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La guerre des cochons de 1859

Si vous aimez l'histoire obscure et légèrement absurde, la guerre des cochons de 1859 est la guerre pour vous. Il s'agissait d'un différend territorial entre les États-Unis et la Grande-Bretagne au sujet des îles San Juan du nord-ouest du Pacifique. Du côté américain, 461 soldats armés de 14 canons sur l'île de San Juan ont affronté plus de 2 140 marins, soldats et marines britanniques à bord de cinq navires de guerre britanniques équipés de 70 canons. Des officiers de l'armée célèbres ou bientôt célèbres, des capitaines de marine, un amiral et même l'empereur allemand joueront un rôle dans le conflit qui durera plus de 12 ans. Quand tout fut enfin terminé, la seule victime était un cochon.

Un traité signé en 1818 entre la Grande-Bretagne et les États-Unis prévoyait l'occupation conjointe du «pays de l'Oregon», une région vaguement définie qui comprenait ce qui est maintenant l'Oregon, l'État de Washington et une grande partie de la Colombie-Britannique.

Le Traité de l'Oregon de 1846 a cherché à définir plus précisément quelle nation possédait quel territoire. Il a établi que les États-Unis possédaient le nord-ouest du Pacifique au-dessous du 49e parallèle à l'ouest des Rocheuses, s'étendant «jusqu'au milieu du chenal qui sépare le continent de l'île de Vancouver; et de là vers le sud par le milieu dudit chenal et du détroit de Fuca jusqu'à l'océan Pacifique. »

Le problème était que le «canal qui sépare le continent de l’île de Vancouver» a trois îles formant leurs propres canaux. La plus grande des trois, l'île de San Juan, a été revendiquée par les Britanniques et les Américains. La Compagnie britannique de la Baie d’Hudson a établi un élevage de moutons à San Juan tandis que, au milieu de 1859, vingt-cinq à vingt-neuf colons américains étaient arrivés pour commencer à cultiver l’île.

le 15 juin 1859, lorsqu'un colon américain nommé Lyman Cutlar a tué par balle un cochon appartenant à la Compagnie de la Baie d'Hudson parce qu'il s'enracinait dans son jardin. Lorsque les autorités britanniques ont menacé d'arrêter Cutlar, des citoyens américains ont rédigé une pétition demandant la protection militaire américaine. Le brigadier-général William S.Harney, le commandant anti-britannique du département de l'Oregon, a répondu en envoyant une compagnie du 9e d'infanterie américaine sous le capitaine George E. Pickett (plus tard connu dans la guerre civile) à San Juan. L’unité de 66 hommes de Pickett a atterri le 27 juillet et a occupé un poste de commandement près du quai de la Compagnie de la Baie d’Hudson, juste au nord du ranch de moutons.

James Douglas, gouverneur de la nouvelle colonie de la Couronne de la Colombie-Britannique, était irrité par la présence de soldats américains à San Juan. Il avait trois navires de guerre britanniques sous le commandement du capitaine Geoffrey Hornby envoyés pour déloger Pickett, mais avec des instructions pour éviter un affrontement armé si possible. Pickett, bien que largement en infériorité numérique, a refusé de se retirer. Dans l'intervalle, Pickett a reçu des renforts, portant le total de ses troupes à 471 soldats encore significativement plus nombreux.

Pendant les jours restants de juillet et jusqu'en août, les forces britanniques à Griffin Bay (alors San Juan Harbour) ont continué de croître. Le capitaine Hornby, cependant, a sagement refusé de prendre des mesures contre les Américains jusqu'à l'arrivée du contre-amiral Robert L. Baynes, commandant des forces navales britanniques dans le Pacifique. Baynes, consterné par la situation, a informé Douglas qu'il «n'impliquerait pas deux grandes nations dans une guerre pour une querelle au sujet d'un cochon».

Le gouvernement des États-Unis était également mécontent de la perspective d'une guerre avec la Grande-Bretagne à propos d'un animal de ferme. Le général Winfield Scott a été envoyé pour négocier une trêve. Les deux parties sont convenues d’une occupation militaire conjointe réduite de l’île en attendant le règlement du différend frontalier.

Les Américains, cependant, sont devenus très distraits par la guerre civile qui a menacé de déchirer le pays en deux. Enfin, en 1871, la Grande-Bretagne et les États-Unis ont renvoyé la question de San Juan à l'empereur Guillaume Ier d'Allemagne pour règlement. Le kaiser a renvoyé la question à une commission d'arbitrage de trois hommes qui s'est réunie pendant près d'un an à Genève.

Le 21 octobre 1872, la commission, par l'intermédiaire du kaiser, a statué en faveur des États-Unis, établissant la ligne frontière à travers le détroit de Haro. Ainsi, les îles San Juan sont devenues des possessions américaines et la frontière finale entre le Canada et les États-Unis a été établie. Le 25 novembre 1872, les Royal Marines se retirent. En juillet 1874, la dernière des troupes américaines avait quitté l'île. La paix était enfin arrivée au 49e parallèle, et l'île de San Juan restera longtemps dans les mémoires pour la «guerre» dans laquelle la seule victime était un cochon.

Pig War «Standoff at Griffin Bay» de Raena Parsons sur Vimeo.

Merci à Karen Lorentz pour sa contribution à cet article.

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