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Bombe à retardement dans la Tamise – Retrait des mâts du SS Richard Montgomery

Trois mâts rouillés s'élèvent de l'estuaire de la Tamise, au large de l'île Sheppy, non loin de Sheerness. Ce sont les mâts qui ont autrefois soutenu les barrages flottants du navire Liberty USS Richard Montgomery, qui a coulé avec une cargaison de bombes hautement explosives et d'autres munitions en 1944. L'épave contient encore environ 1 400 tonnes d'explosifs potentiellement très volatils. Les munitions restantes sont trop dangereuses à retirer et trop dangereuses à ignorer.

Maintenant, le ministère de la Défense propose de payer 5 millions de livres sterling d’argent de danger à toute entreprise prête à pirater les mâts rouillés du navire que la BBC a qualifiée de «bombe à retardement de la Tamise». On craint que les mâts rouillés ne s'épuisent et ne tombent sur les munitions, ce qui pourrait provoquer une détonation.

Comme nous l'avons publié l'année dernière, le Royal Military College of Science a averti en 1970 que si les bombes restantes explosaient, la force de l'explosion créerait une colonne d'eau de 3000 mètres de haut et un raz de marée de cinq mètres submergerait Sheerness et ses 11 000 habitants et remonter la Tamise.

Pendant la majeure partie de la période qui s'est écoulée depuis le naufrage du navire, la stratégie a été de surveiller l'état de l'épave et de sa cargaison dangereuse, plutôt que de tenter de lever les explosifs puissants dans les 9000 obus et bombes qui seraient encore dans les cales du navire.

Une précédente tentative de sauvetage d'un navire similaire ne s'est pas bien terminée. Lorsqu'une tentative a été faite, en 1967, pour sauver le navire de munitions, Kielce, Qui a coulé dans la Manche au large de Folkstone, il y a eu une explosion équivalente à un tremblement de terre de 4,5 sur l'échelle de Richter, creusant un cratère de 6 mètres de profondeur dans les fonds marins et apportant «panique et chaos» à Folkestone. Heureusement, personne n'a été blessé dans l'explosion.

Merci à David Rye pour sa contribution à cet article.

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