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Baleines boréales menacées par un «tueur»

L'Arctique connaît des changements dramatiques dans la glace de mer. Comment ce réchauffement affectera-t-il la vie marine? Les scientifiques constatent qu'il peut y avoir une menace croissante pour la baleine boréale déjà en voie de disparition. Ce que c'est peut vous surprendre.

Référence: Willoughby, A.L., Ferguson, M.C., Stimmelmayr, R. et coll. Baleine boréale (Balaena mysticetus) et l'épaulard (Orcinus orca) cooccurrence dans l'Arctique américain du Pacifique, 2009-2018: preuves provenant de carcasses de baleines boréales. Biologie polaire, (2020). https://doi.org/10.1007/s00300-020-02734-y

Baleines boréales: un mythe bientôt?

Les mers de Béring, des Tchouktches et de Beaufort entourent l'Alaska et abritent une variété d'espèces marines (voir la carte ci-dessous). La baleine boréale (Balaena mysticetus), qui est en voie de disparition en vertu de l'Endangered Species Act des États-Unis depuis 1973. Les baleines boréales sont les seules baleines à fanons des eaux arctiques et subarctiques, et la seule espèce vivante du genre Balaena. Les baleines boréales étaient autrefois chassées sans relâche lors de la chasse commerciale, ce qui a considérablement réduit leur population. Actuellement, ils sont chassés par les communautés baleinières autochtones qui en dépendent pour leur subsistance, ainsi que pour des raisons spirituelles et culturelles.

Une carte de l'Alaska, qui montre les mers de Béring, des Tchouktches et de Beaufort. (Source de l'image: Wikimedia Commons, Atlas national des États-Unis (rognée))

Les baleines boréales préfèrent vivre dans les eaux couvertes de glace. Ils migrent en avril et mai de la mer de Béring vers la mer des Tchouktches où ils restent de décembre à mars, puis migrent finalement vers le nord de la mer de Beaufort, qui est leur domicile de juin à octobre. Les couvertures de glace servent de protection contre les prédateurs pour les baleines boréales. Étonnamment, leur seul prédateur naturel est l'épaulard (Orcinus orca), qui vivent également toute l'année dans la mer de Béring et voyagent dans l'océan Pacifique. Cependant, les attaques d'épaulards contre les baleines boréales étaient auparavant rares dans les mers de Béring, de Tchouktche et de Beaufort. Les épaulards étaient inhibés par la glace de mer et chassaient souvent des proies plus petites au lieu des baleines.

Un dessin d'une baleine boréale (Balaena mysticetus). (Source de l'image: Wikimedia Commons, Wilhelm Kuhnert)

Récemment, plus de carcasses de baleines boréales ont commencé à apparaître avec peu d'explications. Les scientifiques voulaient en savoir plus sur le comportement et l'abondance de la baleine boréale dans les mers de Béring, de Tchouktche et de Beaufort en raison de leur statut en danger et de leur importance écologique.

L'étude

Un espion de baleine boréale sautille. (Source de l'image: Wikimedia Commons, Olga Shpak)

Les scientifiques ont collecté des données dans les mers arctiques au large des côtes de l'Alaska de 2009 à 2018. Ils ont étudié au total 242 000 kilomètres carrés par avion de juillet à octobre chaque année. Les scientifiques ont regardé par les fenêtres, espérant observer des mammifères marins (morts ou vivants), puis ont documenté les données de localisation à l'aide d'un logiciel GPS.

Lorsqu'une baleine boréale morte a été trouvée, des photographies ont été prises pour vérifier les espèces et le niveau de décomposition. Par la suite, des biologistes et des vétérinaires de la faune ont examiné les images pour déterminer la cause du décès comme suit:

  1. Prédation probable des épaulards
  2. Chasse de subsistance autochtone, ou
  3. Impossible de déterminer

Les scientifiques ont découvert que 18 sur 33 les baleines boréales documentées étaient victimes d'attaques d'épaulards. Quatre baleines ont été touchées lors de la chasse de subsistance des autochtones et la cause de la mort de 11 carcasses n’a pu être déterminée.

L’histoire de l’Orca en tant que «tueur»

Dans cette étude, les épaulards avaient causé de graves blessures mortelles aux baleines boréales. Ils les ont mordus, éviscéré les abdomens et pelé ou écorché la graisse de leur corps. Ils ont même enlevé la langue ou la gorge de la baleine ou déchiré les tissus de la bouche, des nageoires et des douves.

Les épaulards ont toujours été des chasseurs intelligents. En période de chasse à la baleine, ils utilisaient les signaux acoustiques des baleiniers pour aider à localiser les carcasses de baleines qui se trouvaient souvent à proximité. Les épaulards chassent en groupes ou en gousses et ont tendance à laisser derrière eux la plupart de leurs proies. Il a également été rapporté qu’ils mordaient et s’accrochaient aux nageoires d’une baleine pour les ralentir, ou les noyaient en couvrant leurs orifices tout en les maintenant sous l’eau.

Les épaulards chassent un phoque en coopération. Ironiquement, il a survécu malgré la chasse qui a duré deux heures. (Source de l'image: Wikimedia Commons, Callan Carpenter)

Alors que la glace fond …

Les scientifiques ont découvert que les épaulards ciblaient davantage les baleines boréales dans les mers de Béring, des Tchouktches et de Beaufort ces dernières années. Cela pourrait être lié à la réduction spectaculaire de la glace de mer dans l'Arctique. La région est en train de passer à une région avec moins de neige et de glace et plus d'eau libre et de pluie.

le réduction de la quantité de couverture gelée protéger les baleines boréales signifie qu'elles ont moins de sécurité contre les épaulards. En outre, les épaulards peuvent se déplacer et chasser plus facilement dans des zones qu'ils ne pouvaient auparavant pas en raison de la présence de glace de mer. Les baleines boréales migrent pour éviter les épaulards, mais à mesure que la réduction de la couverture de glace de mer se poursuit, les mers du nord offriront également peu de protection. À mesure que la glace fond dans l'Arctique, il est important d'évaluer les impacts écologiques. Dans ce cas, la perte potentielle de baleines boréales signifie qu'elles peuvent devenir une autre chose du passé, dont on ne parle que dans le folklore océanique.

Un ours polaire traverse la glace de la mer des Tchouktches. (Source de l'image: NOAA / OER / Hidden Ocean, Caitlin Bailey)

Je n’ai pas emprunté le chemin typique des biologistes marins. J'ai commencé comme infirmière, passant des soins intensifs à la recherche clinique en passant par la sensibilisation communautaire. Mais j'ai toujours été un scientifique dans l'âme – passant mon temps à explorer les forêts, les lacs et à voyager vers l'océan pour satisfaire ma curiosité.

Cela m'a conduit à poursuivre une maîtrise en gestion de l'environnement marin à l'Université de York, en Angleterre. Depuis, j'ai travaillé dans le domaine des sciences de la conservation à travers le monde (avec un penchant pour les algues, les coraux et les mammifères marins) et j'espère toujours rester curieux d'explorer l'océan.

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