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C’est un match! La morue fait mieux lorsqu'elle est associée à des copépodes

Ferreira, A. S. A., Stige, L. C., Neuheimer, A. B., Bogstad, B., Yaragina, N., Prokopchuk, I., et Durant, J. M. (2020). Dynamique de l'inadéquation dans le système norvégien de la mer de Barents. Série de progrès sur l'écologie marine, LFCav5.

La plupart des lundis, mon mari et moi jouons à un jeu. Il s’appelle: «Nous ne voulons pas cuisiner ce soir; allons chercher des burritos. » Et chaque semaine, bercés par une hypoglycémie et un mauvais cas du lundi, nous jouons notre propre version d’un phénomène naturel. Nous nous présentons au burrito, mais il n'y a pas de burritos à avoir! Notre taqueria n’ouvre que mardi. Nous sommes au bon endroit, mais ce n'est pas le bon moment. Ce désert stérile, dépourvu de nourriture, nous fera-t-il périr?

Une morue adulte, Gadus morhua. Photo d'August Linnman via Wikimedia Commons.

Correspondance ou incompatibilité?

Nous pouvons bien sûr aller ailleurs, mais les poissons qui viennent d’éclore dans l’océan ne le peuvent pas. Pourtant, eux aussi ont besoin d'une bonne alimentation à l'ancienne pour survivre et devenir des membres précieux de l'écosystème et de la pêche. Bref, les bébés poissons doivent être au bon endroit en même temps que leur nourriture. Bien que cela puisse sembler simple, il arrive que le moment choisi pour les proies et les prédateurs ne s’aligne pas. Ce concept s'appelle l'hypothèse d'appariement et d'inadéquation, et chaque année, nous voyons si le prédateur et la proie correspondent, ou s'ils se manquent.

De morue et de calanus

Bien que l'hypothèse d'appariement semble assez intuitive (si les poissons éclosent alors qu'il y a beaucoup de nourriture, plus de poissons survivront jusqu'à l'âge adulte), il n'y a pas eu beaucoup d'études qui peuvent prouver cette idée. Dans un article récent, des chercheurs de Norvège, des États-Unis, du Danemark et de Russie se sont associés pour examiner comment l'hypothèse d'appariement pourrait avoir un impact sur le succès de la morue dans la mer de Norvège et de Barents.

La morue est l'une des espèces les plus abondantes de la mer arctique de Norvège-Barents, où elle fraye le long de la côte norvégienne et mange le copépode Calanus finmarchicus. Les copépodes sont de petits crustacés, liés aux crabes et aux crevettes. Ce qui rend C. finmarchicus La particularité est qu'il est particulièrement gros et plein d'huiles nutritives qui peuvent aider les larves de morues vulnérables à se développer. Selon l'hypothèse de correspondance-non-concordance, la morue nouvellement éclos et C. finmarchicus (ci-après dénommé «le copépode») doivent être au même endroit au même moment pour que la morue prospère.

Une carte de la région de la mer de Norvège et de Barents. Carte de Wikimedia Commons.

Pour examiner l'impact de la disponibilité des copépodes sur la survie de la morue, les chercheurs ont examiné une enquête sur la morue et les copépodes nouvellement éclos dans la mer de Norvège et de Barents de 1959 à 1992. Tout d'abord, les chercheurs ont comparé un certain nombre de méthodes pour mesurer le moment et la disponibilité des proies. En fin de compte, il était très utile d'examiner le chevauchement entre le moment et l'abondance du copépode et de la morue, ou chevauchement prédateur-proie. Les scientifiques ont ensuite pu comparer le chevauchement prédateur-proie au nombre de morues qui devenaient suffisamment importantes pour constituer une ressource pour la pêche à la morue, généralement à l'âge de 3 ans.

Ce qu'ils ont trouvé

Les chercheurs ont découvert que le chevauchement des larves de morue entre 11 et 15 mm de long (0,43 à 0,59 pouces) et les copépodes (leur nourriture) expliquait environ 29% des différences dans le nombre de morues ayant survécu 3 ans plus tard. Pensez-y de cette façon: si vous deviez essayer de prédire combien de morues survivraient en se basant uniquement sur le chevauchement prédateur-proie, vous obtiendriez la bonne réponse un peu moins d'une fois tous les trois essais. Cela peut sembler insignifiant, mais les chercheurs ont dû tirer des conclusions du succès de la morue de 3 ans et non de la morue de 1 an. Beaucoup de choses peuvent arriver en trois ans, même si la morue était initialement aidée par une abondance de nourriture.

La disponibilité des proies n'était pas le seul facteur de survie de la morue. Par exemple, un grand nombre de morues qui ont éclos en 1970 étaient encore vivantes trois ans plus tard. Cela a du sens car beaucoup de morues éclos et il y a suffisamment de nourriture pour elles. C'est comme la taqueria un samedi; il est ouvert et tout le monde en ville veut et obtient des burritos. Cependant, en 1979, bien qu'il y ait encore plus de nourriture disponible, le chevauchement prédateur-proie était faible. Il y avait peut-être beaucoup de proies, mais peu de morues ont éclos cette année-là. En conséquence, il n’y avait pas beaucoup de morue adulte trois ans plus tard. 1979, c’est comme la taqueria un mardi: c’est ouvert et il y a beaucoup de nourriture, mais je ne suis pas là pour chercher les burritos.

Le beau copépode Calanus finmarchicus, une importante source de nourriture pour la morue. Photo de Terje van der Meeren.

En quoi est-ce important?

Le climat change et, par conséquent, le comportement des animaux aussi. Les animaux comme la morue et leurs proies comptent sur des éléments comme la température de l'eau comme signaux pour s'accoupler ou se déplacer vers un nouvel endroit. Chaque année, ils pouvaient s'accoupler à un moment légèrement différent, ce qui signifie que chaque année, la morue pouvait éclore dans une mer pleine de nourriture ou dans un désert aride. Si nous pouvons mesurer l'importance de ce stade précoce, nous avons une meilleure chance de prédire combien il y aura de morue. Grâce à cela, nous pouvons mieux gérer la pêche à la morue et d'autres problèmes économiques.

Plus important encore, dans un monde en évolution, il est important de ne pas baser nos prévisions et nos études sur des hypothèses ou des schémas antérieurs. Parfois, nos prévisions et la réalité peuvent correspondre, mais que nous coûterait-il si elles étaient constamment inadéquates?

Je suis doctorant en océanographie biologique à la Graduate School of Oceanography de l'Université de Rhode Island. Je m'intéresse aux réseaux trophiques, à l'écologie et à l'interaction entre les humains et l'océan, que ce soit sous la forme de pêche, de pollution, de changement climatique ou simplement de la façon dont nous percevons l'océan. Je fais actuellement des recherches sur le déclin des crabes cancéreux et des homards dans la baie de Narragansett.

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