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La stratégie de l'Inde pour l'océan Indien à la lumière du COVID-19 et de la confrontation avec la Chine

Semaine thématique des stratégies régionales

Par David Scott

Préparer le décor pour 2020

La stratégie indienne pour l'océan Indien s'articule autour du maintien de la prééminence sur le plan d'eau, tacitement considéré comme L’océan de l’Inde; un terme impliquant sinon l'hégémonie, du moins une sorte de leadership régional et de prééminence régionale. Le ministre des Affaires extérieures Subrahmanyam Jaishankar a été explicite lors de la Conférence sur l'océan Indien qui s'est tenue aux Maldives en septembre 2019 que «les principaux intérêts de l'Inde sont dans l'océan Indien», que «le fait demeure que là où l'Inde peut vraiment faire une différence, c'est dans l'océan Indien lui-même», et que le L’océan est pour l’Inde «une arène naturelle pour son influence et ses conséquences majeures sur la sécurité». Jaishankar a poursuivi en mars 2020 en affirmant dans un discours intitulé «Paysages géopolitiques émergents» que «s'agissant de la sécurité maritime, l'Inde est devenue un acteur clé, en particulier dans l'océan Indien».

La stratégie indienne dans et pour l'océan Indien au cours des années 2010 a été triple: la construction de ses infrastructures navales et maritimes (bases et installations de soutien), la construction d'actifs de projection de puissance et le renforcement des relations avec des puissances de plus en plus concernées par la Chine.

La stratégie indienne pour l'océan Indien au cours des années 2010 a consisté à construire son infrastructure navale à partir du sous-continent indien. Cela a impliqué le développement d'installations militaires sur l'archipel de Lakshadweep au large de la côte ouest, mais plus encore sur le plus grand archipel d'Andaman et de Nicobar, de l'autre côté est de la baie du Bengale, à la tête du détroit de Malacca.

Cela a également impliqué des installations de soutien avec des partenaires sympathiques comme Oman (Duqm), l'Iran (Chabahar), Madagascar, Maurice et Singapour. L’Inde tente d’éviter la pénétration de la Chine dans les micro-États insulaires et les littoraux de l’océan Indien, où la route maritime de la soie (MSR) de la Chine est considérée par Delhi comme préjudiciable aux intérêts indiens. Dans cet esprit, la marine indienne a mis en place des exercices conjoints de surveillance de la zone économique exclusive avec les marines des Maldives, des Seychelles et de Maurice; et patrouilles coordonnées (CORPAT) avec les marines du Bangladesh, du Myanmar, de la Thaïlande et de l'Indonésie.

La stratégie indienne pour l'océan Indien au cours des années 2010 a également consisté à renforcer ses moyens navals, dirigés par des porte-avions et des sous-marins nucléaires. La marine indienne exploite actuellement un porte-avions, INS Vikramaditya (un transporteur soviétique remis à neuf), tandis que le second, INS Vikrant, est en construction à Cochin, prêt à commencer ses essais de bassin en septembre 2020, dont la livraison est prévue en 2021, et la mise en service active prévue en 2022. Les deux navires ont un déplacement d'environ 45 000 tonnes chacun. Un troisième porte-avions, INS Vishal, un géant de 65 000 tonnes avec 54 avions, est envisagé à plus long terme. Le chef de la marine indienne, l'amiral Karambir Singh, a réitéré en décembre 2019 que la planification des capacités à long terme de la force prévoyait l'intronisation de trois porte-avions afin que deux soient en permanence disponibles pour un déploiement dans la région de l'océan Indien, un par le commandement de l'Ouest et un par le Commander. La marine indienne devrait faire pression pour une autorisation d'acceptation de nécessité (AoN) pour le troisième transporteur, l'IAC-2, bientôt.

Cette accumulation des moyens navals de l’Inde représente un équilibre interne. Pourtant, la part de la marine dans le budget de la défense est passée de 18% en 2012 à 13% en 2019-2020. En raison de récentes contraintes budgétaires, le besoin de 200 navires a été ramené à 175. De plus, en février 2020, le chef d'état-major de la Défense, le général Bain Rabat, a indiqué que dans les concours de ressources, l'acquisition de nouveaux sous-marins pourrait avoir la priorité sur les porte-avions.

