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Fleuves et rivières

La première femme à faire le tour du monde

En 1765, une jeune paysanne a quitté un coin reculé de la France rurale où sa famille appauvrie avait gagné sa vie pendant des générations. Elle entreprit un voyage qui la mènera à travers le monde, des jungles sud-américaines et du détroit de Magellan aux îles tropicales de l'Indo-Pacifique.

Jeanne Barret (également Baret ou Baré) est la première femme connue à avoir fait le tour du monde. Délaissant son bonnet et son tablier pour des pantalons et des manteaux pour hommes, elle se déguise en homme et s'engage comme assistante du naturaliste Philibert Commerson sur l'un des navires de l'expédition de Louis-Antoine de Bougainville à travers le monde.

Au cours de ce voyage, Jeanne a aidé Commerson à amasser la plus grande collection individuelle d'histoire naturelle connue à l'époque. Des milliers de spécimens de plantes se trouvent encore dans l’herbier du musée d’histoire naturelle de Paris, bien que peu portent le nom de Jeanne.

Malgré la singulière réalisation de Jeanne, elle n’a laissé aucun compte rendu de son parcours ni de sa vie. Elle aurait pu être entièrement oubliée sans une révélation dramatique sur une plage tahitienne en 1768.

Le voyage de Bougainville a promu Tahiti comme un paradis utopique de belles femmes et de liberté sexuelle. Mais les hommes tahitiens étaient également désireux de rencontrer des femmes européennes et, malgré son déguisement, ils ont rapidement identifié Jeanne comme telle.

Cette révélation a causé la consternation à bord et Bougainville a été contraint d'intervenir. Il a décrit brièvement la confession de Jeanne dans son récit le plus vendu du voyage. N'ayant que des éloges pour son travail, Bougainville a ordonné qu'elle soit laissée seule pour continuer son travail d'homme.

Jeanne n'avait rien fait de mal. La réglementation navale française n'interdit pas aux femmes d'embarquer, mais il y a des sanctions pour les hommes qui amènent une femme à bord. Jeanne et Commerson ont insisté sur le fait qu’il n’était pas au courant de la ruse de Jeanne et qu’ils ne se connaissaient pas avant le voyage. Dès que le voyage atteint le territoire français, l'île Maurice dans l'océan Indien, Jeanne et Commerson débarquent.

L’aventure de Jeanne fut bientôt racontée dans un livre sur les femmes célèbres et dans le fameux Supplément au voyage de Bougainville du philosophe Denis Diderot. Elle a finalement reçu une pension navale française pour ses services.

La seule image connue de Jeanne figurait dans un livre de voyages célèbres, dessiné longtemps après sa mort. L'image est probablement allégorique. Les vêtements amples de marin représentent son voyage, un bouquet de fleurs représente la botanique et le bonnet rouge la présente comme Marianne, symbole révolutionnaire emblématique de la liberté et de la nouvelle république française.

En réalité, un serviteur et botaniste comme Jeanne aurait porté des vêtements de gentleman, portant un assortiment d’épingles, de couteaux, de sacs, d’armes et de papiers à collectionner. Les plantes ont été pressées dans le champ dans une presse à plantes portable.

Malgré cette renommée précoce, les détails de la vie de Jeanne au-delà de son célèbre voyage étaient rares. Pendant de nombreuses années, on en savait peu sur son passé, ce qui s'est passé lorsqu'elle a quitté l'expédition à Maurice en 1768, comment elle est revenue en France ou ce qu'elle a fait du reste de sa vie.

Stéréotypes simplistes
Écrire la biographie d'une femme dont nous savions si peu allait toujours être un défi. Je me suis retrouvé à la recherche d'un modèle préexistant sur lequel fonder Jeanne – dans la fiction ou dans l'histoire. Mais dans la littérature, comme dans la réalité, les femmes, les pauvres, les analphabètes, les non-conformistes et ceux d'autres cultures et langues sont mal représentés.

Quand ils apparaissent, ce sont des stéréotypes simplistes – des personnages de soutien pour un rôle principal réservé à un homme blanc riche. Une femme comme Jeanne pouvait être une paysanne ou une servante, une épouse ou une femme déchue – il n'y avait aucune possibilité conventionnellement acceptable pour elle d'être une aventurière ou une femme indépendante de ses propres moyens. Elle devait créer cette opportunité pour elle-même.

Les premiers récits de Jeanne portaient sur son travail, son apparence et sa conduite sexuelle. Elle a été décrite comme infatigable, une botaniste experte et une bête de somme qui portait de lourdes provisions tout en ramassant des plantes. Les hommes ont noté qu'elle n'était ni attirante ni laide, mais qu'elle se comportait avec une «modestie scrupuleuse».

