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Feuille de figuier ou couronne de laurier – Quand le développement «vert» aide-t-il ou nuit-il à l'océan?

Firth, L. B., Airoldi, L., Bulleri, F., Challinor, S., Chee, S. Y., Evans, A. J.,… & Hawkins, S. J. (2020). L'écologisation des infrastructures grises ne doit pas être utilisée comme un cheval de Troie pour faciliter le développement côtier. Journal of Applied Ecology.

Un plongeur dans un récif artificiel, qui est aussi une vieille voiture coulée. Photo prise par le Dr James P. McVey du programme NOAA Sea Grant.

La feuille de figuier peut être utilisée pour couvrir une multitude de péchés – ou alors les censeurs de l'art médiéval voudraient vous le faire croire. Lorsque la nudité dans l'art est devenue un passé, c'était une pratique courante de couvrir les parties génitales des sculptures avec une petite feuille de figuier bouclée. Dans le livre de la Genèse, quand Adam et Eve découvrent qu'ils sont nus, ils se couvrent de feuilles, conduisant Saint Bède le Vénérable à déclarer la feuille de figuier comme symbole de la tendance au péché. Maintenant, un groupe de scientifiques marins a souligné l'itération la plus récente de la feuille de figuier, mais cette fois, elle représente une tendance à pécher contre l'environnement. Ils avertissent que la pratique de «verdir» les nouveaux aménagements côtiers, ou de changer de nouveaux projets pour qu'ils aient l'air plus respectueux de l'environnement, n'est rien d'autre qu'une feuille de vigne si elle est simplement utilisée comme un passage rapide pour continuer à exploiter l'environnement. Tout comme une feuille de figuier n’empêche pas vraiment le David de Michel-Ange de paraître nu, une infrastructure grise verdoyante ne peut pas faire grand-chose pour empêcher les dommages environnementaux.

David de Michel-Ange avec une feuille de figuier couvrant sa nudité. Photo de «La vie de Michael Angelo» de Romain Rolland, publiée en 1912.

Comment les infrastructures peuvent-elles être vertes?

À mesure que la population humaine continue de croître, nos impacts sur l'environnement augmentent également. Nous construisons de plus en plus, en particulier le long des côtes convoitées qui sont précieuses pour les affaires, les loisirs et la beauté. Cependant, les structures que nous construisons dans et autour de l'eau sont naturellement une surface dure (pensez aux digues). Bien que celles-ci puissent être essentielles pour le développement et la protection continus de nos bâtiments, ces surfaces dures remplacent généralement mal les rôles joués par les écosystèmes côtiers naturels.

Pour tenter de réduire l'impact environnemental des aménagements côtiers, certains ont essayé de verdir les infrastructures grises intégrées, ou IGGI pour faire court. Le principe sous-jacent est que si une solution verte, ou plus respectueuse de l'environnement, ne peut pas être trouvée, alors le préjudice du développement est minimisé en construisant de telle manière que le développement devrait encore aider à promouvoir la biodiversité. Un exemple courant est un récif artificiel, où les surfaces dures sous-marines offrent un lieu de croissance au corail. L'idée a rapidement pris de l'ampleur, mais l'étude de l'écologisation des infrastructures grises est encore une science très récente et nous avons encore beaucoup à apprendre.

La tragédie de la hiérarchie d'atténuation

L'expression «réduire, réutiliser, recycler» est inévitable dans un monde aux prises avec les effets polluants du plastique. Il s'agit d'une forme de hiérarchie d'atténuation, dans laquelle les étapes sont décrites en termes d'efficacité. La réduction de l'utilisation du plastique est préférable, la réutilisation de nos matériaux est bonne, et si tout le reste échoue, recyclez. Encore, devinez laquelle de ces étapes a gagné le plus de traction dans la culture américaine.

Le développement durable a sa propre hiérarchie: éviter, minimiser, restaurer / réhabiliter et compenser. Cependant, tout comme le recyclage du plastique est devenu infiniment plus populaire que la réduction de l'utilisation du plastique, la compensation du développement ou l'écologisation des infrastructures grises, prend de l'ampleur et pourrait rapidement dépasser les trois premières étapes plus efficaces de la hiérarchie.

