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Macareux et macareux et comment les monts sous-marins de la Nouvelle-Angleterre pourraient les sauver

Image vedette: Un macareux moine (Fratercula arctica) affiche son bec et ses pieds colorés. Gracieuseté de Ray Hennessy.

Par Samuel Georgian, biogéographe marin au Marine Conservation Institute

Le macareux moine (Fratercula arctica) est un oiseau frappant, parfois appelé clown de la mer en raison de son aspect facial inhabituel. Les becs aux couleurs vives de ces oiseaux de mer ont un double objectif: attirer des partenaires pendant leur saison de reproduction et s'accrocher aux petits poissons (généralement d'environ 3 pouces de long) que ces prédateurs chassent dans l'océan. Bien que relativement maladroits sur terre et dans les airs, les corps de macareux sont bien adaptés pour plonger sous la surface à la recherche de proies. Ils utilisent leurs ailes courtes et tronquées et leurs larges pattes palmées pour se propulser rapidement dans l'eau à la recherche de poissons et d'autres aliments. Des charnières spéciales dans leur mandibule, ainsi que des dentelures le long du bec, leur permettent d'attraper et de maintenir plusieurs poissons en une seule plongée. Alors qu'ils passent de longues périodes en mer, les macareux dépendent des habitats terrestres pour élever leurs poussins, pondant généralement un seul œuf au fond d'un terrier creusé à plusieurs mètres dans la terre. Les macareux s'accouplent généralement à vie et surveillent à tour de rôle leur terrier pendant que l'autre parent chasse. Ces parents consciencieux nourriront et garderont leurs petits jusqu'à ce qu'ils soient à part entière (environ 45 jours) et prêts à s'envoler seuls.

Un macareux de l'Atlantique aux couleurs vives (Fratercula arctica) revient à la terre avec un petit déjeuner plein de poissons. Avec l'aimable autorisation de Liudmila Shuvalova.

Les macareux moines aux États-Unis ont été effectivement exterminés localement par la chasse excessive et l'introduction de prédateurs dans les îles où ils se reproduisent, avec la perte complète de la plupart des couples nicheurs d'ici 1885. En 1973, le National Audubon's Project Puffin a réintroduit cette espèce emblématique dans leur précédente colonies de reproduction sur une série de petites îles au large des côtes du Maine. Le projet a transplanté de jeunes macareux (appelés pufflings) d'une grande colonie de Terre-Neuve à des terriers de gazon artificiel et les a soigneusement élevés sur des poissons enrichis en vitamines. Lorsque les pufflings ont fui, le projet espérait qu’ils retourneraient – comme la plupart des macareux – sur leur île de «naissance» une fois qu’ils auraient atteint l’âge de la reproduction. Après avoir passé 2 à 3 ans en mer, nombre de ces oiseaux réintroduits sont effectivement revenus dans les îles. Ils ont été aidés par des leurres de macareux en bois déployés pour duper les oiseaux afin de jauger que les îles étaient des endroits sûrs pour atterrir car il y avait déjà d'autres «macareux» présents. Aujourd'hui, plus de 1 000 couples de macareux nicheurs reviennent chaque année dans les îles.

Malheureusement, les populations de macareux du Maine sont à nouveau sous une menace considérable. L'augmentation des températures au large des côtes du Maine a récemment entraîné une série de changements en cascade de l'écosystème, entraînant une baisse de l'abondance des petits poissons dont les macareux dépendent pour survivre et réussir à envoler leurs poussins. Les macareux investissent beaucoup de temps et de ressources dans leurs poussins et réussissent généralement à faire voler leurs soufflés dans 77% des cas. Les années où les eaux côtières étaient plus chaudes, les chercheurs du Projet Puffin ont vu ce nombre chuter à 10%. Les scientifiques surveillant les populations du Maine ont également vu une augmentation du nombre de parents apportant à leurs poussins le mauvais type de poisson comme ce poisson-papillon qui est tout simplement trop gros pour que leur poussin puisse manger dans cette vidéo déchirante.

