Catégories
Fleuves et rivières

Deux par deux comprend aussi les coraux? Des chercheurs réclament une «arche de Noé» de corail

Zoccola, D., Ounais, N., Barthelemy, D., Calcagno, R., Gaill, F., Henard, S.,… et Salvat, B. (2020). Le World Coral Conservatory: une arche de Noé pour les coraux pour soutenir la survie des écosystèmes récifaux. Biologie PLoS, 18(9), e3000823.

Dans la Bible, l’histoire de l’arche de Noé décrit une tempête si intense et si longue que la terre est recouverte d’eau. Toutes les choses vivantes périssent, à l'exception d'un vieil homme fou qui a construit un énorme bateau sur une pointe de Dieu et a ensuite pris deux de chaque animal pour repeupler la Terre. Aujourd'hui, les scientifiques coralliens proposent leur propre «Arche de Noé», mais cette fois les animaux ne risquent pas de se noyer. La tempête implacable est le changement climatique, et les scientifiques coralliens qui observent la mort des récifs du monde entier veulent être la version de Noé de cette génération.

Un écosystème de récifs coralliens à Palmyra Atoll National Wildlife Refuge dans le Pacifique. Photo de Jim Maragos au US Fish and Wildlife Service.

Sauvez les récifs

Les récifs sont de belles villes sous-marines dont les éléments constitutifs sont de petits organismes à la fois animal, végétal et minéral. L'animal corail spongieux, semblable à une anémone de mer, se construit une coque extérieure dure en carbonate de calcium (essentiellement du calcaire). De plus, le corail accepte de petites cellules d'algues (appelées zooxanthelles) dans ses tissus qui photosynthétisent et nourrissent le corail. Lorsque les coraux sont stressés, ils expulsent souvent ces cellules d'algues et laissent le corail blanc comme l'os, un processus appelé blanchiment des coraux. Alors que le changement climatique et la pollution ont frappé les récifs du monde entier, les grands événements de blanchiment sont devenus beaucoup plus courants. Le blanchiment dans la Grande Barrière de Corail n'est qu'un des exemples les plus connus.

Ces récifs sont un écologique centrale électrique, fournissant un habitat et une sécurité à un certain nombre d’autres espèces, dont beaucoup n’existent que dans une seule partie du monde. Cependant, ce que beaucoup de gens ne réalisent pas, c'est que les récifs coralliens sont aussi un économique centrale. À l'échelle mondiale, les récifs coralliens sont évalués à environ 30 milliards de dollars par an, et les moyens d'existence de 600 millions de personnes dépendent des récifs coralliens, qui soutiennent la pêche et stimulent le tourisme local, entre autres. Cela signifie que la sauvegarde des récifs coralliens ne doit pas être uniquement une priorité environnementale; il doit également être une priorité du point de vue humain.

Le World Coral Conservancy

Le corail blanchit à Scott Reef en avril 2016. Lorsque le corail est stressé, il expulse les cellules d'algues de son tissu, le laissant blanc et blanchi. Photo de James Gilmour à l'Institut australien des sciences marines.

Il y a déjà eu un certain nombre d'efforts pour sauver les récifs coralliens là où ils se trouvent à l'état sauvage, notamment à travers les aires marines protégées et la restauration des récifs. Cependant, ces approches sont toutes au gré de ce qui se passe dans la nature. Des années de progrès pourraient être retardées par une vague de chaleur massive, la pollution ou l'introduction d'une nouvelle espèce, par exemple. De plus, les aires marines protégées ne couvrent qu'environ 10% des récifs coralliens.

Alors que les scientifiques qui étudient les récifs coralliens ont vu leurs zones d'étude mourir ou se dégrader d'année en année, ils ont proposé une autre solution potentielle pour aider les coraux à survivre au changement climatique. Comme l'Arche de Noé a sauvé les animaux lors d'une inondation mondiale, pourquoi ne pas avoir une arche figurative pour sauver les coraux pendant le réchauffement climatique? Les chercheurs ont proposé qu'un réseau d'aquariums et d'institutions de recherche interdisent ensemble d'élever des coraux en captivité pour les préserver pour l'avenir.

