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L'ASEAN et le concours américano-chinois pour la mer de Chine méridionale

Semaine thématique des stratégies régionales

Par Mark Valencia

L'ASEAN et ses membres sont confrontés à un dilemme de plus en plus dangereux. Ils subissent une pression croissante pour choisir entre les États-Unis et la Chine dans leur compétition pour la prééminence politique et militaire dans la région. En réponse, les États membres de l’ANASE s’efforcent de maintenir leur «neutralité» et de rechercher la «centralité» de l’ANASE dans les affaires internationales touchant la région. Leurs perspectives et leurs rôles dans cette compétition de grande puissance méritent d'être examinés de plus près, ainsi que la manière dont ils s'y adaptent et ce que – le cas échéant – l'ASEAN peut faire.

Au cours de l'année écoulée, la Chine a pris des mesures qui ont alarmé les revendicateurs rivaux de la mer de Chine méridionale et alimenté le discours américain selon lequel la Chine est une menace pour la région. Parce que ces petits et moyens États – seuls ou en combinaison – ne sont pas à la hauteur de la Chine, leur réponse a été de manœuvrer diplomatiquement, à la fois ouvertement et en coulisses. Cependant, les États-Unis voient cette situation comme une opportunité de faire avancer leur propre programme vis-à-vis de la Chine et de coopter ces États dans le processus.

Le 13 juillet, le secrétaire d’État américain Mike Pompeo a intensifié les tensions en annonçant une politique sur la mer de Chine méridionale. Le noyau politique de la déclaration était que «l’Amérique se tient aux côtés de nos alliés et partenaires de l’Asie du Sud-Est pour protéger leurs droits souverains sur les ressources extracôtières. Le monde ne permettra pas à Pékin de traiter la mer de Chine méridionale comme son empire maritime. » Pompeo a promis que «nous soutiendrons les pays… qui reconnaissent que la Chine a violé leurs revendications territoriales légales et leurs revendications maritimes également. . . Nous leur fournirons l’aide que nous pouvons, que ce soit au sein d’organes multilatéraux, que ce soit au sein de l’ANASE, que ce soit par le biais de réponses juridiques. Nous utiliserons tous les outils possibles . . . » (italiques ajoutés). Cela pourrait inclure des moyens militaires.

Le secrétaire américain à la Défense, Mark Esper, a présenté une réorientation générale du ministère de la Défense dans le but de contrer l'influence de la Chine en Asie. Il a déclaré que le renforcement des partenariats avec les pays d'Asie du Sud-Est fournira aux États-Unis un «avantage asymétrique» sur la Chine.

Les États-Unis ont suivi ces déclarations avec une presse diplomatique de plein droit aux pays d’Asie du Sud-Est de le rejoindre dans sa campagne contre les politiques et les actions de la Chine dans la mer de Chine méridionale. Pompeo a appelé plusieurs principaux ministres des Affaires étrangères de l'ASEAN pour solliciter leur soutien à l'initiative américaine accélérée. Mais il n'a apparemment pas reçu la réponse espérée. En effet, les réactions régionales allaient de prudentes à négatives.

L’objectif principal de la clarification de la politique américaine était l’ASEAN et en particulier les revendicateurs rivaux de la Chine en son sein: Brunei, Malaisie, Philippines et Vietnam. Mais la réponse de l'ASEAN a été décevante. Les ministres des Affaires étrangères de l’ANASE ont publié collectivement une déclaration banale sur 53rd anniversaire réaffirmant leur intention de maintenir l'Asie du Sud-Est comme «une région de paix, de sécurité, de neutralité et de stabilité» au milieu «d'incertitudes croissantes résultant de l'évolution de la dynamique géopolitique dans le paysage régional et mondial».

Comme William Choong de l’Institut ISEAS-Yusof Ishak basé à Singapour l’a dit: «Défier la Chine sur les valeurs et la démocratie« n’allait pas décoller »en Asie du Sud-Est. Nous n'allons pas voir le même genre de recul que les États-Unis s'attendent à voir dans l'ASEAN. Toute cette confrontation avec la Chine et ce coup de pied à la porte d'entrée, je ne pense pas que ce soit une façon de faire de l'ASEAN. " Certains États craignent également que, comme pendant la guerre froide, ils ne deviennent les pions ou les substituts de grandes puissances et en subissent les conséquences.

De plus, si les États-Unis mettent en œuvre la politique, ce sera une arme à double tranchant. Comme Shahriman Lockman de l'Institut d'études stratégiques et internationales de Malaisie argumenté, la présence américaine «a pour effet à la fois de dissuader mais aussi d’aggraver les choses avec la Chine… Le pire des cas est que les choses dégénèrent, puis les États-Unis sont distraits par quelque chose au Moyen-Orient, et nous nous retrouvons aux prises avec plus de Chinois. navires dans nos eaux.

Certains craignent également que même s'ils coopèrent, l'engagement des États-Unis ne se poursuive pas. En effet, certains soupçonnent que cette offensive n'est peut-être qu'un stratagème superficiel de dernière minute pour aider Trump dans sa campagne de réélection.

Comme le dit Joseph Liow, de l’Université technique nationale de Singapour, «si les patrouilles américaines sont essentielles à la sécurité régionale, aucun État de l’ANASE ne le déclarera jamais parce qu’il ne veut pas être vu du côté de Washington contre Pékin.»

