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Avantages et inconvénients de la conservation: comment le rebond des populations de loutres de mer affecte les économies locales

Gregr, E. J., Christensen, V., Nichol, L., Martone, R. G., Markel, R. W., Watson, J. C.,… Chan, K. M. A. (2020). Coûts et avantages socio-écologiques en cascade déclenchés par un prédateur en phase de récupération. Science, 1247, 1243-1247. https://doi.org/10.1126/science.aay5342

Les prédateurs ont un mauvais coup. Ils sont souvent décrits comme de grosses, mauvaises, effrayantes machines à manger. Mais le fait est que les prédateurs jouent un rôle crucial dans le bon fonctionnement de l'écosystème. Lorsqu'ils sont retirés d'une zone, il y a des effets de ruissellement drastiques qui peuvent affecter tout, des types de plantes et d'animaux présents au paysage global d'une zone!

Loutre de mer (image de wikimedia commons)

Nous appelons les espèces qui jouent un rôle particulièrement important dans l'équilibre des fonctions de l'écosystème des «espèces clés». Tout comme la clé de voûte d'une arcade, les espèces clés sont essentielles pour garder tous les autres acteurs de l'écosystème sous contrôle, préservant ainsi l'intégrité de l'ensemble de l'écosystème.

Le déclin d'un prédateur côtier

Les loutres de mer sont l'exemple type d'une espèce clé. Prisé pour sa fourrure chaude et douce, les loutres de mer ont été chassées au bord de l'extinction au 18e et 19e des siècles. Les populations de loutres de mer qui allaient autrefois du Japon à la Basse Californie avaient été décimées au début de 1900. Il n'en restait qu'une poignée, dont une population d'environ 50 individus au large de Big Sur, en Californie. En 1911, un traité international a été signé pour protéger les loutres de mer de la chasse, et en 1972, les loutres de mer sont devenues protégées en vertu de la Marine Mammal Protection Act des États-Unis.

À mesure que les populations de loutres de mer augmentaient, le paysage océanique a changé autour d'elles. Le Dr James Estes a étudié ces changements en comparant les zones où les populations de loutres de mer rebondissaient aux zones où elles ne l'étaient pas. Les différences étaient stupéfiantes. Les loutres de mer sont des prédateurs voraces d'invertébrés comme les oursins et les crustacés. Dans des endroits dépourvus de loutres de mer, ces invertébrés avaient prospéré – à tel point que leurs populations étaient en ruine. Sans entraves à la prédation de la loutre de mer, les oursins dévoraient les forêts de varech géantes qui définissaient le paysage de la région. Contrairement à ces déserts induits par les oursins, les zones habitées par les loutres de mer prospéraient: des forêts de varech en bonne santé fournissaient la structure et l'habitat aux poissons et autres animaux de l'écosystème. En fait, le Dr Estes a conclu que «toutes les espèces de la zone côtière sont influencées d'une manière ou d'une autre par les effets écologiques des loutres de mer».

Les forêts de varech créent des habitats importants qui abritent une variété d'espèces importantes de poissons et d'invertébrés (image de Wikimedia Common)

Le fait que les loutres de mer préservent la santé et l'équilibre dans les forêts de varech a généré un soutien pour les efforts de conservation, mais la réintroduction des prédateurs d'invertébrés a également causé des frictions avec les pêcheurs et les communautés côtières dépendantes des espèces que les loutres de mer mangent. Une nouvelle étude, dirigée par le Dr Edward J. Gregr, a quantifié les coûts et les avantages associés à la réintroduction de la loutre de mer dans les zones côtières. Les chercheurs ont pu examiner les régions du Canada où les loutres de mer recolonisent progressivement leurs sites historiques de piétinement. En comparant les zones avec des loutres de mer à celles qui n’ont pas encore été recolonisées, l’équipe a pu estimer les effets de la réintroduction des loutres de mer et ce que cela pourrait signifier pour l’économie et la société de la zone.

