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Mise en œuvre de VIDA: la prochaine étape

L'industrie des remorqueurs, remorqueurs et barges a un impact profond sur l'économie, la sécurité et la qualité de vie des États-Unis, transportant en toute sécurité plus de 760 millions de tonnes de produits vitaux chaque année et générant chaque année plus de 33 milliards de dollars de PIB américain. Ces chiffres sont un hommage aux hommes et aux femmes assidus qui sillonnent les voies navigables de notre pays, ainsi qu’un témoignage de la portée nationale d’une industrie critique dont les opérations et les contributions ne s'arrêtent pas aux frontières des États.

Le ministère de la Sécurité intérieure a reconnu la centralité du commerce maritime pour notre économie nationale au tout début de la pandémie COVID-19, lorsque la Cybersecurity and Infrastructure Security Agency (CISA) a identifié les travailleurs maritimes comme faisant partie de la main-d'œuvre des infrastructures essentielles essentielles, une la reconnaissance du fait que les employés maritimes doivent continuer à travailler et doivent pouvoir voyager à travers les juridictions pour se présenter à leur travail.

Tout comme il aurait été dévastateur pour l'industrie – et pour la nation – si les États et les municipalités avaient ignoré les directives fédérales et mis en place un patchwork de réglementations entravant la capacité des marins à se présenter au travail et à faire avancer la cargaison pendant une pandémie, un patchwork de les réglementations étatiques ou locales incohérentes établies pour d'autres raisons sont également préjudiciables au système de transport maritime et à l'économie nationale.

Le Congrès a reconnu cette réalité lorsqu'il a adopté le Vessel Incidental Discharge Act (VIDA) en 2018. Avant le VIDA, les rejets des navires étaient réglementés par deux agences fédérales et 25 États, obligeant les navires traversant les eaux de plusieurs États – un événement fréquent faire face à un labyrinthe de réglementations contradictoires, chevauchantes et déroutantes sur le rejet des navires et soumettre les exploitants de navires à des sanctions civiles et pénales en cas de non-respect. Ce cadre pré-VIDA a non seulement eu des conséquences négatives pour le mouvement efficace des marchandises, mais également pour la protection de l'environnement marin, décourageant les investissements dans les technologies environnementales les plus sophistiquées étant donné l'absence d'assurance qu'elles satisferaient aux exigences réglementaires d'un État à l'autre.

VIDA corrige ce système cassé en attribuant la responsabilité conjointe de la réglementation des rejets des navires à l'Environmental Protection Agency et aux garde-côtes américains, en consultation avec les États. Dans le cadre du VIDA, l'Environmental Protection Agency (EPA) est responsable de l'établissement des normes de performance de déchargement des navires tandis que la Garde côtière est responsable de la réglementation régissant la conception, l'installation et l'utilisation de l'équipement requis pour répondre aux normes, ainsi que l'inspection, la surveillance, les rapports et exigences en matière de tenue de registres. Il s'agit d'une solution de bon sens qui rationalise un processus très alambiqué tout en garantissant des normes élevées de protection de l'environnement, ce qui explique pourquoi VIDA a été promulguée avec un soutien bipartisan, même pendant une année électorale.

Cependant, l’adoption par le Congrès du VIDA n’a pas à elle seule résolu les problèmes que la législation vise à résoudre, et l’EPA et la Garde côtière sont maintenant au milieu d’un processus d’élaboration de règles en deux étapes pour mettre en œuvre la directive du Congrès. Jusque-là, le statu quo ante reste en place, les propriétaires de navires ne bénéficiant pas encore des secours fournis par VIDA. Alors, que faut-il faire maintenant?

Dans le cadre du VIDA, l'EPA a jusqu'en décembre 2020 pour promulguer des règlements établissant des normes de performance pour les rejets des navires. En octobre, l’administrateur de l’EPA a approuvé une proposition de règle, qui sera publiée dans le Federal Register d’ici la fin du mois. L'industrie, les États et les organisations de défense de l'environnement travaillent tous dur pour examiner et fournir des commentaires sur la proposition, après quoi l'EPA finalisera l'élaboration de la réglementation. Lorsque la règle de l'EPA sera terminée, la Garde côtière prendra le relais, avec une date limite légale de décembre 2022 pour terminer sa partie du processus de réglementation.

Il sera essentiel que la Garde côtière se mette en marche et maintienne un rythme soutenu pour maintenir cette importante réglementation sur la bonne voie.

L'intention législative derrière VIDA était de corriger une approche dysfonctionnelle de la réglementation des rejets des navires en créant un système uniforme de normes nationales – un système qui maintient le commerce maritime vital en mouvement et protège mieux l'environnement marin en permettant aux exploitants de navires d'investir dans de nouvelles technologies en toute confiance. Bien avant l'émergence de la pandémie COVID-19, les décideurs politiques des deux côtés de l'allée ont reconnu l'importance de remplacer un patchwork mal ajusté par une approche nationale plus efficace de la réglementation des rejets des navires.

La nécessité de concrétiser le système de réglementation amélioré dirigé par VIDA est devenue encore plus urgente alors que notre pays cherche à se remettre de la perturbation économique causée par la pandémie COVID-19. Les propriétaires de navires, les expéditeurs et l'économie elle-même peuvent difficilement supporter les coûts supplémentaires et les inefficacités associés à un régime de réglementation fragmenté et redondant.

L'EPA a pris un bon départ vers la mise en œuvre du cadre de VIDA pour des réglementations sensées et cohérentes sur le rejet des navires; il doit agir rapidement pour digérer les commentaires du public, affiner sa proposition et publier une règle finale cette année. La prochaine étape de la course sera dirigée par la Garde côtière, où le leadership et la concentration seront impératifs pour faire franchir la ligne d'arrivée à cette solution tant attendue.

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