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Prédire l'avenir des récifs coralliens est compliqué par les impacts humains

Révision: Ford, AK, Jouffray, J., Norström, AV, Moore, BR, Nugues, MM, Williams, GJ, Bejarano, S., Magron, F., Wild, C. et Ferse, SCA Local Human Impacts Disrupt Relationships Entre les assemblages de récifs benthiques et les prédicteurs environnementaux (2020). Frontiers of Marine Science, 7, 794.

Un récif de corail vibrant des Fidji. Photo de Jayne Jenkins, Banque d'images des récifs coralliens

Saviez-vous qu'environ un quart à un tiers de toute la vie marine connue vit sur les récifs coralliens, même si les récifs coralliens ne couvrent qu'environ un millième de l'océan mondial? Les récifs coralliens sont d'une immense valeur pour nous, en fournissant un habitat pour les poissons, en protégeant les côtes contre les inondations et les tempêtes, en fournissant de la nourriture à plus d'un milliard de personnes dans le monde et en soutenant les économies locales via le tourisme et les loisirs. En fait, les récifs coralliens du monde entier sont évalués jusqu'à 30 milliards par an. Mais malheureusement, plus de la moitié des récifs sont gravement endommagés en raison de la température plus chaude de l'eau de mer causée par le réchauffement climatique, la surpêche et la pêche destructrice, le ruissellement des déchets et la pollution des eaux usées et la récolte de corail. Alors que les impacts humains menacent de plus en plus la santé des récifs coralliens, prédire l'avenir des écosystèmes des récifs coralliens devient de plus en plus important. Cependant, selon une recherche récente menée par une équipe de scientifiques, faire une projection fiable des conditions futures des récifs peut être beaucoup plus difficile dans les zones avec des activités humaines plus élevées.

L'équipe de recherche a identifié 62 récifs extérieurs (au large, par opposition aux récifs intérieurs qui sont plus proches de la terre) dans l'océan Pacifique tropical qui sont proches des zones peuplées par l'homme et a classé ces récifs en deux catégories – l'une avec une faible exposition à l'impact humain, et le d'autres avec une forte exposition à l'impact humain. S'il y avait plus de 25 personnes vivant à côté ou pêchant dans la zone récifale par kilomètre carré de la zone récifale (ou 10 personnes par 1 mile carré de zone récifale), le récif était considéré comme exposé à un fort impact humain local, tel en tant que capture de poisson plus élevée et distance plus courte des villes et des ports.

Environ 3% des récifs coralliens du monde sont situés aux Maldives, et ces récifs sont vitaux pour l’économie des Maldives. La pêche est la deuxième industrie en importance aux Maldives après le tourisme. Photo de l'ADB

Ensuite, l'équipe de recherche a construit un modèle qui peut prédire la santé des récifs coralliens (en particulier la communauté d'organismes qui vivent sur les récifs) à partir des conditions environnementales telles que la latitude, la profondeur des récifs coralliens et la fréquence d'exposition aux tempêtes, et a utilisé les conditions environnementales des 62 récifs extérieurs. ils ont choisi de tester dans quelle mesure leur modèle peut prédire les communautés de récifs coralliens sur chaque récif. À partir de là, les chercheurs ont découvert que le modèle était beaucoup plus précis pour estimer les communautés écologiques sur les récifs coralliens à faible impact humain que ceux à fort impact humain. Cela se produit parce qu'une densité de population humaine plus élevée entraîne une augmentation des eaux usées et du ruissellement agricole, ce qui réduit la qualité de l'eau et affecte les organismes vivant dans l'eau. En outre, comme une activité de pêche accrue élimine également plus rapidement des espèces de poissons spécifiques de l'écosystème récifal, le récif perd sa biodiversité et sa durabilité, et ces changements dans les communautés écologiques ne peuvent pas être prédits avec précision avec les seuls facteurs géographiques.

Récifs coralliens des Samoa américaines, avant et après le blanchiment (causé par la température élevée de l'océan).

Les résultats de cette étude montrent que des impacts humains locaux élevés peuvent avoir un impact significatif sur les communautés de récifs coralliens tropicaux et affecter leur relation avec les conditions environnementales naturelles, ce qui rend la prévision des conditions futures des récifs particulièrement difficile dans les récifs exposés à de fortes activités humaines. Pourtant, l'effondrement des récifs coralliens est désastreux à la fois pour l'hôte des organismes marins sur le récif et pour les humains qui vivent sur les communautés côtières et sont soutenus par la nourriture et les emplois fournis par les récifs. Par conséquent, une meilleure compréhension des impacts des activités humaines locales sur ces précieuses îles colorées sera cruciale pour faire des projections précises des futurs récifs et pour planifier les efforts d'atténuation et de restauration.

Je suis doctorant en océanographie chimique à l'Université de Washington. J'étudie comment différentes formes de métaux dans l'océan façonnent les communautés microbiennes dans l'océan Pacifique Nord. Quand je ne travaille pas, j’aime me promener, visiter les marchés de producteurs et jouer du clavier.

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