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Les dépressions de glace de mer arctique marquent un nouveau régime climatique polaire

Au bord de la couche de glace recouvrant une partie de l'océan Arctique, la glace semblait maladive. Là où d'épaisses couches de glace reposaient autrefois au-dessus de l'eau, maintenant une couche de gadoue molle et spongieuse a glissé et a ondulé au sommet des vagues.

Depuis le pont d'un navire de recherche sous un ciel clair et lumineux, le «pilote des glaces» Paul Ruzycki s'est demandé à quelle vitesse la région évoluait depuis qu'il a commencé à aider les navires à repérer et à naviguer entre les icebergs en 1996.

«Il n'y a pas si longtemps, j'ai entendu dire qu'il nous restait 100 ans avant que l'Arctique ne soit libre de glace en été», a-t-il déclaré. «Ensuite, j'ai entendu 75 ans, 25 ans, et tout récemment j'ai entendu 15 ans. Cela s’accélère. »

Comme si au bon moment, les scientifiques ont déclaré lundi que la vaste et ancienne calotte glaciaire située au sommet du Groenland avait détruit un morceau de glace de 113 kilomètres carrés le mois dernier. La section du glacier de Spalte à l'angle nord-ouest de l'île arctique se fissurait depuis plusieurs années avant de finalement se libérer le 27 août, ouvrant la voie à la perte de glace intérieure vers la mer, a rapporté la Commission géologique du Danemark et du Groenland.

Avec le changement climatique qui fait monter les températures de l'Arctique, la couverture de glace de mer autrefois solide a diminué pour atteindre de nouveaux creux ces dernières années. Le minimum de cette année, à quelques jours encore de sa déclaration, devrait être la deuxième plus faible étendue en quatre décennies de tenue de registres. Le creux record de 3,41 millions de kilomètres carrés – atteint en septembre 2012 après qu'une tempête cyclonique de fin de saison a brisé la glace restante – n'est pas très inférieur à ce que nous voyons aujourd'hui.

«Nous ne sommes pas du tout revenus à quoi que ce soit d'il y a 30 à 40 ans», a déclaré la climatologue Julienne Stroeve au National Snow and Ice Data Center de Boulder, Colorado. Et à mesure que le changement climatique se poursuit, les scientifiques affirment que la glace de mer ne retrouvera probablement pas ses niveaux passés.

En fait, la région gelée depuis longtemps passe déjà à un régime climatique entièrement nouveau, marqué par les tendances croissantes de la fonte des glaces, de la hausse des températures et des jours de pluie, selon une nouvelle étude publiée lundi dans le journal. Changement climatique de la nature.

Ces découvertes, a déclaré la climatologue Laura Landrum, étaient «déconcertantes».

Les trois variables – glace de mer, températures et précipitations – sont maintenant mesurées bien au-delà de la plage des observations passées. Cela rend l'avenir de l'Arctique plus mystérieux.

«Le nouveau climat ne peut pas être prédit par le climat précédent», a expliqué Landrum. «La variabilité d’une année à l’autre, le changement de bon nombre de ces paramètres, sortent des limites des fluctuations passées.»

Les minimums de couverture de glace de mer, en particulier, sont maintenant inférieurs d'environ 31% à ceux de la décennie postérieure à 1979, lorsque les observations par satellite ont commencé. La glace a également perdu environ les deux tiers de son volume, car une grande partie de la couche de glace plus épaisse accumulée au fil des ans a depuis longtemps fondu. L'étude a révélé que le régime actuel des glaces a commencé il y a environ deux décennies.

Cette disparition de la glace de mer contribue également au réchauffement de la région, car l’étendue blanche glacée est remplacée par des plaques d’eau sombre qui absorbent le rayonnement solaire au lieu de le renvoyer hors de l’atmosphère. Le processus, appelé amplification de l'Arctique, aide à expliquer pourquoi l'Arctique s'est réchauffé plus de deux fois plus vite que le reste du monde au cours des quatre dernières décennies.

Le nord polaire verra également probablement plus de jours de pluie que de neige, ce qui rongerait davantage la glace. Pour la nouvelle recherche, Landrum et sa collègue Marika Holland du National Center for Atmospheric Research ont analysé les données sur la glace de mer, la température de l'air et les précipitations depuis 1950 pour projeter des scénarios climatiques jusqu'à la fin du siècle. Ils ont utilisé des simulations informatiques dans l’analyse et ont supposé que les émissions mondiales de gaz à effet de serre se poursuivraient sur une trajectoire élevée.

De retour dans l'océan Arctique à bord du navire de recherche Greenpeace Ship Arctic Sunrise, la biologiste Kirsten Thompson de l'Université d'Exeter a déclaré que la nouvelle étude était importante pour souligner «à quelle vitesse et à quelle profondeur l'Arctique change».

Pour Thompson, cela signifie un grand changement pour la faune de la région, des ours polaires et des insectes aux baleines qu'elle étudie. «Toutes leurs distributions changent», a déclaré Thompson. «Nous pourrions trouver dans l'Arctique qu'il y aura des gagnants et des perdants», alors que de nouvelles espèces pénètrent dans la région et surpassent les animaux indigènes.

«D'autres espèces ne pourront certainement pas survivre à l'avenir.»

(Reportage de Natalie Thomas et Cassandra Garrison; Montage par Katy Daigle et Lisa Shumaker)

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