Un passage des crustacés aux poissons à nageoires

En favorisant la santé globale de l'écosystème, les loutres de mer ont augmenté le nombre total d'animaux dans l'écosystème d'environ 37%, augmentant également le total des captures des pêcheries de la région. Alors que les chercheurs estiment que les pêcheries de poissons à nageoires – comme le sébaste et la morue-lingue – augmenteront les prises d'environ 9,4 millions de dollars canadiens (~ 6,9 millions de dollars américains) par an, les pêcheries d'invertébrés – y compris les crabes, les palourdes et les oursins – perdent 7,3 millions de dollars canadiens (~ 5,3 millions de dollars américains) ) chaque année parce que le régime alimentaire d'une loutre de mer est en concurrence avec les pêcheries d'invertébrés humains. Même si les rendements des pêcheries augmentent globalement, les communautés locales et les pêcheries peuvent avoir besoin d'adapter leurs pratiques de pêche ou de changer d'espèces cibles afin de faire face aux changements écologiques provoqués par les loutres de mer. Par exemple, les pêcheries de crabe dormeur peuvent continuer si elles peuvent pêcher dans des eaux plus profondes ou dans des zones en dehors de l'aire de répartition de la loutre de mer; cependant, ces changements peuvent être trop chers ou inaccessibles aux communautés côtières.

Sauver l'écosystème sauve l'économie

Les chercheurs ont également examiné d'autres facteurs culturels et économiques qui pourraient être touchés par les loutres de mer. Par exemple, des écosystèmes sains de forêts de varech sont un puissant réservoir de stockage de carbone, absorbant et stockant le dioxyde de carbone de l'atmosphère à un rythme équivalent à environ 2,2 millions de dollars canadiens (~ 1,61 million USD) par an. Le plus gros impact économique que les loutres de mer semblent avoir sur l'économie côtière est de loin leur capacité à générer des revenus touristiques. Les chercheurs estiment que les zones où les populations de loutres de mer sont en bonne santé pourraient augmenter les revenus touristiques de 41,5 millions de dollars canadiens (~ 30,41 millions de dollars US) chaque année de la part de personnes souhaitant visiter des zones avec les loutres de mer charismatiques. Leur estimation ne comprenait pas d'estimations des revenus provenant d'autres secteurs touristiques qui sont probablement indirectement avantagés par la présence d'une forêt de varech en bonne santé, comme l'augmentation des revenus de la pêche récréative et de la plongée.

Loutres de mer dans le parc national de Glacier Bay (image de nps.gov)

Les communautés côtières peuvent-elles s'adapter à la présence d'un prédateur?

Les loutres de mer augmentent la biodiversité et améliorent la santé des écosystèmes côtiers. Leur présence dans la région a des effets en cascade qui peuvent augmenter les revenus économiques tirés de ces écosystèmes grâce à l'augmentation des rendements des poissons, à une meilleure séquestration du carbone et à la promotion du tourisme. Néanmoins, les changements dans l'écosystème ont un impact sur les populations côtières qui se sont habituées à vivre dans des systèmes dominés par les invertébrés sans loutres de mer. À mesure que les ressources côtières évoluent (soit dans la composition des espèces, soit dans leur distribution générale), les communautés côtières sont confrontées à la difficile tâche d'ajuster leur mode de vie. Bien que les grandes pêcheries commerciales puissent relever le défi, les pêcheurs sportifs et les peuples autochtones peuvent souffrir s'ils ne peuvent pas s'adapter facilement.

Alors que le retour des loutres de mer est considéré comme un gain écologique majeur et peut bénéficier aux économies locales, le paysage changeant peut également entraîner des conflits avec les communautés locales. Les gestionnaires, les gouvernements et les groupes de conservation devront travailler ensemble pour éviter des pertes économiques disproportionnées dans les petites communautés et pour les peuples autochtones et pour atténuer les conflits potentiels entre les humains et les loutres de mer qui peuvent entraîner des abattages illégaux de loutres de mer. Comme pour presque tout dans la vie, il y a des coûts et des avantages associés à la conservation de la loutre de mer. Comprendre comment et en quoi ils amélioreront en fin de compte la gestion des espèces et des écosystèmes forestiers de varech.

Ashley Marranzino

J'ai obtenu ma maîtrise à l'Université de Rhode Island où j'ai étudié la biologie sensorielle des poissons d'eau profonde. Je suis fasciné par les animaux étonnants vivant dans nos océans et j'adore explorer leurs habitats de toutes les manières possibles, que ce soit en plongeant en scaphandre autonome dans les récifs coralliens ou en utilisant un véhicule télécommandé pour voir les parties les plus profondes de nos océans.

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