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Dans un avenir incertain, comment les coraux pourraient-ils survivre?

Dishon, G., Grossowicz, M., Krom, M. et al. Traits évolutionnaires qui permettent aux coraux scléractiniens de survivre aux événements d'extinction de masse. Sci Rep dix, 3903 (2020). https://doi.org/10.1038/s41598-020-60605-2

Ce qui se trouve en dessous

Imaginez la plongée en apnée dans des eaux cristallines, entourée d'une symphonie de poissons tout en contemplant les couleurs et les subtilités d'un grand récif de corail. Les écosystèmes des récifs coralliens, bien qu'ils ne représentent qu'une fraction d'un pour cent du plancher océanique, sont vitaux pour la survie de nombreuses espèces marines.

Assemblage de poissons sur des coraux en mer Rouge (Source de l'image: NOAA, M. Mohammed Al Momany)

En particulier, Scléractinien (Skler-ract-tin-e-an), connus sous le nom de coraux "pierreux" ou "durs", forment le cadre de l'ensemble de l'écosystème récifal. En construisant un squelette en carbonate de calcium (donc des coraux «durs»), ces coraux créent un écosystème qui sert d'habitat et de source de nourriture pour les poissons et les invertébrés. Si cela ne suffit pas, ce squelette produit également des fossiles bien conservés faisant Scléractinien coraux faciles à retracer à travers l'histoire. En examinant les squelettes de coraux dans les archives fossiles, les scientifiques ont retracé les coraux depuis le Trias (il y a environ 241 millions d'années!)

Malgré l’importance des récifs coralliens, l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) a signalé qu’un tiers des récifs du monde sont actuellement menacés d’extinction massive. Les menaces d'influences humaines telles que la surpêche, l'eutrophisation (trop de ruissellement de la terre) et les événements de blanchiment (températures élevées de l'eau qui font perdre la couleur au corail) ont dévasté les écosystèmes des récifs coralliens à l'échelle mondiale.

Des indices du passé

Types de corail dur ou Scleractinia. (Source de l'image: Wikipedia, Ernst Haeckel)

Tout au long de l’histoire de la Terre, cinq événements d’extinction massive ont anéanti de nombreuses populations d’espèces. Maintenant que nous entamons une nouvelle décennie du 21e siècle, nous entrons dans une nouvelle ère: l'Anthropocène. Depuis la révolution industrielle, les humains ont modifié notre environnement avec les émissions de gaz à effet de serre, la pollution et la destruction de l'habitat. Les taux d'extinction des espèces sont plus élevés qu'auparavant, ce qui signifie probablement que la sixième extinction de masse est déjà en cours. De nombreux scientifiques ont exprimé des inquiétudes quant à la santé future de nos océans, en particulier les communautés de récifs coralliens qui s'y trouvent.

Mais qu'en est-il Scléractinien coraux? Puisqu'ils existent depuis plus de 240 millions d'années et se sont rétablis d'extinctions massives dans le passé, comme l'extinction du Crétacé-Tertiaire il y a 66 millions d'années, pourraient-ils survivre à l'avenir?

Pour le savoir, les scientifiques ont comparé les tendances Scléractinien coraux de l'extinction de masse du Crétacé-Tertiaire à l'état actuel de l'extinction de l'Anthropocène. Les scientifiques ont examiné les données d'occurrence des fossiles ainsi que les données des traits coralliens au cours des 250 derniers millions d'années. La durée moyenne de présence des traits dans chaque période a été examinée et les «gagnants et perdants» déterminés à l'aide d'une analyse statistique. L'objectif était de déterminer si des traits spécifiques avaient aidé les coraux à survivre dans le passé et si ceux-ci pouvaient aider les coraux à l'avenir.

L'avenir pour les coraux .. et nous

Les scientifiques ont découvert que les coraux qui ont survécu et se sont rétablis d’extinctions massives dans le passé avaient des caractéristiques de «survie» similaires. Les traits de «survie» des coraux sont:

corail

Une image du blanchissement des coraux dans les îles Mariannes, Guam. Ces coraux pourraient ne pas réussir à l'avenir en raison de leur sensibilité au blanchiment. (Source de l'image: NOAA, David Burdick)

  1. vivant en eau profonde,
  2. vivant dans de nombreux domaines,
  3. sans zooxanthelles (un type spécifique d'algues),
  4. vivant solitaire ou en petites colonies et
  5. résistant au blanchiment ou aux températures élevées.

Actuellement, les coraux modernes qui ont ces caractéristiques de «survie» ont des populations stables et pourraient donc bien se porter à l’avenir. Cependant, les coraux sans ces caractéristiques (c.-à-d. Plus sensibles au blanchiment ou dans les eaux peu profondes), diminuent en diversité et pourraient potentiellement disparaître.

Les résultats de cette étude suggèrent que certains récifs coralliens ont de bonnes chances de survivre à la prochaine extinction massive causée par l'Anthropocène. Bien que de nombreux récifs coralliens soient déjà en train de mourir et continueront de diminuer, certains traits de «survie» des coraux laissent espérer qu’ils pourront vivre et se rétablir à l’avenir. Il est important de comprendre la trajectoire future des récifs coralliens, non seulement en raison des services écosystémiques fournis par les coraux aux humains, mais en raison des avantages qu'ils procurent à de nombreuses espèces marines et à l'environnement.

Fait intéressant, les humains ne seront peut-être même pas là pour voir des coraux à l'avenir. Il est devenu de plus en plus clair que les humains sont confrontés à notre propre ensemble de menaces, notamment les catastrophes environnementales, la sécheresse, l'insécurité alimentaire et les événements météorologiques extrêmes. Les humains n'ont pas survécu à des extinctions de masse comme les coraux, et nous n'avons pas les mêmes traits de survie et adaptabilité. Nous sommes également menacés par l'extinction massive actuelle, et il s'avère que nous ne sommes peut-être pas aussi préparés que les coraux.

Je peux admettre que je n'ai pas suivi la voie scientifique typique. Après avoir commencé ma carrière d'infirmière, j'ai travaillé des soins intensifs à la recherche clinique et à la sensibilisation communautaire. Mais j'ai toujours été un scientifique dans l'âme – passant mon temps à explorer les forêts, les lacs et à voyager souvent dans l'océan pour satisfaire ma curiosité. Cela m'a amené à poursuivre une maîtrise en gestion de l'environnement marin à l'Université de York, en Angleterre. Depuis lors, j'ai travaillé dans les sciences de la conservation à travers le monde (avec un penchant particulier pour les algues, les coraux et les mammifères marins) et j'espère toujours rester curieux et explorer l'océan.

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