Une flottille de la marine indienne de la flotte occidentale escorte les porte-avions INS Vikramaditya (R33) et INS Viraat (R22) dans la mer d'Oman (Wikimedia Commons)

Troisièmement, la stratégie indienne pour l'océan Indien dans les années 2010 a consisté à renforcer la coopération dans l'océan Indien avec d'autres acteurs externes (États-Unis et Japon) et internes (France, Australie et Indonésie) importants. Les étapes diplomatiques de cette ligne d'effort comprennent:

Les trois éléments de la stratégie maritime de l’Inde sont des leviers implicites pour contraindre et gérer la présence chinoise par ailleurs croissante dans l’océan Indien. Cet effet de levier implicite a été démontré au début de 2020 lors du Dialogue Raisina, qui s'est tenu du 14 au 16 janvier, qui comprenait un panel intitulé «Flottes fluides: naviguer dans les marées de révision dans l'Indo-Pacifique». Sur le panneau, le chef d'état-major de la marine indienne Karambir Singh a siégé aux côtés du vice-chef des forces de défense de l'Australie, le vice-amiral David Johnston, le chef d'état-major du Japon, le général Koji Yamazaki, directeur adjoint de la stratégie de la France au ministère français des Forces armées, Luc de Rancourt, et le chef d'état-major de la marine britannique, l'amiral Tony Radakin. Lors de cette discussion, l'amiral Singh a noté de la Chine qu '«ils ont sept à huit navires de guerre dans l'océan Indien à un moment donné (.…) Nous observons. Si quelque chose nous empiète, nous agirons »; à laquelle il a donné l'exemple récent de la marine indienne escortant des navires chinois hors de leur zone économique exclusive (ZEE) sensible autour des îles Andaman et Nicobar en décembre 2019.

En 2020, deux événements inattendus ont affecté de manière significative la stratégie maritime de l'Inde dans l'océan Indien. Rétrospectivement, il n’était pas surprenant que la conférence semestrielle des commandants de la marine tenue en août 2020 se soit particulièrement concentrée sur l’entrée et les opérations de forces «extra-régionales» (lire: Chine) dans la région de l’océan Indien, et les acquisitions opérationnelles. le Ministère de la Défense a déclaré que la Conférence des commandants «revêt une plus grande importance dans le contexte des récents événements sur nos frontières nord (Galwan) et des défis sans précédent posés par le COVID-19». Ces deux problèmes affectent la stratégie maritime de l’Inde pour l’océan Indien.

COVID-19 et son impact

Le COVID-19 a frappé pour la première fois l'Inde en janvier 2020, avec des verrouillages nationaux introduits en mars, mais les cas se propageaient toujours rapidement. Chiffres actuels enregistrés à la fin de septembre, l’Inde comptait 5 487 580 cas confirmés, juste derrière les 6 883 931 des États-Unis. Le nombre de décès confirmés par COVID-19 en Inde est de 87 882 (troisième derrière les 200 710 aux États-Unis et 136 895 au Brésil). L'impact résultant du COVID-19 sur la stratégie maritime indienne pour l'océan Indien a été quintuple.

Premièrement, il a perturbé les essais en bassin du deuxième porte-avions indien, INS Vikrant, prévue pour septembre 2020, la mise en service étant maintenant reportée à septembre 2021. Deuxièmement, la diplomatie navale régionale indienne a été interrompue car l'itinéraire bisannuel de MILAN, qui devait avoir lieu en mars 2020, a été annulé. En un sens, il s’agit d’un revers pour la diplomatie navale indienne, mais après un nombre record d’invitations (41, mais sans compter le Pakistan ou la Chine) et d’acceptations (plus de 30), cela montrait toujours l’amélioration du statut de l’Inde dans l’océan Indien en 2020.

Le COVID-19 signifiait également que les exercices INDRA avec la Russie en septembre 2020 étaient limités à la mer uniquement. Néanmoins, la disposition de l’Inde (et celle de la Russie) à déployer deux navires de guerre et un ravitailleur dans le golfe du Bengale indiquait l’attention naturelle de l’Inde et son avantage géographique dans ces eaux. Ils ont également été un message subtil pour la Chine que ses liens étroits n'étaient pas exclusifs et que la Chine ne pouvait pas nécessairement compter sur la Russie dans un conflit sino-indien.

