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Arrêtez les oursins, voici tout ce que vous devez savoir sur les oursins

Vous ne vous sentirez peut-être pas particulièrement motivé pour apprendre à connaître l'oursin. Et je comprends! Leurs corps épineux, leur rythme lent et leurs couleurs généralement sourdes ne font pas d’eux les créatures les plus charismatiques de la mer. Mais je vous garantis que plus vous en apprendrez sur les oursins, plus vous les aimerez. Vous ne regarderez plus jamais les oursins de la même manière!

Tout d'abord: les oursins sont des échinodermes, qui est un phylum d'invertébrés marins qui comprend des étoiles de mer, des étoiles cassantes et des concombres de mer. Les échinodermes sont connus pour leur symétrie radiale à cinq points et leur système vasculaire hydrique. Le système vasculaire de l'eau implique plusieurs petits pieds tubulaires qui deviennent rigides lorsque l'eau y est poussée, permettant aux animaux de se déplacer sur une rotation de pieds semblable à un tapis roulant. Ils ont généralement une surface dure et épineuse, qui a inspiré leur nom (en grec, echinos signifie «épineux» et derma signifie «peau»). Bien sûr, l'extérieur épineux des oursins est un peu plus évident que les autres, mais un examen attentif de la peau d'un concombre de mer ou d'une étoile de mer montrera des bosses distinctives.

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© Diego Delso

Les oursins sont en outre classés dans la classe Echinoidea, qui comprend les «oursins» classiques que vous imaginez maintenant, ainsi que les dollars de sable et les biscuits de mer (de la variété non équine).

Il existe plus de 900 espèces d'oursins dans le monde, des bas-fonds aux grands fonds. Les oursins vivent à des profondeurs de plus de 24 000 pieds. Cachés sous leurs épines, ils ont un squelette externe dur appelé test. Si vous avez déjà marché le long de la plage et vu une coquille circulaire violette, blanche ou verte avec des points partout, cela pourrait être un test d'oursin! Chaque point en relief représente l'endroit où il y avait autrefois une colonne vertébrale lorsque l'oursin était vivant.

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© Andrew Baillie

Les oursins ont également un embout dur appelé lanterne d’Aristote. Il porte le nom du philosophe Aristote, qui a décrit la bouche de l'oursin comme une «lanterne en corne» dans son livre L'histoire des animaux. Ils ont cinq dents en carbonate de calcium qui broient et grattent les algues, le plancton et le varech.

Les oursins jouent un rôle important dans l'écosystème. Ce sont des brouteurs qui aident à garder les algues sous contrôle et sont une source de nourriture préférée de nombreuses espèces océaniques. Nous avons vu ce qui peut arriver si nous ne contrôlons pas les populations d’oursins. Dans les Caraïbes, par exemple, il y a eu une mortalité massive de l'oursin noir (Diadema antillarum) Dans les années 1980. Les algues ont commencé à prendre le dessus sans que ces oursins ne paissent sur le récif, ce qui a rendu plus difficile pour les coraux d'obtenir la lumière dont ils avaient besoin pour prospérer.

La prochaine fois que vous serez dans l'océan ou à l'aquarium, ne négligez pas l'oursin piquant mais précieux!

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