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Réduire les plastiques et autres déchets dans l'océan Arctique

Écrit par Becca Robbins Gisclair, Nicholas J. Mallos, Michael LeVine et Henry P. Huntington, ce blog provient de à partir d'une chronique en vedette dans le journal Environnement sur la menace que représente la pollution plastique dans l'océan Arctique.

De la surface de notre océan à ses profondeurs les plus sombres, la pollution plastique est omniprésente. Aucune partie de notre planète bleue n'est à l'abri de la menace croissante de la pollution plastique et des débris marins, et l'Arctique ne fait pas exception.

À ce jour, des plastiques ont été trouvés de l'équateur à l'Arctique, à la fois sur des plages densément peuplées et sur des côtes éloignées. Ces plastiques proviennent de sources à la fois sur terre et en mer; dérivé localement ou de côtes à des milliers de kilomètres à travers le Pacifique. Dans l'Arctique, les sources marines comme la pêche commerciale, le transport maritime, l'aquaculture et le secteur pétrolier et gazier sont responsables de la majorité de cette pollution marine et côtière.

hannah de frond
© Hannah De Frond

Le problème est particulièrement clair en ce qui concerne les microplastiques. Ces particules de pollution plastique sont incroyablement petites, mesurant généralement moins de cinq millimètres de longueur. Les microplastiques se forment lorsque des plastiques plus gros se brisent en morceaux plus petits ou lorsque des pastilles de plastique, des microbilles ou des fibres synthétiques de pré-production sont perdues dans la mer. En raison de leur taille, ces minuscules morceaux de plastique sont facilement ingérés par la faune marine, grande et petite, et malheureusement, les microplastiques sont maintenant connus pour contaminer toute la chaîne alimentaire marine. La faune touchée comprend des espèces comme la morue arctique, qui vivent uniquement dans les eaux nordiques.

Les microplastiques ne sont cependant pas le seul problème en ce qui concerne les débris marins dans l’Arctique. Les engins de pêche perdus, abandonnés ou abandonnés, appelés «engins fantômes», ne sont pas seulement l'une des sources de débris marins les plus importantes dans cette région, mais aussi la plus meurtrière. Des phoques, des lions de mer et des baleines boréales ont été trouvés empêtrés dans des cordes et des filets synthétiques. Alors que les cicatrices sur certaines espèces de baleines montrent que la faune peut échapper à ces débris, les scientifiques prévoient que le problème s'aggravera à mesure que de plus en plus de filets et de lignes seront déployés dans l'océan et que les efforts de pêche se déplaceront plus au nord en réponse au changement climatique. .

Une étude de cas très illustrative de ces menaces de débris marins dans la région arctique peut être vue dans les îles Pribilof, qui sont loin de la côte de l'Alaska dans le sud-est de la mer de Béring. Les îles et les eaux environnantes fournissent des zones vitales de reproduction et d’alimentation pour plus de la moitié de la population mondiale d’otaries à fourrure du Nord ainsi que pour les lions de mer de Steller, les phoques communs et des millions d’oiseaux de mer, en voie de disparition. Ces îles sont également situées au centre même de l'un des écosystèmes les plus productifs du monde, soutenant la pêche de la goberge, du crabe royal, du saumon, de la morue du Pacifique et plus encore. Ces pêcheries sont responsables de quelque 2 milliards de dollars par an aux États-Unis et représentent environ la moitié de la totalité des prises de poisson annuelles aux États-Unis.

Les deux communautés autochtones principalement Unangan sur les îles, St. Paul et St. George, dépendent d'un écosystème marin sain pour leur bien-être culturel et économique. Pourtant, les îles présentent un exemple clair de l'ampleur de la menace à laquelle l'Arctique est confronté en ce qui concerne les débris marins. Des centaines de milliers de kilos de débris ont été enlevés des plages des îles, dont la plupart sont des engins fantômes qui y sont transportés depuis des endroits lointains. Le, organisé par la communauté aléatoire de l'île Saint-Paul en mai 2019, a enlevé près de 20000 livres de débris sur un peu plus de cinq miles de rivage. La grande majorité des débris comprenait des cordes, des filets et d'autres articles liés à la pêche. En plus de ce qui a été nettoyé à terre, un grand filet de chalut tiré de sous l'eau a été retiré par la Garde côtière américaine et pesait plus de 8000 livres.

Patty Chambers
© Patricia Chambers

Mais les nouvelles ne sont pas toutes sombres. Partout dans le monde et partout dans l'Arctique, les gens se rassemblent pour lutter contre les plastiques océaniques par le nettoyage et la prévention. Le nettoyage des rivages dans des zones reculées comme les îles Pribilof est un travail difficile, mais ces nettoyages font une différence visible et mesurable pour les communautés locales et les écosystèmes.

Chaque automne, Ocean Conservancy organise l'International Coastal Cleanup. Depuis trente-cinq ans, près de 17 millions de personnes dans le monde se sont mobilisées dans leurs communautés locales pour nettoyer les plages et les cours d'eau, y compris les régions arctiques. En 2019, près d'un million de bénévoles à travers le monde ont enlevé plus de 20 millions de livres (9,4 millions de kilogrammes) de déchets des plages et des voies navigables. Ocean Conservancy continuera d'organiser des nettoyages à travers le monde et dans l'Arctique pour aider à concentrer l'attention sur ce problème et à retirer les plastiques des plages et de l'eau.

Bien entendu, la meilleure façon d'aborder le problème des plastiques dans l'océan et dans l'Arctique commence à la source. L'objectif est de les empêcher d'y arriver en premier lieu.

Pour l'Arctique, s'attaquer à la question des engins fantômes est une partie importante de ce travail, et là aussi, il y a de l'espoir. La Global Ghost Gear Initiative® est une alliance multipartite des industries de la pêche et des produits de la mer, des entreprises, des organisations de conservation, des universités et des gouvernements, qui se concentre sur la résolution du problème des engins de pêche perdus et abandonnés dans le monde. L'initiative travaille à la fois sur le terrain et au niveau politique pour réduire la quantité d'engins perdus dans l'océan, pour retirer les engins qui sont déjà là et recycler les engins récupérés ou en fin de vie utile.

Le garde-côte Healy soutient la mission Geotraces dans l'Arctique
© Cory Mendenhall / Cutter de la Garde côtière canadienne Healy

Les plastiques marins et autres débris sont une préoccupation mondiale. Le fait que les animaux de l'Arctique soient blessés et tués, que les plages isolées soient encrassées et que les économies soient compromises est un symptôme de choses qui ont mal tourné au niveau mondial. Aucun de nous ne devrait accepter le statu quo. Nous devrions plutôt considérer nos propres contributions au problème, pousser les entreprises à une plus grande responsabilité des produits et plaider pour des politiques et des actions qui éliminent progressivement les plastiques à usage unique inutiles. Cela nous aidera tous à changer de cap, pour notre propre bien ainsi que pour celui de l’écosystème arctique et de notre océan.

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