La pandémie a permis à l'Inde d'étendre l'assistance liée au COVID à divers États de l'océan Indien. Cela a été présenté en juin 2020 avec Mission Sagar, ce que l’Inde a qualifié de «jalon majeur dans l’engagement de l’Inde avec les pays de la région de l’océan Indien». Là, le navire de débarquement INS Kesari a été envoyé aux Maldives, à Maurice, aux Comores, aux Seychelles et à Madagascar, avec des équipes de professionnels de la santé, de médicaments et de nourriture à bord pour aider à la riposte à la pandémie. Pendant ce temps, la puissance navale de l'Inde était exposée dans le cadre de l'opération Samudra Setu (Sea Bridge), en mai 2020. Là, INS Jalaswa et INS Magar, envoyé depuis le commandement sud de l’Inde à Kochi et escorté par d’autres navires de guerre de la flotte occidentale, a ramené plus de 600 citoyens indiens menacés par le COVID des Maldives.

Structurellement, l'Inde a glissé dans un ralentissement économique marqué alors que la pandémie COVID-19 s'est accélérée pendant l'été 2020. Son économie a reculé de 23,9% en glissement annuel au deuxième trimestre de 2020. Une croissance du PIB de 4,2% pour 2019-2020 (en lente baisse depuis Janvier 2018) devrait déjà être remplacé par un chiffre négatif de 3,2% en 2020-2021. Le résultat est que le programme de capitalisation de l’Inde est menacé et que la volonté de lancer un programme de trois porte-avions est au mieux menacée de retard et d’annulation au pire.

Galwan et son impact

Le deuxième défi majeur auquel l'Inde est confrontée en 2020 a été la confrontation mortelle avec la Chine. Cela a été le plus net dans la vallée de Galwan, où la Chine s'est opposée à ce que les Indiens remontent la vallée. La confrontation entre les forces s'est intensifiée à la mi-juin 2020, 20 soldats indiens ayant été tués dans des combats directs avec les troupes chinoises.

Les éventuels retraits de forces ont été interrompus et effectués avec inquiétude à la fin juillet, mais avec d’autres avertissements en provenance de l’Inde le 30 août. communiqué de presse conjoint publié par Jaishankar et Wang Yi avait peut-être un plan d'action en cinq points, mais il ne représente guère quelque chose de nouveau et a laissé de vagues appels à «de nouvelles mesures de confiance» sans aucune substance. Pourtant, il est clair que l’Inde se concentre fermement sur sa frontière terrestre et sur l’ensemble des points d’affrontement qui se sont ouverts. Le Parlement indien a été mis à jour par le ministre de la Défense Rajnath Singh le 15 septembre:

«À partir de maintenant, la partie chinoise a mobilisé un grand nombre de troupes et d'armements le long du LAC ainsi que dans les zones de profondeur. Il existe plusieurs zones de friction dans l'est du Ladakh, notamment Gogra, Kongka La et les rives nord et sud du lac Pangong. En réponse aux actions de la Chine, nos forces armées ont également procédé à des contre-déploiements appropriés dans ces zones pour garantir que les intérêts de sécurité de l’Inde soient pleinement protégés. »

Cependant, l'affrontement prolongé et l'impasse continue à Galwan ont eu un double impact ambigu sur la stratégie indienne pour l'océan Indien. D'une part, cela a contribué à une nouvelle détérioration des relations entre l'Inde et la Chine, tant au niveau gouvernemental que dans l'opinion publique au sens large. La présence croissante de la Chine dans l'océan Indien est d'autant plus perçue en Inde comme une menace pour les intérêts indiens, et s'inscrit dans une politique d'encerclement désavantageuse de la Chine et une position de plus en plus encerclée pour l'Inde. D’autre part, l’affrontement terrestre prolongé et les frictions croissantes le long de l’Himalaya renforcent un impératif terrestre et encouragent le renforcement de la présence de l’armée et de l’aviation indienne le long de son flanc nord, ce qui pourrait se faire au détriment des acquisitions navales.

Le Premier ministre indien Narendra Modi, au centre, se rend au Ladakh en juillet 2020 après des affrontements meurtriers entre les troupes chinoises et indiennes (Indian Press Information Bureau)

Dans le sillage de Galwan, l'Inde a accéléré ses achats d'armes. De l’Inde Ministère de la Défense a annoncé le 2 juillet que «dans la situation actuelle et la nécessité de renforcer les forces armées pour la défense de nos frontières», des projets d'achat d'armes d'une valeur de 5,55 milliards de dollars américains ont été approuvés. Celles-ci comprenaient des systèmes de missiles d'attaque terrestre à longue portée d'une portée de 1000 kilomètres et des missiles Astra dotés d'une capacité au-delà de la portée visuelle. Les deux «renforceront les capacités d'attaque de la marine» et «serviront de multiplicateur de force et ajouteront énormément à la capacité de frappe de la marine».

