusant – vous êtes ce que vous mangez

Les raies pastenagues et les requins font partie d'un groupe appelé élasmobranches, des poissons dont les squelettes sont faits de cartilage – pas d'os. Leur corps entier est composé du même matériau souple que vous pouvez sentir dans vos oreilles et au bout de votre nez. Étant donné que les grands requins mangent des espèces de rayons plus petites, ils sont littéralement ce qu'ils mangent.

Prendre l'appât

Pour voir comment les raies pastenagues répondent au nombre de requins à proximité, les chercheurs ont utilisé des systèmes vidéo sous-marins appâtés à distance (appelés BRUVS) sur 12 sites différents, couvrant 19 récifs et 6 pays différents d'Asie du Sud-Est et du Pacifique occidental. Chaque BRUVS a été laissé de côté pendant au moins une heure. Puisqu'un BRUVS est appâté, ils ont utilisé de petits poissons comme des pilchards et du maquereau visqueux pour attirer les raies pastenagues vers l'appareil photo.

Bien qu'il existe des centaines de types de raies pastenagues, la Dre Samantha Sherman et ses collègues ont décidé de se concentrer sur deux genres, Neotrygon (ou masques à points bleus) et Taeniura (rayons fantail). Ces rayons sont petits, servent généralement de proie à divers prédateurs et sont assez abondants dans les sites d'étude des chercheurs. Les chercheurs ont également enregistré toutes les espèces de prédateurs qu'ils ont vues dans les images.

Un système vidéo sous-marin à distance appâté stéréo en essai au récif de Rheeder, Tritsikamma MPA, comme ce qui aurait été utilisé dans cette étude. Photo prise par Peter Southwood.

De plus, ils ont classé les rayons comme «transitoires», ce qui signifie juste de passage, ou «résidents», ou ceux qui se sont rapprochés du BRUVS et ont serpenté un peu dans le cadre. Ils ont également noté si les rayons se sont arrêtés pour manger l'appât.

Rayons effrayants

Les scientifiques ont découvert que trois types de requins différents représentaient 85% de tous les prédateurs qu'ils avaient repérés: le récif gris, le récif à pointe noire et les requins à récif à pointe blanche. Ils ont également constaté que plus il y avait de requins dans une zone, moins ils avaient tendance à voir de rayons. Cependant, le nombre de raies fantail avait tendance à baisser plus rapidement, plus il y avait de requins par rapport aux maskrayas à points bleus. Soit les raies fantail avaient plus peur des requins, et se cachaient donc plus, soit moins d'entre elles ont survécu en présence de requins que les masques à points bleus. Le nombre de rayons a également été influencé par la profondeur des sites, avec des zones plus profondes ayant moins de rayons, et la complexité structurelle du site, avec plus de rayons repérés dans des sites plus plats.

Les rayons ont également répondu au nombre de prédateurs dans une zone. Dans l'ensemble, environ la moitié des rayons enregistrés ont été classés comme «résidents». Cependant, plus il y avait de prédateurs, moins les rayons résidents passaient de temps à vérifier l'appât et moins les rayons prenaient réellement l'appât.

Qu'est-ce que cela signifie

En bref, quand il y avait plus de prédateurs, les chercheurs ont vu moins de rayons, et ces rayons ont passé moins de temps à l'extérieur. Bien que cela puisse sembler assez simple, ce changement de comportement des rayons a en fait plusieurs implications importantes.

Une réserve marine, ou une zone de l'océan protégée de la pêche et du développement, est souvent considérée comme réussie si elle parvient à soutenir un plus grand nombre de requins. C'est parce que les requins sont des prédateurs au sommet, ce qui signifie que la disponibilité de leur nourriture dépend de la survie de chaînes alimentaires entières. Si une branche de l'écosystème ne fonctionne pas bien, il se peut qu'elle ne puisse pas nourrir les requins. Cependant, ces résultats suggèrent qu'il est difficile de déterminer si une réserve marine est bonne pour les raies, car s'il y a beaucoup de requins, les raies peuvent se cacher davantage. Les plongeurs et les scientifiques ne peuvent pas obtenir un décompte précis s'ils mesurent les rayons uniquement par la vue. À l'avenir, les scientifiques doivent examiner comment le comportement animal est affecté par la présence d'autres espèces.

Un masque à taches bleues en Indonésie tamisant le sable, à la recherche peut-être de proies ou d'abris. Photo prise par fishx6.

De plus, bien que le nombre de rayons semble augmenter avec moins de prédateurs, cela ne signifie pas nécessairement que c'est parce que moins de rayons sont consommés. Cela peut être lié à la forme physique ou à la condition physique des rayons. Les rayons soulèvent généralement le sable et les sédiments pour trouver des animaux savoureux en dessous, comme des palourdes ou des crabes. Ceci est très visible et peut facilement attirer l'œil d'un requin affamé. Avec moins de requins, cependant, les raies peuvent être plus à l'aise pour chasser plus de nourriture, ce qui les met en meilleure forme pour se reproduire et produire plus de raies. Ce n'est pas un sursis total contre les prédateurs, car les humains pêchent les rayons à un taux plus élevé en Asie du Sud-Est que partout ailleurs dans le monde. Comme les raies semblent encore abondantes, il se peut qu’elles soient tout simplement très productives, en particulier dans les zones où elles n’ont pas à se soucier des requins.

Enfin, cela signifie que les raies pourraient avoir un impact important sur leurs proies si les requins continuent de décliner. Sans crainte d'être mangés et avec un nombre plus élevé, les rayons pourraient façonner les écosystèmes à travers ce qu'ils mangent. Ce que Sherman et ses collègues suggèrent, c'est que la présence ou l'absence de requins dans un récif pourrait changer les récifs simplement en changeant le comportement des raies. En fin de compte, davantage de recherches sont nécessaires pour voir quels pourraient être les impacts à grande échelle, mais pour le moment, nous savons que «lorsque les requins sont absents, les rayons vont jouer».

Je suis un étudiant au doctorat qui étudie l'océanographie biologique à la University of Rhode Island Graduate School of Oceanography. Mes intérêts sont dans les réseaux alimentaires, l'écologie et l'interaction entre les humains et l'océan, que ce soit sous la forme de pêche, de pollution, de changement climatique ou tout simplement de voir l'océan. Je fais actuellement des recherches sur le déclin des crabes et homards cancéreux dans la baie de Narragansett.

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