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Minke Boings: un mystère de 50 ans et la science de l'écoute dans l'océan

Rankin S, Barlow J (2005) Source du son «boing» du Pacifique Nord attribué aux petits rorquals. Journal de l'Acoustical Society of America 118 (5): 3346-3351.

Un son mystérieux apparaît

Pendant 50 ans, la source d'un mystérieux bruit sous-marin a tourmenté les officiers de marine et les chercheurs en acoustique marine. Était-ce biologique? Était-ce le bruit de volcans sous-marins profonds en éruption? Sous-marins étrangers? Le son étrange de «boing» est apparu pour la première fois sur des enregistrements de sous-marins au large de San Diego et d'Hawaï dans les années 1950, mais personne ne pouvait comprendre quelle pourrait être la bague «métallique» qu'ils écoutaient. Pendant des décennies, la marine a continué d'enregistrer ce son étrange sans aucune idée d'où il venait. Finalement, la réponse à ce mystère donnerait aux scientifiques un nouvel aperçu du comportement d'un mammifère marin insaisissable.

Ce n'est qu'en 1982 que les chercheurs Thompson et Friedl ont finalement émis l'hypothèse, sur la base du moment où les sons sont apparus et où ils ont été enregistrés, que les petits rorquals produisaient ces sons. À ce stade, personne n'avait réellement vu de baleines à proximité des enregistrements, il n'y avait donc aucun moyen d'en être sûr. Même s'il s'agissait d'une baleine, personne ne savait exactement quelle baleine pouvait produire ces boings à travers le Pacifique Nord.

Un petit rorqual (Balaenoptera acutorostrata) Source: NOAA (domaine public), via Wikimedia Commons

Bioacoustique marine: des enregistrements sous-marins à un tout nouveau domaine en biologie marine

Thompson et Friedl ont pu émettre des hypothèses sur le son mystérieux en raison des avancées dans le nouveau domaine de la bioacoustique marine. Pour la première fois, dans les années 70 et 80, les scientifiques ont commencé écoute à l'océan. La recherche en bioacoustique, l'étude des sons produits par des créatures vivantes, a été révolutionnée par les technologies d'enregistrement et d'analyse issues des méthodes utilisées par la marine pendant la Seconde Guerre mondiale. Essentiellement, l'étude de la communication entre les baleines et les dauphins découle d'enregistrements de sons mystérieux, comme le «boing», qui ont été enregistrés par des chercheurs du sonar et de la guerre anti-sous-marine. En fait, personne ne savait même que les baleines et les dauphins étaient des animaux vocaux jusqu'à ce que leurs appels soient captés par des appareils d'écoute et intensifient les efforts d'enregistrement sous-marin pendant la Seconde Guerre mondiale. Ce n'est que par accident que nous avons découvert que les mammifères marins se parlaient sous l'eau, et tout un champ d'étude est né d'un certain nombre de ces enregistrements navals opportunistes.

Une fois que la recherche en bioacoustique a commencé, il n'a pas fallu longtemps pour que les chansons de baleines à bosse prennent le monde d'assaut, car des observations visuelles et des enregistrements acoustiques simultanés permettaient un match de chanteur à chant. Pour le son boing des années 1950, en revanche, il a fallu 50 ans avant que quiconque soit capable de faire correspondre les observations visuelles et les enregistrements.

Le mystère est résolu

En 2001, les scientifiques ont finalement prédit laquelle des nombreuses espèces de baleines pourrait produire des boings en les comparant aux sons émis par les petits rorquals nains et antarctiques. Les similitudes ont conduit à l'hypothèse que les petits rorquals produisaient des boings dans le Pacifique Nord. À ce stade, aucune vocalisation n'avait été enregistrée à partir de petits rorquals du Pacifique Nord, les boings seraient donc le premier type de son attribué à leur répertoire. Les petits rorquals sont les plus petites baleines à fanons et aussi les plus rares en termes d'observations visuelles car ils ne passent pas beaucoup de temps à la surface et ne voyagent pas en grands groupes. Même s'ils sont difficiles à voir, 50 ans d'enregistrements boing soulignent qu'ils pourraient être faciles à entendre.

L'article de Rankin et Barlow de 2005 décrit les enregistrements de petits rorquals et les observations visuelles de leur étude des baleines et des dauphins autour des îles hawaïennes. À bord de leurs navires, les chercheurs se sont positionnés avec des jumelles visant les eaux environnantes et ont déployé leurs enregistreurs sous-marins (hydrophones), qu'ils ont remorqués derrière le bateau et écoutés lorsque des sons sont entrés. Pour la première fois, ils ont pu assigner explicitement le boing du son aux petits rorquals, une découverte de 50 ans en devenir.

Un petit rorqual sautant hors de l'eau, également connu sous le nom de brèche. Source: Martin Cathrae via Flickr

Le 7 novembre 2002, l'équipe de Rankin et Barlow a enregistré une série de boings et, en calculant l'emplacement de la source de chaque boing, a suivi le son pendant une heure. Finalement, ils ont pu faire correspondre les observations d'une baleine à fanons avec des sources d'appel localisées. L'équipe a été récompensée par une baleine qui a fait une brèche juste à côté de son bateau et qui a confirmé qu'il s'agissait d'un petit rorqual. Une fois les espèces identifiées, l'équipe pourrait passer à la caractérisation officielle des types d'appels émis par l'espèce et de la façon dont ces appels varient en fonction de l'emplacement.

En caractérisant les appels de boing et en les attribuant aux petits rorquals, Rankin et Barlow ont ouvert la voie à de futures études sur les petits rorquals. Parce que les boings sont détectés si fréquemment, les petits rorquals sont faciles à étudier acoustiquement, ce qui compense le fait qu'ils sont rares et difficiles à étudier visuellement. La surveillance acoustique des mammifères marins est passionnante pour cette raison: nous pouvons utiliser le son pour étudier des animaux qui sont presque impossibles à étudier autrement car nous sommes limités de la facilité d'accès au monde sous-marin.

Je suis un doctorant de deuxième année à l'Université de Syracuse qui étudie la communication avec les mammifères marins. Ma recherche se concentre sur l'analyse des enregistrements sous-marins des appels de baleines afin de mieux comprendre le comportement des baleines. Je suis également intéressé par l'éducation, la sensibilisation et la communication scientifique. Quand je n'écoute pas les sons des baleines, vous pouvez me trouver recroquevillé avec un bon livre ou me plaindre de la quantité de neige à Syracuse.

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