Le World Coral Conservancy aurait plusieurs objectifs pour ce projet de l'Arche de Noé: 1) abriter un large éventail de colonies de coraux pour préserver la diversité génétique et des espèces dans le but de la restauration future des récifs; 2) développer des solutions pour garder les coraux vivants dans la nature; 3) créer une base de données et fournir des coraux pouvant être utilisés pour la science; 4) utiliser cette recherche pour aider potentiellement le corail à évoluer afin qu'il puisse exister dans un monde façonné par le changement climatique; et 5) éduquer le public sur les coraux.

Défis

Le triangle de corail, où se trouvent environ 40% des espèces de corail de la Terre. Photo de Zoccola et al. 2020.

Le choix des coraux qui entrent dans l'arche est l'un des premiers défis majeurs du projet. Dans l'état actuel des choses, seuls 15% environ des espèces de corail ont été maintenus en captivité avec succès. Le corail est un animal fragile – il a besoin du juste équilibre entre température, nutriments et lumière, et chaque espèce a ses propres besoins particuliers. À l'avenir, les scientifiques devront décider s'il est plus important de sélectionner des espèces en fonction de leur potentiel d'adaptation au changement climatique ou de leur rôle dans l'écosystème actuel. Dans l'ensemble, la meilleure approche consiste à rassembler une grande variété de coraux provenant de nombreux endroits. Ce processus peut cependant être facilité en allant dans un endroit comme le Triangle de corail, une zone située entre les Philippines, la Papouasie-Nouvelle-Guinée et l’Indonésie, où se trouvent 40% des espèces de corail du monde.

Pourtant, les scientifiques doivent être stratégiques sur certaines espèces. Ils devront rassembler quelques espèces particulièrement prometteuses pour faire face au changement climatique, comme les coraux qui vivent dans les chaudes mers d'Arabie. Ils ont également noté qu'ils accorderaient une attention particulière aux espèces endémiques (les coraux qui n'existent qu'à un seul endroit). Par exemple, les récifs des Caraïbes ont environ 62 variétés de corail différentes, mais il en existe 43 seulement dans les Caraïbes.

La montée dans l'arche de Noé par Aurelio Luini, peint vers 1556. Luini montre la scène classique de deux de chaque espèce animale venant à Noé pour entrer dans l'arche avant le grand déluge. Notamment, aucun corail n'est présent. Photo de Pierre5018 sur Wikimedia Commons.

Une dernière chose dont les scientifiques doivent tenir compte est de s’assurer que les coraux qui sortent du projet ne sont pas seulement les espèces les mieux adaptées à la vie en captivité. Bien qu'une partie de l'attrait du projet soit d'avoir un plus grand contrôle sur les coraux, cela signifie que les coraux pourraient être soumis à une gamme plus limitée de conditions environnementales. Cependant, à mesure que la recherche et la technologie sur les coraux se sont améliorées, elles ont également amélioré les capacités des scientifiques à modifier les conditions à l'intérieur de l'aquarium et, espérons-le, à garantir que les coraux peuvent également s'adapter aux conditions naturelles.

Le passé, le présent et le futur

Des projets comme celui-ci sont une tentative de rapprocher le passé, le présent et l'avenir. Tout comme l'Arche de Noé a protégé les animaux du passé pendant la tempête afin qu'ils puissent être avec nous à l'avenir, le World Coral Conservancy espère faire de même. Avec suffisamment de scientifiques, d'aquariophiles et de législateurs dévoués, ils auront peut-être une chance.

Je suis doctorant en océanographie biologique à la Graduate School of Oceanography de l'Université de Rhode Island. Je m'intéresse aux réseaux trophiques, à l'écologie et à l'interaction entre les humains et l'océan, que ce soit sous la forme de pêche, de pollution, de changement climatique ou simplement de la façon dont nous percevons l'océan. Je fais actuellement des recherches sur le déclin des crabes cancéreux et des homards dans la baie de Narragansett.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *