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La guerre froide américano-chinoise redirigerait les flux d'énergie

L'aggravation des relations diplomatiques entre les États-Unis et la Chine met en lumière leur interdépendance économique dans le contexte des chaînes d'approvisionnement mondiales tant pour la technologie que pour l'énergie.

Les principaux décideurs politiques des États-Unis et certains de leurs plus proches alliés, dont l'Australie et la Grande-Bretagne, ont récemment durci le langage dans lequel ils décrivent les relations avec la Chine.

La Chine a été qualifiée de «concurrent stratégique» pendant un certain temps mais le pays est de plus en plus décrit comme un «adversaire stratégique» impliquant une relation plus conflictuelle.

Les plaintes concernant les pratiques commerciales déloyales, le vol de propriété intellectuelle, les interventions monétaires et les pertes d'emplois se sont transformées en préoccupations bien plus graves concernant l'espionnage, les transferts de technologie et la sécurité nationale.

La concurrence entre les États-Unis et la Chine est maintenant décrite en termes existentiels par Mike Pompeo, le plus grand diplomate américain, qui est également largement considéré comme porteur d'ambitions présidentielles.

«Nous avons besoin d'une stratégie qui protège l'économie américaine et, en fait, notre mode de vie. Le monde libre doit triompher de cette nouvelle tyrannie », a déclaré Pompeo dans un discours très médiatisé sur la menace chinoise la semaine dernière.

La question cruciale est de savoir comment des adversaires stratégiques, voire des ennemis, peuvent structurer leur relation économique pour minimiser les risques de sécurité.

La relation économique comprend non seulement le commerce des marchandises, mais une gamme de services, notamment le transport et la logistique, les services bancaires, les services juridiques, les services professionnels, l'éducation et le tourisme.

Cela comprend également les investissements, la coopération scientifique et technologique, les transferts de données, les systèmes de paiement, la monnaie et la migration.

Débarrasser ce réseau d'interdépendances ne sera ni facile ni bon marché.

Découplage
Pour de nombreux experts en sécurité, la solution est de découpler les économies des deux superpuissances, découpant le monde en blocs dirigés respectivement par les États-Unis et la Chine, limitant les dépendances entre les deux.

Le découplage reste extrêmement controversé, étant donné le bouleversement implicite des chaînes d'approvisionnement mondiales, qui coûterait très cher, mais de nombreux experts en sécurité ont approuvé un certain désengagement.

Aux États-Unis et chez certains de leurs alliés, une grande partie du débat tourne désormais autour du degré souhaitable de découplage, plutôt que sur l’idée de se découpler elle-même et sur la manière de poursuivre l’engagement dans les domaines restants.

Pour les experts en sécurité américains et alliés, la priorité du découplage se concentre sur les produits de haute technologie tels que la fabrication de semi-conducteurs et les télécommunications, ainsi que sur la science avancée.

Mais il existe également des préoccupations plus larges concernant les chaînes d'approvisionnement qui dépendent des fabricants en Chine, notamment pour les ordinateurs, les équipements de télécommunications, les équipements médicaux, l'acier et les terres rares.

Jusqu'à présent, les décideurs politiques américains semblent plus désireux de découpler que leurs homologues chinois, qui restent publiquement engagés en faveur d'un système économique mondial plus intégré.

Pour les experts en sécurité en Chine, cependant, la dépendance à l'égard des matières premières importées, en particulier le pétrole et le gaz, ainsi que les paiements mondiaux et les systèmes monétaires dominés par les États-Unis, suscitent de plus en plus d'inquiétudes.

Pétrole et gaz
Au cours des quatre décennies allant des années 1970 aux années 2000, les États-Unis sont devenus le premier importateur mondial de pétrole brut et la vulnérabilité économique et sécuritaire implicite est devenue une priorité absolue pour les décideurs politiques américains.

Vers la fin de la période, on craignait que le pays devienne également dépendant du gaz naturel importé, ce qui intensifiait les inquiétudes quant à la menace sécuritaire de la dépendance énergétique.

La révolution américaine du schiste a apaisé ces craintes en augmentant massivement la production intérieure et en faisant des États-Unis un exportateur net, d'abord dans le gaz et plus récemment dans le pétrole.

L’industrialisation rapide de la Chine et les ressources nationales limitées en pétrole et en gaz ont mis le pays sur la voie opposée; en effet, les deux pays ont changé de place sur les questions énergétiques.

Après être devenue exportatrice de pétrole au début des années 70, la Chine est redevenue importatrice nette au milieu des années 90 et est maintenant de loin le plus grand importateur de pétrole au monde.

Plus récemment, la Chine est devenue un grand importateur net de gaz naturel alors que le pays passe de l'utilisation du charbon au gaz dans les systèmes de chauffage et la production d'électricité.

Les experts chinois en matière de sécurité doivent maintenant faire face aux mêmes préoccupations concernant la dépendance à l’importation qui ont dominé le débat aux États-Unis pendant 40 ans.

La Chine doit s'inquiéter des flambées des prix de l'énergie, des embargos politiques et des longues chaînes d'approvisionnement maritimes à travers des points d'étranglement qui pourraient être bloqués.

La Chine doit également s'inquiéter que certaines de ses importations de pétrole et de gaz actuelles et prévues proviennent des États-Unis et de ses alliés, notamment l'Australie et des pays du Moyen-Orient.

Indépendance
Comme les États-Unis avant lui, la réponse de la Chine se concentrera probablement sur la réduction de son besoin d’importer en combinant le développement des ressources nationales, une efficacité accrue et des investissements dans des alternatives.

L’accent mis par la Chine sur les sources d’énergie nationales (nucléaire, hydraulique, éolienne et solaire) et les véhicules électriques s’explique en grande partie par la nécessité de réduire sa dépendance vis-à-vis du pétrole et du gaz importés, ainsi que par les préoccupations concernant la pollution de l’air et, dans une moindre mesure, le changement climatique.

La détérioration des relations avec les États-Unis encouragera probablement les décideurs politiques chinois à redoubler d’efforts pour réduire la dépendance vis-à-vis du pétrole et du gaz importés et à développer des sources en dehors de l’alliance américaine.

La Chine intensifiera également sa recherche d'énergies renouvelables et d'électrification du système de transport, qui ont l'avantage collatéral de réduire la pollution atmosphérique et l'intensité des émissions.

Mais les hauts responsables politiques peuvent hésiter à réduire la dépendance du pays à l’égard du charbon produit localement au profit du gaz importé non sécurisé.

La confrontation avec les États-Unis pourrait conduire à un avenir dans lequel la Chine dispose d'un important secteur des énergies renouvelables soutenu par beaucoup de charbon.

Si tel était le cas, la Chine suivrait les États-Unis, qui se sont également concentrés sur le charbon, le nucléaire et les énergies renouvelables à l'époque de l'insécurité énergétique des années 1970 aux années 2000.

Le charbon domestique a fourni une couverture politique contre le risque de hausse des prix, de blocus et de pénuries posés par la dépendance à l'égard du pétrole importé et la dépendance redoutée à l'égard du gaz importé.

La production d'électricité au charbon a souvent été l'option de repli pour les pays préoccupés par la sécurité énergétique internationale.

Problèmes de politique
Il y a des questions majeures sur le caractère pratique d'un découplage significatif des chaînes d'approvisionnement entre les États-Unis et la Chine dans les systèmes de technologie / communications ou d'énergie / de paiement.

Malgré tous leurs efforts, les États-Unis n'ont jamais réussi à réduire leur dépendance à l'égard du pétrole importé entre le milieu des années 1970 et le milieu des années 2000, jusqu'à ce que de nouvelles technologies sous forme de schiste aient finalement stimulé la production nationale.

La refonte et la réorientation des chaînes d'approvisionnement mondiales impliqueraient des coûts immenses pour les deux superpuissances, impliquant un effort de plusieurs décennies, qui, même dans ce cas, pourrait ne pas réussir.

L'ampleur de la perturbation pourrait inciter les décideurs à réfléchir et à repenser la stratégie de découplage ou au moins tempérer ses ambitions plus grandes, dans une tentative de sauver au moins une partie du commerce, des investissements et de la coopération politique.

Mais à mesure que les relations entre les superpuissances se détériorent, toutes ces interdépendances, et pas seulement la technologie, remonteront dans l'agenda politique et les flux d'énergie seront élevés parmi eux.

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