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Fumée et acide: là où les feux de forêt rencontrent l'océan

Les bâtiments de West Vancouver sont obscurcis par une épaisse fumée le 14 septembre alors que des incendies de forêt brûlent à la frontière américaine. Photo: La Presse canadienne / Jonathan Hayward

Alors que les incendies de forêt brûlent de manière incontrôlable au sud de la frontière américaine, le ciel enfumé au-dessus de la Colombie-Britannique. allusion à la vie étouffante dans un océan de plus en plus acide

Par Fiona Beaty, candidate au doctorat à l’Université de la Colombie-Britannique, qui étudie les effets du réchauffement et de l’acidification des océans sur les écosystèmes et les communautés côtières de la Colombie-Britannique

Hier, j'ai réalisé ce que ça pouvait être de vivre dans un océan acidifiant. Après m'être réveillé avec une lumière brumeuse rouge filtrant à travers mes stores, je me suis préparé à faire ma promenade quotidienne dans le café – l'un de mes rituels COVID-19 pour briser la monotonie du travail à domicile dans ma petite chambre. En sortant, ma première inhalation a apporté dans mes poumons de la fumée âcre et des cendres de 4,7 millions d'acres de terres brûlées dans un autre pays.

L'air que nous respirons actuellement à Vancouver est malsain. Il est rempli de toxines qui compromettent nos systèmes respiratoires. Cela apporte de la tristesse et de la fatigue dans notre esprit et dans notre corps, et surtout, cela ne nous affecte pas de la même manière. Certaines parties de notre population – les personnes âgées, les jeunes et les immunodéprimés – courent un risque significativement plus élevé d'impacts aigus sur la santé causés par la fumée, ce qui augmente encore leur vulnérabilité au COVID-19.

Cette expérience est exactement ce qui arrive à notre océan et aux millions de créatures marines qui essaient de respirer, de grandir et de survivre dans une eau de mer de plus en plus corrosive et acide.

L'acidification des océans est causée par la concentration croissante de dioxyde de carbone dans notre atmosphère, ce qui augmente la quantité de dioxyde de carbone qui se dissout dans la mer. Une fois qu'il pénètre dans l'océan, le dioxyde de carbone interagit avec les molécules d'eau et subit deux réactions chimiques, dont le résultat est une augmentation de l'acidité de l'eau de mer et une modification de la chimie des carbonates.

Depuis l'aube de la révolution industrielle (vers 1760), l'acidité de l'océan a augmenté d'environ 30%, conséquence directe de la combustion de combustibles fossiles par les humains. Comme nos émissions de carbone se sont énormément accélérées au cours des deux dernières générations et devraient continuer de s'accélérer dans des scénarios de statu quo, d'ici 2100, nous pouvons nous attendre à une augmentation de 150% de l'acidité de l'eau de mer. En substance, au cours des 80 prochaines années, nous pouvons nous attendre à ce que l’acidité de nos océans augmente cinq fois plus vite qu’au cours des 260 dernières années.

Dans certains endroits du monde, ces changements dans la chimie de l'eau de mer sont plus importants en raison des modèles de circulation d'eau localisés. Par exemple, les remontées d'eaux au printemps et en été le long de la côte nord-ouest du Pacifique amènent les eaux naturellement acides des profondeurs de l'océan à la surface. Cela signifie que lorsque nous considérons l'acidité de base toujours croissante causée par l'acidification des océans, l'eau de mer autour de Vancouver et dans les États côtiers en feu de Washington, de l'Oregon et de la Californie devient plus corrosive pour certaines formes de vie, en particulier les animaux qui construisent des coquilles de carbonate de calcium. .

En Colombie-Britannique, nous nous attendons à respirer de l'air enfumé pendant plusieurs semaines chaque été.

Comme nous, de nombreux animaux le long de notre côte sont assurés de faire l'expérience de l'eau de mer pendant plusieurs semaines chaque année qui est si acide et corrosive qu'elle compromet gravement leur capacité à construire, à grandir et à réparer leurs coquilles. Ces effets ont un impact particulier sur les petits animaux, y compris les invertébrés juvéniles et larvaires et le plancton, comme les ptéropodes, dont la coquille est si mince que même la moindre altération de la croissance et du développement de la coquille peut entraîner la mort.

Les papillons de mer dépendent des minéraux de carbonate de calcium pour former leurs coquilles. La disponibilité de ces minéraux diminue à mesure que l'eau devient plus acide. Photo: Jens Terhaar

Dégradation d'une coquille de papillon de mer sur une période de 45 jours lorsqu'elle est exposée à une acidité accrue. Photo: Laboratoire du carbone marin du Pacifique / NOAA

Déjà, les installations de conchyliculture le long de la côte nord-ouest du Pacifique, de l'Oregon à la Colombie-Britannique, souffrent de la mortalité massive des larves d'huîtres, de moules, de palourdes et de pétoncles. Cet effet de l'acidification des océans sur les opportunités économiques et les moyens de subsistance n'est pas seulement un phénomène du nord-ouest du Pacifique: on estime qu'à l'échelle mondiale, l'acidification des océans entraînera des pertes annuelles de plus de 1 billion de dollars américains pour l'économie mondiale d'ici 2100. Il est important de noter que ce chiffre saisissant ne comprennent l'impact beaucoup plus important que l'acidification des océans aura sur nos cultures, notre santé et notre bien-être côtiers.

À la fin de ma promenade dans le café, j'ai réalisé à quel point la réduction de la qualité de l'air que nous subissons actuellement est analogue aux altérations de la chimie de l'eau de mer qui se produisent partout dans le monde. J'ai commencé à comprendre comment les changements de qualité de vie et même de survie que ma communauté locale et mondiale continueront de vivre au cours des prochaines décennies sont sensiblement les mêmes que ceux des huîtres, du plancton et des coraux dans la mer.

La mesure dans laquelle les créatures marines et les humains peuvent s'adapter aux taux rapides d'acidification des océans et du changement climatique est incertaine et nos défis sont amplifiés lorsque nous considérons les nombreuses pressions supplémentaires auxquelles nous sommes tous confrontés, comme les maladies et la pollution.

Bien que cela semble accablant, notre réalité en 2020 est une réalité que nous ne pouvons ignorer. Nous devons aller de l'avant en reconnaissant et en acceptant fermement les pressions multiples que subissent notre société et notre planète. Nous connaissons les mesures que nous devons prendre pour contrer la menace du changement climatique pour notre santé, nos moyens de subsistance et nos océans: réduire et atténuer les émissions de gaz à effet de serre; adapter nos modèles de développement économique; et reconnecter nos cultures et nos sociétés à la nature qui nous soutient et nous entoure.

Alors que les gouvernements et les communautés du monde entier conçoivent des plans de relance COVID-19, nous avons une opportunité incroyable d'élever le rôle et l'impact de chacune de ces trois actions afin de pouvoir protéger nos vies et nos valeurs face aux changements croissants. La durée et les effets de la fumée et de l'acidité pour les années à venir dépendent de ce que nous faisons maintenant et de la manière dont nous choisissons de réagir et de nous adapter.

Fiona Beaty, Le narval, 16 septembre 2020. Article.

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