Bien que rendre les infrastructures plus vertes soit une bonne chose, l'avantage écologique est souvent loin de l'objectif. De plus, nous ne savons toujours pas comment ces nouvelles structures pourraient propager des agents pathogènes ou des espèces envahissantes. Par exemple, certains scientifiques ont émis l'hypothèse que les grandes proliférations de méduses sont aggravées par le développement humain accru, car une partie du cycle de vie des méduses repose sur un substrat dur. Plus de digues et de surfaces artificielles peuvent signifier plus d'endroits pour les bébés méduses, ce qui entraînera plus de créatures piquantes dans l'eau.

Le cycle de reproduction des méduses. Notez que les stades 3, 4 et 5 dépendent de la présence d'une surface dure, c'est pourquoi certains scientifiques pensent qu'un développement humain accru le long des côtes peut exacerber la prolifération des méduses. Diagramme de Zina Deretsky de la National Science Foundation.

Figue, laurier ou cheval de Troie

Les scientifiques ont proposé trois catégories potentielles d'infrastructures vertes. Le premier est une couronne de laurier, ou une situation gagnant-gagnant. Lorsqu'elles sont utilisées correctement, l'écologisation des infrastructures peut améliorer rétrospectivement les bâtiments et les digues qui ont déjà été construits, les rendant plus utiles sur le plan écologique tout en conservant le même niveau d'avantages que nous avons depuis des années. Par exemple, le Billion Oyster Project utilise des structures dures pour cultiver des huîtres à New York.

Différentes formes de développement côtier dans le monde. Le panneau A est des bâtiments densément emballés à Hon Kong, B est un tapis roulant qui fait partie d'un récif artificiel en Malaisie et C est une zone industrialisée au Royaume-Uni. Figure 1 de Firth et al, 2020.

La deuxième catégorie est la feuille de figuier, dans laquelle une proposition de verdissement pour un nouveau développement est utilisée pour couvrir les dommages écologiques qui sont sur le point d'être causés. Par exemple, les brise-lames abritent une grande variété d'espèces, mais ce ne sont pas les mêmes plantes et animaux qui vivraient dans des sédiments mous, par exemple. Bien qu'un brise-lames puisse soutenir son propre type d'écosystème, il se comporterait très différemment de l'habitat qu'il a remplacé.

La troisième catégorie est la plus néfaste. Les scientifiques ont noté un certain nombre de fois où les développeurs «écologiseraient» faiblement leurs propositions en tant que méthode délibérée pour «accélérer, faciliter et réduire les coûts des processus réglementaires». Selon leurs mots, un certain nombre de récifs artificiels construits ne sont «que des décharges océaniques déguisées» (voir la photo du tapis roulant sous l'eau). L'intention derrière ce type de décision n'est pas de protéger la mer mais d'éviter les réglementations, et est donc un «cheval de Troie».

Aller de l'avant

À l'avenir, nous devons être à l'affût de ces chevaux de Troie et de ces feuilles de figuier. Dans le passé, les scientifiques ont étudié le succès de l'écologisation des infrastructures en mesurant la biodiversité, mais Firth et ses collègues ont mis au défi les scientifiques de trouver des moyens plus précis de comparer deux écosystèmes différents, comme un récif artificiel et un lit d'herbes marines. Ils ont également averti que nous devions accorder plus d'attention à l'échec. Les scientifiques aiment parler de ce qui a fonctionné, mais les journaux préfèrent également publier des études réussies. Cela peut nous laisser ignorer lorsque nous faisons quelque chose d'inutile ou même potentiellement dangereux. Si nous ne reconnaissons pas les feuilles de figuier dans notre développement côtier, des années plus tard, nous les verrons comme nous voyons maintenant les feuilles de figuier sur les sculptures – un geste laid et symbolique qui n'a finalement rien fait.

Je suis un étudiant au doctorat qui étudie l'océanographie biologique à la University of Rhode Island Graduate School of Oceanography. Mes intérêts sont dans les réseaux alimentaires, l'écologie et l'interaction entre les humains et l'océan, que ce soit sous la forme de pêche, de pollution, de changement climatique ou tout simplement de voir l'océan. Je fais actuellement des recherches sur le déclin des crabes et homards cancéreux dans la baie de Narragansett.

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