Leurs proies préférées – souvent des merlus et des harengs plus petits et riches en nutriments – deviennent de plus en plus difficiles à attraper à mesure que ces poissons se déplacent vers des eaux plus profondes et plus au large pour échapper à la chaleur. La pression des pêches commerciales réduit également la quantité de proies de haute qualité disponibles pour les macareux, avec plus de 1,5 milliard de harengs retirés des eaux de la Nouvelle-Angleterre chaque année. Les macareux ne sont pas les seules espèces en péril – les scientifiques ont également observé moins de baleines noires du nord en voie de disparition dans le golfe du Maine, car elles se déplacent elles aussi plus loin au large à la recherche de nourriture.

Un puffling en difficulté reçoit des poissons supplémentaires des chercheurs du Projet Puffin pour augmenter ses chances de s'envoler avec succès. Gracieuseté de Samuel Georgian.

Les monts sous-marins, d'énormes volcans sous-marins, peuvent sembler un habitat improbable pour les macareux. Cependant, les monts sous-marins au large des côtes de la Nouvelle-Angleterre fournissent des habitats d'alimentation essentiels à un certain nombre d'espèces d'oiseaux de mer, ainsi qu'à un large éventail d'autres formes de vie marine, notamment les coraux, les éponges et les mammifères marins. En raison de leur grande taille, les monts sous-marins exercent des effets importants sur les courants océaniques, entraînant fréquemment la concentration de nutriments, de nourriture et de plancton au-dessus d'eux. En conséquence, les eaux qui recouvrent les monts sous-marins sont souvent des oasis fertiles avec une productivité supérieure à la normale et une diversité d'espèces significativement plus élevée dans les 25 miles de leurs sommets. La productivité et la rétention accrues des sources de nourriture au-dessus des monts sous-marins semblent favoriser les espèces à des niveaux plus élevés dans la chaîne alimentaire, ce qui entraîne de grandes agrégations de prédateurs de l'océan, y compris des oiseaux de mer comme les macareux.

En 2011, des dispositifs de suivi attachés aux macareux ont révélé que les macareux du Maine dépendent des monts sous-marins de la Nouvelle-Angleterre (protégés depuis 2016 par le Northeast Canyons and Seamounts Marine National Monument) comme résidence d'hiver après la fin de la saison de reproduction. Les macareux retournent probablement dans cette région chaque année en raison de leur remontée d'eau froide et riche en nutriments qui apporte une nourriture abondante dans la région. Ces eaux attirent également une multitude d'autres espèces océaniques, dont le thon, le voilier, les dauphins, les baleines et d'autres oiseaux marins. Les monts sous-marins, ainsi que les canyons profonds à proximité, soutiennent également une vie benthique ou de fond étendue, y compris un éventail coloré et diversifié de coraux et d'éponges des grands fonds.

Carte du monument national marin des canyons du nord-est et des monts sous-marins désigné en 2016. Gracieuseté de la NOAA.

En 2016, le président Obama a désigné le Northeast Canyons and Seamounts Marine National Monument comme le premier monument marin de l'océan Atlantique, protégeant une zone océanique couvrant près de 5000 miles carrés (environ la taille du Connecticut). La proclamation a protégé cette zone critique des activités humaines nuisibles, garantissant que cet important terrain d'alimentation sera laissé intact pour les macareux et autres animaux marins. Malheureusement, en juin 2020, le président Trump a publié un décret exécutif qui rouvre le monument à la pêche commerciale, menaçant les macareux et autres animaux marins qui dépendent de cet habitat essentiel. Nous devons de toute urgence restaurer une solide protection pour le monument marin afin de garantir que les beaux macareux ne soient pas perdus pour toujours. Signez cette pétition pour sauver le monument marin des canyons du nord-est et des monts sous-marins.

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