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Mayflower autonome, avancée technologique ou danger pour la navigation?

Le 16 septembre 1620, il y a quatre cents ans aujourd'hui, le navire marchand Fleur de mai départ de Plymouth, en Angleterre, à destination du Nouveau Monde avec 102 passagers. Le mélange de séparatistes religieux et d'entrepreneurs appelés aujourd'hui pèlerins établirait la première colonie européenne permanente en Nouvelle-Angleterre.

Aujourd'hui, un navire autonome de haute technologie, également appelé le Fleur de mai, a été dévoilé. L'engin était à l'origine destiné à partir pour reproduire le voyage de l'original Fleur de mai à l’anniversaire du départ de l’original mais a été retardé par la pandémie. Le plan est maintenant de tester l'engin, appelé le navire autonome Mayflower (MAS), au cours des six prochains mois et de tenter le voyage en avril 2021.

MAS est conçu pour être totalement autonome, c'est-à-dire sans pilote et non opéré à distance. Au lieu d'un équipage, il s'appuiera sur AI Captain, un ordinateur développé par IBM, pour prendre toutes les décisions liées aux opérations, à la navigation et à la prévention des collisions. Le projet est une coentreprise dirigée par l'organisation de recherche marine ProMare, en partenariat avec IBM. Il vise à tester les limites de la conception autonome et à effectuer des recherches océaniques.

MAS est un trimaran propulsé par l'énergie solaire et éventuellement éolienne. Il mesure apparemment 15 m de long et 6,2 m de faisceau, selon un communiqué de presse d'IBM daté du 15 septembre.

Ce qui rend le suivi de ce projet difficile, c'est qu'il existe plusieurs versions de la conception flottant sur le Web, y compris une version de 32,5 m de long avec un faisceau de 16 m et des mâts et voiles jumeaux. Il semble également y avoir différentes versions d'une seule voile rigide plus petite, tandis que la photographie de lancement ne montre qu'une plate-forme radar où le mât serait placé.

Qu'est-ce que MAS a en commun avec l'original Fleur de mai? Au-delà des deux, ce n'est essentiellement rien. Le navire d'origine était un marchand bien utilisé et plutôt fuyant payé pour transporter les gens et leurs effets personnels. MAS est spécialement conçu pour ne pas transporter d'humains. Plutôt que l'ancien Mark 1 Human aux commandes, un ordinateur IBM sera aux commandes.

Brett Phaneuf, codirecteur du projet Mayflower Autonomous Ship, a déclaré au Washington Post qu'il y a un parallèle et une différence entre les deux voyages Mayflower à quatre siècles d'intervalle: «Aucun de nous n'est sûr que nous y arriverions.

"Mais notre risque est bien moindre que leur risque – si nous ne le faisons pas, personne ne sera blessé, personne ne mourra", a-t-il déclaré. "Mais nous allons apprendre énormément, peu importe jusqu'où nous allons."

Alors, le MAS sera-t-il une avancée technologique ou un danger pour la navigation? Le temps nous le dira.

Si le MAS réussit à traverser l'Atlantique, il est à noter qu'il ne sera pas le premier engin autonome à le faire. Depuis plus d'une décennie, les planeurs Slocum autonomes sillonnent lentement l'océan en collectant des données et en effectuant des recherches. Le premier planeur à traverser l'Atlantique de manière autonome a été le RU27 de l'Université Rutgers, surnommé «The Scarlet Knight», en 2009.


Le navire autonome Mayflower commence ses essais en mer avant son voyage dans l'Atlantique

Merci à Roberta Weisbrod pour sa contribution à cet article.

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