Commerson a souffert d'une blessure à la jambe invalidante au cours de son voyage, ce qui a limité sa mobilité. Jeanne était probablement responsable de la collecte de la plupart des plantes sud-américaines, dont plus d'un millier se trouvent encore aujourd'hui dans les herbiers.

Lorsque les scientifiques du musée ont commencé à publier à titre posthume certaines des descriptions d'espèces de Commerson, le biologiste évolutionniste pionnier Jean Baptiste Lamarck a été le seul à mentionner la contribution et le courage de Jeanne. Elle était une servante, après tout, si peu de reconnaissance méritait.

Commerson lui-même a rarement mentionné Jeanne. Ce n'est qu'après leur départ du voyage qu'il a donné son nom à une plante: Baretia bonafidia (maintenant connue sous le nom de Turraea rutilans).

L'isotype, ou spécimen déterminant de Turraea rutilans, à l'origine nommé Baretia bonafidia par Commerson. Muséum national d’Histoire naturelle, Paris (France) Collection: Plantes vasculaires (P) Spécimen P00391569.
Dans sa description de cette plante, Commerson a reconnu sa «soif de savoir» et qu'il était redevable à «son héroïsme, tant de plantes jamais récoltées, tout le séchage laborieux, tant de collections d'insectes et de coquillages».

Les récits de Jeanne au dix-neuvième siècle sont apparus sous forme de notes de bas de page dans les biographies de grands hommes. Évitant toute irrégularité, elle a été présentée comme la «fidèle servante» de Commerson, comme Crusoe’s Man Friday, ou encore Jean Passepartout de Phileas Fogg. Biographe des débuts, Paul-Antoine Cap a raconté une histoire de famille dans laquelle Jeanne s'est fidèlement occupée de Commerson sur son lit de mort à Maurice et qu'elle est retournée vivre dans sa ville natale en France.

«En souvenir et en vénération pour son ancien maître, elle a laissé tout ce qu'elle possédait aux héritiers naturels du célèbre botaniste», écrit-il. C'était une histoire de dévotion illimitée et répétée dans les récits ultérieurs.

Détails partiels
Il a été laissé aux chercheuses de découvrir les détails de la vie de Jeanne. L’attention s’est tournée vers Jeanne en tant qu’individu, plutôt qu’un additif à l’histoire de Commerson ou de Bougainville.

Dans les années 1980, une historienne bourguignonne, Henriette Dussourd, a découvert le registre paroissial de la naissance de Jeanne en 1740 à une famille paysanne pauvre de la ville de La Comelle. Elle a également trouvé une déclaration de grossesse (obligatoire en droit français) signée par Jeanne à l'âge de 24 ans. Quand elle était enceinte de cinq mois, Jeanne s'était enfuie à Paris avec Commerson, voyageant sous un nouveau nom de famille, comme sa gouvernante.

Les circonstances sont suspectes. Jeanne avait vraisemblablement travaillé comme servante pour le Commerson récemment veuf et ils ont déménagé à Paris pour échapper à un scandale local. Les premiers registres paroissiaux parisiens ont été détruits lors des incendies de la Commune de 1871, mais Dussourd suggère qu'un fils est né, laissé dans la maison des enfants trouvés et est mort jeune.

Depuis lors, j'ai découvert que Jeanne avait eu un deuxième fils à Paris, qui semble être décédé pendant son voyage.

Plus récemment, une biographie en anglais a tenté de combler les lacunes laissées dans les archives. La biographie populaire de Glynis Ridley a été critiquée pour ses erreurs scientifiques et ses spéculations, mais sa version de l’histoire de Jeanne s’est largement propagée sur Internet.

Contrairement au fidèle trope du XIXe siècle, Ridley utilise un récit édifiant moderne pour compléter l’histoire de Jeanne – le récit bien préparé selon lequel les femmes aventureuses arrivent inévitablement à une fin délicate.

La biographie de Ridley cherche à donner à Jeanne une agence qui lui manquait dans les récits des 18e et 19e siècles. Elle soutient que Commerson a demandé l’avis de Jeanne en tant que herboriste experte. Une liste non signée de plantes médicinales parmi les archives de Commerson, demande-t-elle, était-elle en fait l'œuvre de Jeanne?

Bien que cette idée soit attrayante, Commerson était cependant réputé pour ses thés médicinaux, et les remèdes à base de plantes étaient un aliment de base du traitement médical à l'époque.

Il n'y a pas non plus de preuves que sa mère a appris à lire et à écrire à Jeanne, comme le suggère Ridley. Mes recherches archivistiques ont révélé que sa mère était décédée lorsque Jeanne avait 15 mois. Il semble plus probable que Commerson lui ait appris à écrire et à la former à la botanique.

