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Fleuves et rivières

Un hommage aux marais salants

Chaque été en grandissant, mes parents et moi nous empilions dans notre banlieue avec des kayaks, des jouets de plage et des planches de bodyboard et faisions les trois heures de route de Baltimore à Jersey Shore.

En tant qu'enfant, ces trois heures me semblaient une éternité. Mais j'ai toujours su que nous étions près de la plage quand mon père baissait toutes les fenêtres et proclamait «Ça sent ça?! C’est le marais salé! Meilleure odeur au monde. »

À ce jour, le marais salé est l'un de mes parfums préférés.

Maintenant, l’arôme piquant du marais salé n’est peut-être pas la tasse de thé de tout le monde. Mais ça est reconnaissable à beaucoup de ceux qui voyagent sur les plages des États-Unis. Aujourd'hui, nous allons nous plonger dans la science derrière ces écosystèmes distinctifs.

Qu'est-ce qu'un marais salé?

Les marais salants sont des zones humides inondées par les marées hautes et drainées par les marées basses. On les trouve le long des côtes des États-Unis et dans d’autres pays des latitudes moyennes et élevées (on ne les trouve pas aussi fréquemment sous les tropiques). Il y a plus de 4,1 millions d'acres de marais salants aux États-Unis, de la côte de la mer de Béring aux Florida Keys. La moitié de tous les marais salants du pays se trouvent le long du golfe du Mexique.

Si vous avez déjà vu un marais salé de près, vous savez qu'il est fait de boue épaisse et sombre. Le sol marécageux est composé de boue et de tourbe, qui est faite de matière végétale en décomposition. Cette matière organique en décomposition combinée à une inondation d'eau salée peut rendre le sol hypoxique, ce qui signifie que ses niveaux d'oxygène sont faibles. Cela se traduit par son odeur piquante et distinctive d '«œuf pourri».

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© slack12 / Flickr

Pourquoi les marais salants sont-ils importants?

Les marais salés, comme de nombreuses zones humides, jouent un rôle important dans la santé des rives. Ils constituent un habitat essentiel pour les espèces terrestres et marines et fournissent un endroit sûr pour se cacher, trouver des partenaires et élever des jeunes. De nombreuses espèces de poissons d'importance commerciale et récréative vivent dans les marais salés en tant que juvéniles, et de nombreuses espèces d'oiseaux profitent des hautes herbes du marais pour se nourrir et nicher. Selon la NOAA, 75% des espèces de pêche utilisent les marais salés pour se nourrir, s'abriter ou comme nurserie, y compris des espèces de fruits de mer populaires comme la crevette et le crabe bleu.

Les marais salés protègent plus que les crustacés juvéniles, ils protègent aussi les gens. Ils servent de tampon entre la terre et l'océan en absorbant l'énergie des vagues lors des tempêtes (semblable aux forêts de mangrove). Ils piègent également les sédiments, aident à atténuer les inondations dans les zones basses et filtrent les nutriments et les toxines des eaux de ruissellement. Essentiellement, ils aident à réduire les effets négatifs de l'océan sur la terre et la terre sur l'océan – comme un intermédiaire vraiment utile.

Ce sont également des puits de carbone importants, ce qui signifie qu’ils absorbent et retiennent le carbone qui se trouverait autrement dans l’atmosphère. Avec l'escalade rapide des effets du changement climatique, cette fonction est plus critique que jamais!

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© Breland Amber, USFWS

Pourquoi les marais salants sont-ils en difficulté?

Les marais salants aiment les zones côtières calmes et basses – tout comme les gens. Historiquement, les marais salants ont été perdus en raison de la construction et du développement, entraînant une baisse de 25 à 50% des marais salants dans le monde. L'augmentation du ruissellement des nutriments provenant des engrais, des fermes et des fosses septiques a entraîné une augmentation des niveaux de nutriments dans les marais, ce qui déséquilibre l'écosystème. De plus, d'autres pollutions dues au ruissellement industriel et aux herbicides introduisent des toxines dans le marais, ce qui peut blesser ou même tuer la faune. Pour couronner le tout, d'autres facteurs comme la surpêche des principaux prédateurs et l'introduction d'espèces envahissantes peuvent nuire davantage à l'écosystème des marais salés.

Heureusement, il existe des programmes de conservation dans le monde entier pour aider à protéger et à restaurer les marais salants. Vous pouvez aider en soutenant des politiques qui protègent les zones humides, y compris les marais salés. En défendant ces écosystèmes critiques, vous aidez notre océan, sa faune et nous tous qui en dépendons!

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