Le ministre des Affaires étrangères Retno Marsudi a assisté à la réunion ministérielle virtuelle d'action informelle de l'Asean à Jakarta en juin 2020 (Photo fournie par le ministère indonésien des Affaires étrangères)

L'Indonésie et Singapour sont restés neutres face à cette nouvelle agressivité américaine. L’Indonésie a déclaré que le soutien de tout pays aux droits indonésiens dans la mer de Natuna est «normal». Son ministre des Affaires étrangères, Retno Marsudi, ajoutée, «L'ASEAN doit toujours coopérer pour maintenir la paix et la stabilité régionales et ne pas être entraînée dans la tempête de tensions géopolitiques ou être forcée de choisir son camp.» Le ministre malaisien des Affaires étrangères, Hishamuddin Hussein, a émis une note similaire, affirmant que la Malaisie doit s’assurer qu’elle ne l’est pastraîné et piégé»Dans un bras de fer politique entre les grandes puissances. Hishamuddin est particulièrement préoccupé par le fait que la Chine et les États-Unis. la lutte pourrait diviser l'ASEAN.

Le président Rodrigo Duterte des Philippines a déclaré publiquement qu'il élaborera des politiques concernant la Chine dans son meilleur intérêt– pas nécessairement celles d’autres, y compris les États-Unis. Même le Vietnam, le principal critique régional de la Chine, n’a pas appelé la Chine par son nom en réponse à la déclaration de Pompeo, mais a seulement «salué les positions des pays sur la mer de Chine méridionale qui sont conformes aux lois internationales. »

Il y a de bonnes raisons pour lesquelles ces pays ont du mal à choisir entre les deux. Bien qu'ils puissent être plus alignés idéologiquement avec les États-Unis, beaucoup ont des raisons économiques et géopolitiques à plus long terme comme la proximité relative de la Chine qui les rendent réticents à l'affronter ouvertement militairement ou diplomatiquement – même avec le soutien des États-Unis. Pékin utilisera probablement les besoins économiques de ces nations comme levier pour empêcher leur unité contre la Chine. En tant que tel, la clarification de la politique de Pompeo a surestimé le soutien manifeste des pays d'Asie du Sud-Est.

Il n’a jamais été réaliste de penser que l’ANASE et ses revendicateurs de la mer de Chine méridionale soutiendraient automatiquement les États-Unis et l’accent de plus en plus mis sur la concurrence de grande puissance avec la Chine. À part peut-être le Vietnam – et son soutien à une intervention militaire est discutable il est peu probable que le soutien des détails par des menaces de force soit le bienvenu en Asie du Sud-Est. Ces États sont déjà particulièrement préoccupés par le renforcement militaire dans la région par les deux superpuissances.

Une posture diplomatique et militaire américaine plus agressive pourrait forcer les nations régionales à choisir entre elle et la Chine, et les États-Unis pourraient ne pas aimer le résultat. En effet, les États-Unis découvrent à la dure (par exemple les Philippines) que leurs relations de soft power en Asie du Sud-Est ne sont ni aussi profondes ni aussi durables qu'elles le pensaient. La seule façon de reconstruire l'intégrité et la solidité de ses relations avec les nations de l'Asie du Sud-Est est de faire preuve de respect et de conscience de leurs intérêts nationaux auto-définis dans une mesure égale aux siens.

Les pays de l'ASEAN pourraient contribuer à éviter les conflits en exprimant individuellement ou de préférence multilatéralement leur opposition à la présence militaire américaine et chinoise. Il y a déjà eu un certain mouvement dans cette direction. Après un incident en octobre 2018, Ng Eng Hen, ministre de la Défense de Singapour, partenaire stratégique des États-Unis, dit que «Certains des incidents (États-Unis-Chine) découlent de l'affirmation de principes, mais nous reconnaissons que le prix de tout incident physique est trop élevé et inutile pour affirmer ou prouver votre position.»

Le président philippin Rodrigo Duterte a dit que le la menace d'affrontement et de troubles dans la voie navigable vient de l'extérieur de la région. Malais Le Premier ministre Mahathir Mohamad a ensuite fait valoir que «Si la stratégie n'inclut pas l'envoi de la septième flotte dans la région, nous sommes les bienvenus pour que… les gros navires de guerre (dans la mer de Chine méridionale) peuvent provoquer des incidents et cela entraînera des tensions. En réponse à la nouvelle déclaration américaine, le nouveau ministre des Affaires étrangères de la Malaisie, Hishamuddin Hussein, a appelé les grandes puissances "pour éviter les postures militaires. »

Le ministre indonésien des Affaires étrangères, Retno Marsudi a dit que il est "important pour l'ASEAN de continuer à envoyer des messages aux grandes puissances impliquées dans le différend pour maintenir la paix et la stabilité régionales dans la mer de Chine méridionale." Compte tenu des déclarations antérieures pertinentes de hauts fonctionnaires indonésiens, cela semble être un appel à la Chine et les États-Unis pour apaiser les tensions et faire de l'exercice plus de retenue dans leurs opérations militaires dans la région.

Cependant, l’ASEAN est loin d’être unie sur cette question – en partie parce qu’elle concerne principalement les revendicateurs rivaux de la Chine: le Brunei, la Malaisie, les Philippines et le Vietnam. Jusqu'à présent, l'expression de ces préoccupations n'a pas eu l'effet escompté. Un choeur d'inquiétude croissant et croissant pourrait contribuer à réduire le potentiel de conflit et de confrontation. Comme les États de l'ASEAN sont à court d'espace de manœuvre diplomatique, cela pourrait devenir leur seule option autre que de jouer ouvertement leur sort avec les États-Unis ou la Chine.

Mark J. Valencia est chercheur principal adjoint à l'Institut national pour les études sur la mer de Chine méridionale, Haikou, Chine.

Image en vedette: Les participants à la retraite du forum régional de l'ASEAN posent pour une photo à Singapour, Singapour, le 4 août 2018 (Photo du département d'État)

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