Plus controversé, Ridley soutient que l’histoire de la révélation de Jeanne en tant que femme à Tahiti était une couverture pour un viol collectif en Nouvelle-Irlande, au large de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Et que Jeanne est tombée enceinte et a donné naissance à un fils à Maurice.

Cette histoire provient d’une description du médecin à bord du navire de Jeanne, François Vivez. Vivez n'aimait pas Commerson et avait l'intention de publier un récit salace de son serviteur à son retour en France.

Dans ses manuscrits, Vivez décrit Jeanne attaquée par ses coéquipiers et son sexe dévoilé après son identification par les Tahitiens. Alors que Vivez brode considérablement ses comptes, il y a suffisamment de confirmation d'autres revues pour suggérer qu'ils sont basés sur des faits. Dans l'ensemble, il semble probable que Jeanne ait été identifiée comme une femme à Tahiti et certains membres de l'équipage ont décidé de le confirmer eux-mêmes lors de leur prochaine débarquement.

Mais y a-t-il eu un viol? Il est difficile d'interpréter ces récits du XVIIIe siècle, écrits en français ou en latin et chargés de contextes historiques et de métaphores classiques qui ont depuis longtemps perdu leur association pour les lecteurs modernes.

Bougainville avait ordonné que Jeanne ne soit pas harcelée. Le viol était passible de la peine de mort dans la marine française. Un commandant naval pourrait-il tolérer qu'un crime aussi grave et une insubordination ne soient pas enregistrés et impunis?

Cela semble peu probable. Dans son seul commentaire sur le sujet, Commerson a noté que Jeanne «a échappé à l'embuscade des animaux sauvages et des humains, non sans risque pour sa vie et sa vertu, indemne et saine».

En tout état de cause, rien n'indique que Jeanne, atteinte de scorbut et de malnutrition, ait conçu un enfant pendant le voyage, ni de la déclaration obligatoire de grossesse, ni d'un enfant né à Maurice.

Une femme de moyens
La vie de Jeanne à Maurice et son retour en France étaient en fait plus intéressants que des dénouements dramatiques qui répondent aux attentes conventionnelles. La femme aventureuse n'est pas arrivée à une fin délicate.

Elle n'était pas la fidèle servante, réconfortant Commerson sur son lit de mort. Elle n'a pas été laissée «seule, sans abri, sans le sou» après sa mort, en attendant qu'un homme la sauve. Elle n'est pas retournée dans la ville natale de Commerson ni ne s'est souvenue de lui dans la mort.

Les archives racontent une histoire différente. J'ai découvert que Jeanne avait obtenu une propriété à part entière à Maurice. À la mort de Commerson, Jeanne dirigeait sa propre entreprise rentable. Elle a acheté une licence pour gérer un bar lucratif près du port.

Au moment où elle épousa Jean Dubernat, un soldat dans un régiment colonial français, elle était assez riche pour exiger un contrat prénuptial. Son mari apporta 5000 livres au mariage tandis que Jeanne apporta une maison, des esclaves, des meubles, des vêtements, des bijoux et une petite fortune de 19 500 livres – dont les deux tiers resteront sous son contrôle. C'était une femme de moyens.

Des recherches plus poussées de Sophie Miquel et Nicolle Maguet en Dordogne, où Jeanne a vécu sa vie après son retour en France en 1775, ont révélé plus de détails. Elle a acheté diverses propriétés dont une ferme, qui est encore reconnaissable aujourd'hui.

Son mari a signé un autre document juridique reconnaissant que ces propriétés étaient partagées à parts égales avec sa femme. Jeanne rassembla sa famille autour d'elle, y compris sa nièce et son neveu orphelins, et dirigea avec succès une entreprise de propriétaire foncier et de commerçant – bien loin de son enfance analphabète et pauvre en Bourgogne.

Si nous avons besoin d’un arc d’histoire conventionnel pour la vie de Jeanne, il doit s’agir de chiffons à la richesse, plutôt que du fidèle serviteur ou de la tragédie du road trip. Mais mieux, sûrement, pour construire l’histoire de Jeanne avec une attention objective aux archives.

Jeanne était pleine de contradictions. Elle était une tante dévouée, mais a laissé ses propres enfants à Paris à un destin inconnu. Elle a lutté pour échapper aux contraintes du système de classe rigide et du patriarcat français, mais elle possédait également des esclaves. Sa vie ne correspond pas toujours à une structure narrative familière confortable.

Ce que nous savons révèle que Jeanne est une femme confiante, capable et résiliente – ni victime ni héros, mais un modèle de rôle complexe, inspirant et non conventionnel.

L'auteur
Danielle Clode est un sChercheur enior en écriture créative à l'Université Flinders. La nouvelle biographie de Clode de Jeanne Barret, À la recherche de la femme qui a navigué sur le monde, est publiée par Picador Australia.

(La source: La conversation)

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