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Problèmes de plastique dans les voies maritimes

Et si je vous disais que les organismes de l'océan produisent la moitié de l'oxygène que nous respirons? Et si je vous disais que le plastique dans l'océan peut affecter ces organismes et d'autres parties de l'environnement? Assez fou, non? Lisez la suite pour en savoir plus sur la façon dont les petits plastiques dans l'océan peuvent avoir des conséquences aussi intenses.

Citation: Shen, M., Ye, S., Zeng, G., Zhang, Y., Xing, L., Tang, W., Wen, X., Liu, S., 2020. Les microplastiques peuvent-ils constituer une menace pour le carbone océanique séquestration? Marine Pollution Bulletin 150, 110712. https://doi.org/10.1016/j.marpolbul.2019.110712

Une ère de commodité

Partout où nous regardons, le plastique nous entoure. Que nous soyons dans une épicerie, pour manger ou simplement nous brosser les dents, la commodité que le plastique apporte à nos vies a rendu la plupart d'entre nous extrêmement dépendants de ces articles jetables. Cependant, les objets en plastique ont un moyen de se frayer un chemin dans les océans où ils nuisent à la faune et perturbent l'environnement. Les impacts de ces articles plus volumineux sont souvent bien connus, comme l'étendue du Great Pacific Garbage Patch ou l'impact des plastiques sur les albatros. Au fil du temps, les objets en plastique plus gros se décomposent en petits morceaux appelés «microplastiques» qui sont tout aussi mauvais pour nos océans. Ces pièces microscopiques peuvent empêcher les processus les plus importants dans l'océan de se produire.

Le problème des plastiques représenté par un poisson fait de bouteilles en plastique sur le point de manger une tortue. Image: Getty Images

Le problème des microplastiques

Nos océans sont un puits pour le dioxyde de carbone. Cela signifie qu’ils absorbent l’excès de dioxyde de carbone produit par l’activité humaine (par exemple, les transports, l’agriculture, etc.) et contribuent à maintenir l’équilibre de la Terre. Il existe différentes voies dans lesquelles le carbone peut être absorbé par les océans et, malheureusement, il a été démontré que les microplastiques affectent toutes ces voies. Une étude récente décrit les moyens par lesquels les microplastiques peuvent empêcher les océans d'absorber le dioxyde de carbone:

1) Bloquez la lumière du soleil du phytoplancton. Étant donné que les microplastiques ont tendance à rester à la surface de l'océan pendant de longues périodes, leur accumulation peut empêcher de minuscules organismes appelés phytoplancton de recevoir suffisamment de lumière du soleil. Ces cellules ont besoin de la lumière du soleil pour effectuer la photosynthèse (le processus par lequel elles absorbent la lumière du soleil), convertissent le dioxyde de carbone en carbone organique (sucres) et produisent de l'oxygène comme sous-produit. Si les microplastiques empêchent le phytoplancton d'absorber le dioxyde de carbone, l'ensemble du réseau trophique marin sera affecté.

Les plastiques sont de toutes formes et tailles – mais tous affectent notre océan. Il s'agit d'une goutte d'eau de perles microplastiques sur un doigt pour référence de taille. Crédit d'image: Woods Hole Oceanographic Institution

2) Conduit à des effets toxiques sur le zooplancton. Le zooplancton est le «deuxième maillon» du réseau trophique marin – il consomme du phytoplancton et est ensuite mangé par les petits poissons. Le zooplancton est important pour transférer le carbone à des niveaux plus élevés du réseau trophique. Cette étude particulière a examiné les copépodes, un type de zooplancton. Ces copépodes réduisent leur apport alimentaire naturel (phytoplancton) de 40% après l'ingestion de plastique. S'ils ne reçoivent pas suffisamment d'aliments nutritifs, ils n'ont pas assez d'énergie et, par conséquent, leurs œufs sont plus petits et moins susceptibles d'éclore.

3) Interrompre le naufrage du carbone sur le fond marin. Le zooplancton produit des granulés fécaux qui sont importants pour le recyclage de l’énergie à la surface de l’océan car ils sont décomposés par des bactéries. Ces boulettes fécales coulent également au fond de la mer et emportent le carbone avec elles au fond de l'océan. Les pastilles fécales peuvent être pleines de microplastiques et couler presque une fois et demie plus lentement qu'une pastille fécale sans plastique. Cela signifie que le carbone met plus de temps à atteindre le fond marin, de sorte que moins de carbone est susceptible d’être «stocké» dans les sédiments du fond marin. En outre, les microplastiques eux-mêmes peuvent couler au fond de la mer et affecter le cycle du carbone en interrompant la capacité des organismes des fonds marins à absorber le carbone et à le séquestrer dans les sédiments.

Capture d'écran d'une vidéo montrant les recherches de l'auteur principal Alina Wieczorek (NUI Galway). Les microplastiques sont représentés par de petits points roses et verts dans la couche supérieure de l'océan. Regardez la vidéo ici.

Il existe de nombreuses voies dans l'océan qui peuvent être affectées par la forte concentration de microplastiques. Nous devons étudier plus avant comment les microplastiques affectent directement les taux de ces voies; cependant, nous savons que nous devons commencer maintenant pour changer nos actions pour le futur.

'Monsieur. La roue à ordures inventée par John Kellet est vue ci-dessus dans le port de Baltimore en train de nettoyer les ordures. Depuis son installation en mai 2014, la roue à ordures à énergie solaire a ramassé plus d'un million de livres de déchets. Crédit d'image: The Waterfront Partnership

Optimisme pour l'avenir

Bien que les humains soient devenus intrinsèquement dépendants des matières plastiques, il existe un énorme mouvement vers un mode de vie «zéro déchet» vers lequel tout le monde peut commencer à s'orienter. Ce mode de vie zéro déchet consiste à utiliser des articles de tous les jours sans plastique tels que des barres de shampoing, des brosses à dents en bambou et des ustensiles en bois que vous pouvez emporter avec vous et retirer facilement la prochaine fois que vous prenez une fourchette en plastique! Si nous pouvons collectivement changer notre mentalité pour nous concentrer sur la réduction de l'utilisation du plastique, la réutilisation des articles au lieu de compter sur la commodité des plastiques et le développement de la technologie pour nettoyer nos dégâts, nous pourrons peut-être résoudre le problème du plastique. Enfin, n'oubliez pas que même une seule personne peut faire la différence et inspirer les personnes qui leur sont chères à agir!

Je suis doctorant en deuxième année au laboratoire Rynearson et j'étudie l'océanographie biologique à la Graduate School of Oceanography (URI). En gros, j'utilise des techniques génétiques pour étudier la diversité du phytoplancton. Je suis intéressé à comprendre comment les facteurs de stress environnementaux associés au changement climatique affectent la dynamique des communautés de phytoplancton et, par conséquent, le fonctionnement global de l'écosystème. Avant de travailler dans le laboratoire Rynearson, j'ai passé deux ans en tant qu'analyste du plancton au Marine Invasions Lab du Smithsonian Environmental Research Center (SERC) à étudier le phytoplancton dans les eaux de ballast des cargos et à acquérir de l'expérience avec la taxonomie du phytoplancton et les techniques de culture.

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