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Notre dépendance plastique accélère-t-elle le changement climatique?

Figure 1. Les effets cumulatifs de la pollution atmosphérique et des déchets plastiques mettent en danger les espèces marines vulnérables.
Crédit d'image: Microsoft Word commons

Référence: Royer, Sarah-Jeanne, Sara Ferrón, Samuel T. Wilson, David M. Karl. «Production de méthane et d'éthylène à partir de plastique dans l'environnement.» PloS One 13, e0200574 (2018).

Doi: https://doi.org/10.1371/journal.pone.0200574

Plastique? Quel est le problème?

Figure 2. Impacts nocifs des déchets plastiques sur la vie marine. Un albatros de Laysan trouvé avec un estomac plein de plastique. Le plastique ne peut pas être décomposé dans le corps, il remplit donc l'estomac et affame les animaux. Crédit d'image: WikiMedia.

Depuis les années 50, plus de 6 milliards des tonnes de plastique ont été produites dans le monde. Moins que dix% de plastique est recyclé, et 8 millions tonnes se retrouvent dans l'océan annuellement. Des débris de plastique ont été trouvés dans tous les environnements du mont. Everest dans les profondeurs de Marianas Trench. Les gyres océaniques accumulent les déchets dans les îles-poubelles – le parc à ordures du Pacifique Nord est plus grand que l'État du Texas! L’accumulation dans l’environnement présente un risque important pour les organismes vulnérables. Exacerbant le problème, le rayonnement solaire dégrade les déchets en microplastiques, difficiles à nettoyer et faciles à consommer. Notre dépendance croissante à l'égard des plastiques a laissé beaucoup de gens s'interroger sur les impacts à long terme et comment réduire au mieux les déchets.

L'étude

Des chercheurs de l'Université d'Hawaï ont mesuré les gaz d'hydrocarbures émis par les plastiques dégradants. Les émissions ont été mesurées à partir de sept types différents de plastique, y compris le plastique le plus abondant et le pire polluant, le polyéthylène (sacs à provisions). Des expériences ont été menées dans des incubateurs à température contrôlée sur le toit exposés au rayonnement solaire. Différents facteurs, notamment le type, la taille, la forme et l'âge du plastique, ont tous été pris en compte et des expériences de contrôle ont été menées dans l'obscurité.

Qu'ont-ils trouvé?

Figure 3. Microplastiques collectés sur une plage aux Açores.
Crédit d'image: WikiMedia

Tous les types de plastique produisaient du méthane (CH4) et l'éthylène (C2H4) lorsqu'ils sont exposés au soleil, alors que tous les traitements sombres produisent très peu – aucun. Des expériences de forme et de taille ont révélé que la forme la plus petite (poudre) émettait la plus forte concentration de gaz. Les expériences sur l'âge ont montré que les émissions cumulées augmentaient continuellement; les plastiques vierges et vieillis ont émis du gaz pour toute l'étude. On a également constaté que le taux de production de gaz augmentait avec le temps.

Qu'est-ce que ça veut dire?

Ces travaux montrent que le méthane, un important gaz à effet de serre, est émis par la pollution plastique. Le méthane est l'un des gaz à effet de serre les plus importants. Sans CO2 gaz constitués presque 30% des émissions totales en 2010, et les concentrations de méthane ont augmenté 150% depuis 1750 (cinquième rapport d'évaluation du GIEC)!

Sur la base de cette étude, le méthane est émis en continu lorsque le plastique se décompose. En fait, ces résultats suggèrent qu'à mesure que les plastiques se dégradent, le rapport surface / volume plus élevé les fait en fait émettre à un rythme croissant! Par conséquent, au fil du temps, les plastiques deviennent plus petits, deviennent plus difficiles à nettoyer et émettent plus de gaz à effet de serre! Dans un monde en évolution rapide, il est important pour nous de comprendre les ramifications de nos actions. Cette étude montre que les conséquences de notre pollution plastique sont encore plus importantes que prévu.

Que faire?

  • Évitez les plastiques chaque fois que possible
    • Apportez des sacs réutilisables
    • Refuser une paille ou en apporter une réutilisable
    • Utilisez des savons en barre et du shampoing plutôt que des emballages
    • N'achetez jamais de fruits ou de légumes inutilement emballés dans du plastique
  • Avocat!
    • Recherchez un groupe ‘Ban the Bag’ dans votre région ou créez-en un!
    • Pétition pour plus / de meilleurs programmes de déchets et de recyclage dans votre région
    • Rejoignez les groupes d'éducation et de conservation de l'océan Life Surfrider et Ocean Conservancy
  • Réduire! Réutilisation! Recycler!

Je suis étudiant en 2e année à la Memorial University of Newfoundland. Je fais des recherches sur les espèces hautement envahissantes du crabe vert européen et sur l'impact des événements météorologiques extrêmes sur son abondance et sa distribution.

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