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Le Liban et Israël en pourparlers sur la frontière maritime

Le Liban et Israël, officiellement toujours en guerre après des décennies de conflit, lancent mercredi des pourparlers pour résoudre un différend de longue date sur leur frontière maritime traversant des eaux méditerranéennes potentiellement riches en gaz.

Les pourparlers médiatisés par les États-Unis font suite à trois ans de diplomatie intense de Washington et ont été annoncés moins d'un mois après que les États-Unis ont intensifié la pression sur les alliés politiques du groupe libanais soutenu par l'Iran, le Hezbollah.

Ils interviennent également après que les Émirats arabes unis et Bahreïn ont accepté d'établir des relations complètes avec Israël, dans le cadre d'accords négociés par les États-Unis qui réalignent certains des alliés les plus proches de Washington au Moyen-Orient contre l'Iran.

Le Hezbollah, qui a combattu un conflit de cinq semaines avec Israël en 2006, affirme que les pourparlers ne sont pas un signe de paix avec son ennemi de longue date. Le ministre israélien de l'Énergie a également déclaré que les attentes pour la réunion de mercredi devraient être réalistes.

"Nous ne parlons pas de négociations pour la paix et la normalisation, mais plutôt d'une tentative de résoudre un différend technique et économique qui a retardé pendant 10 ans le développement des ressources naturelles offshore", a tweeté le ministre Yuval Steinitz.

Néanmoins, le secrétaire d'État américain Mike Pompeo a qualifié la décision de poursuivre les pourparlers d'historique et a déclaré que Washington attendait avec impatience des pourparlers séparés plus tard sur les désaccords sur la frontière terrestre des deux pays.

La réunion de mercredi sera accueillie par la force de maintien de la paix des Nations Unies, FINUL, qui a surveillé la frontière terrestre contestée depuis le retrait militaire d'Israël du sud du Liban en 2000, mettant fin à une occupation de 22 ans.

Une source de sécurité libanaise a déclaré que les deux parties se réuniront dans la même pièce de la base de la FINUL au sud du Liban, mais dirigeront leurs discussions par l'intermédiaire d'un médiateur.

CRISE LIBAN

Le désaccord sur la frontière maritime avait découragé l'exploration pétrolière et gazière à proximité de la ligne litigieuse. Cela peut être une irritation mineure pour Israël, qui pompe déjà du gaz provenant d'énormes champs offshore. Pour le Liban, qui n'a pas encore trouvé de réserves commerciales dans ses propres eaux, la question est plus urgente.

Le Liban a désespérément besoin d'argent de la part des donateurs étrangers alors qu'il fait face à la pire crise économique depuis la guerre civile de 1975-1990 et que sa monnaie s'est effondrée. L'effondrement financier a été aggravé par une explosion qui a détruit une partie de Beyrouth en août, tuant près de 200 personnes, et la pandémie COVID-19.

Luttant pour former un nouveau gouvernement pour faire face aux multiples crises, certains politiciens libanais se sont même disputés cette semaine sur la formation de leur équipe de négociation, le cabinet du Premier ministre se plaignant de ne pas avoir été consulté par la présidence.

L'allié politique du Hezbollah, le parti chiite Amal, a également subi des pressions. Le mois dernier, les États-Unis ont sanctionné le principal assistant du leader d'Amal Nabih Berri pour corruption et aide financière au Hezbollah, qu'ils considèrent comme une organisation terroriste.

Pour le Hezbollah et Amal, la décision d'entamer les pourparlers frontaliers était une "décision tactique pour neutraliser les tensions et la perspective de sanctions avant les élections américaines", a déclaré Mohanad Hage Ali, membre du Carnegie Middle East Center.

Berri, un dirigeant chiite influent en charge du dossier frontalier, a nié avoir été poussé dans les pourparlers.

En 2018, Beyrouth a autorisé un groupe d'Eni en Italie, de Total en France et de Novatek en Russie à mener une exploration énergétique offshore longtemps retardée sur deux blocs. L'un d'eux, le bloc 9, contient des eaux disputées avec Israël.

(Reportage par Ellen Francis et Dominic Evans à Beyrouth, et Ari Rabinovitch à Jérusalem, édité par William Maclean)

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