L'argument de la marine indienne est que l'agression chinoise dans l'Himalaya génère le besoin d'une position indienne plus forte dans l'océan Indien, face à l'expansion chinoise qui y est associée. Alors même que l’Inde renforçait ses effectifs sur son flanc nord, dans le sillage de Galwan, la marine indienne se déployait plus activement et déployait plus de forces autour du détroit de Malacca. La marine démontrant ainsi le potentiel de l'Inde à menacer les voies de communication maritimes de la Chine, les soi-disant Dilemme de Malacca face à Pékin. La marine indienne a également poussé un sentiment d'urgence pour «l'acceptation de la nécessité» (AoN) pour un troisième porte-avions, qui est en attente depuis 2015.

Certes, l'Inde a immédiatement cherché à renforcer sa propre position dans l'océan Indien, en se concentrant davantage sur les îles Andaman et Nicobar. La valeur géopolitique et militaire des îles Andaman et Nicobar reste tangible. En conjonction avec le littoral indien et le commandement de l’Est à Vishvakapman, la possession par l’Inde des îles Andaman et Nicobar constitue une clôture solide du golfe du Bengale et un point d’étranglement sur le détroit de Malacca.

Localisation des îles Andaman, situées à l'est de l'Inde et au nord-ouest du détroit de Malacca (Wikimedia Commons)

En conséquence, des exercices au cours desquels plusieurs destroyers et frégates ont été rejoints par des avions de patrouille maritime ont été menés autour des îles Andaman et Nicobar en juillet 2020. Dirigés par le chef naval du commandement de l'Est, le contre-amiral Sanjay Vatsayan, des unités provenaient du commandement Andaman et Nicobar (ANC). , le Commandement naval de l'Est, et avec quelques navires de guerre déployés près du détroit de Malacca qui participent également. Des avions de chasse sous-marins Poséidon-8I, avec des missiles Harpoon Block-II, des torpilles, des roquettes et des charges sous-marines ont été envoyés depuis leur base à la station aérienne navale INS Rajali à Arakkonam (Tamil Nadu). Ils étaient perçus comme envoyant «un signal à la Chine» selon le Temps de l'Inde le 18 juillet.

Le Premier ministre Narendra Modi a tenu à visiter les îles Andaman et Nicobar en août 2020. Cela a marqué une focalisation explicite sur l'importance stratégique de ces îles en Modi:

«L’océan Indien est le centre du commerce et des prouesses stratégiques de l’Inde depuis des milliers d’années. Maintenant que l'Inde suit la nouvelle politique et pratique de commerce et de coopération dans l'Indo-Pacifique, l'importance de nos îles, y compris Andaman et Nicobar, a encore augmenté.

Extension de la coopération stratégique dans l'océan Indien avec la France, le Japon, l'Australie et les États-Unis

Une évolution tacite depuis que Galwan a été une poussée de l’Inde pour renforcer ses partenariats avec d’autres puissances opérant dans l’océan Indien qui ont également des inquiétudes quant à l’assertivité de la Chine.

Le soutien de l'Inde des États-Unis dans l'océan Indien a continué de se renforcer en 2020. L'Inde était plus que satisfaite de l'approbation des États-Unis en février 2020 dans leur Convergence stratégique dans l'Indo-Pacifique (qui fait partie de leur déclaration conjointe «Vision et principes») que «les États-Unis apprécient le rôle de l'Inde en tant que fournisseur net de sécurité, ainsi que de l'aide au développement et humanitaire dans la région de l'océan Indien». L’expression «fournisseur net de sécurité» décrit l’Inde comme jouant un rôle régional de premier plan et assurant la sécurité d’autrui au-delà des besoins immédiats de l’Inde. La livraison d'hélicoptères anti-sous-marins Sikorsky avancés de fabrication américaine, avec la Chine à l'esprit, a été accélérée en mai 2020. Juillet 2020 a également été témoin d'exercices navals avec le Nimitz Groupe aéronaval dans la mer d'Andaman.

Les relations de l’Inde avec la France se sont également approfondies. Les deux marines ont mené patrouilles conjointes autour de la Réunion en mars 2020. Ces activités conjointes avec la France représentent une opérationnalisation de l'Accord de soutien logistique (LSA) que l'Inde a signé avec la France en 2018. La LSA a élargi la présence et le type d'opérations navales que la marine indienne est en mesure d'entreprendre dans le sud-ouest de l'océan Indien, étant donné que la France dispose d'installations militaires sur les îles de La Réunion, Mayotte et les Terres australes et atlantiques françaises – qui pourraient désormais être utilisées par l'Inde. L’Inde peut également désormais accéder à la base française de Djibouti. En fait, cela étend davantage l’empreinte stratégique de l’Inde et sa zone d’opérations effective dans l’océan Indien plus au sud et à l’ouest.

Juin 2020 a vu les navires de la marine indienne INS Rana et INS Kulish exerçant avec les navires de la marine japonaise, JS Kashima et JS Shimayuki. Un développement logistique important a été l'accord d'acquisition et de services croisés (ACSA) signé en septembre 2020 entre l'Inde et le Japon. Cela permettra une coopération plus étroite avec le Japon dans l’océan Indien, l’accès du Japon aux îles Andaman et Nicobar étant probable, en contrepartie de l’accès de l’Inde à la base japonaise de Djibouti.

Les marins de la Force maritime d'autodéfense japonaise regardent l'INS Rana lors d'un exercice conjoint en juin 2020 (Photo via Twitter JMSDF)

Les relations avec l'Australie ont nettement progressé en 2020. Leur sommet de juin 2020 a vu leur Vision partagée pour la coopération maritime dans l'Indo-Pacifique. Il a également été témoin de leur accord de soutien logistique mutuel (MLSA). Du point de vue de l’Inde, cela permet aux Indiens d’utiliser des installations militaires sur le territoire australien dans l’océan Indien oriental, notamment l’île Christmas et l’île Cocos. En fait, cela étend davantage l’empreinte stratégique de l’Inde et sa zone d’opérations effective dans l’océan Indien plus à l’est. INS Sahyadri et INS Karmuk a également effectué des exercices bilatéraux anti-aériens avec la marine australienne dans l'est de l'océan Indien en septembre.

L'Inde a également renforcé sa position stratégique dans l'océan Indien avec deux nouveaux trilatéraux.

Le premier dialogue trilatéral Inde-France-Australie s'est tenu en septembre 2020. Harsh Vardhan Shringla, ministre des Affaires étrangères de l'Inde, a rencontré ses homologues français et australiens, tenus pratiquement en raison de la pandémie. Leur déclaré L'accent était mis sur «les défis économiques et géostratégiques et la coopération dans l'Indo-Pacifique», explicitement en ce qui concerne la pandémie, mais aussi implicitement en ce qui concerne la Chine. Leur soutien mutuel à l'Association régionale de l'océan Indien (IORA) et à la Commission de l'océan Indien (COI) a été déclaré, tout comme leur objectif commun de «mettre en synergie leurs forces respectives pour assurer une région indo-pacifique pacifique, sûre, prospère et fondée sur des règles. . » L'avantage pour l'Inde dans ce nouveau minilatéral est qu'il réduit la dépendance navale à une coopération juste canalisée via les États-Unis.

Un autre nouveau minilatéral en perspective. Début septembre, il a été annoncé que le ministre des Affaires étrangères Jaishankar se réunirait pour une prochaine réunion avec ses homologues indonésien et australien des Affaires étrangères, avec un accord sur la coopération maritime dans l'océan Indien.

Un dernier effet imminent de la confrontation de l’Inde avec la Chine à Galwan est le sentiment que l’Inde retire désormais ses hésitations précédentes à autoriser l’Australie à participer aux exercices navals trilatéraux MALABAR actuellement organisés entre l’Inde, les États-Unis et le Japon. L'invitation attendue en Australie pour le prochain exercice MALABAR dans le golfe du Bengale, à l'automne 2020, représente l'acceptation par les Indiens du soi-disant «Quad» prenant des dimensions militaires.

Conclusion

Paradoxalement, bien que le COVID-19 ait affaibli la capacité économique de l’Inde à financer son programme d’infrastructure et d’actifs navals pour l’océan Indien, il a permis à l’Inde de renforcer ses liens avec les micro-États de l’océan Indien grâce à l’aide humanitaire fournie par la marine. Parallèlement, la confrontation terrestre avec la Chine à Galwan a encouragé l'Inde à approfondir ses liens militaires avec d'autres puissances maritimes opérant dans l'océan Indien. De manière non déclarée mais évidente, cela permet à l'Inde d'améliorer sa position maritime dans l'océan Indien vis-à-vis de la Chine.

David Scott est membre associé du Corbett Center for Maritime Policy Studies. Un prolifique écrivain sur la géopolitique maritime, il peut être contacté au davidscott366@outlook.com.

Image en vedette: destroyer de la marine indienne INS Kochi entre à Port Victoria, aux Seychelles. (Photo via le porte-parole de la marine indienne Twitter)

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