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Alors que les attractions de l'Arctique montent, le Groenland est un

Par un après-midi venteux d'août 2017, Akitsinnguaq Ina Olsen se détendait dans le vieux port de Nuuk, la capitale du Groenland, lorsqu'un brise-glace chinois a navigué à l'improviste dans les eaux territoriales de l'île arctique.

"Je l'ai vu par hasard", a déclaré Olsen, 50 ans, à Reuters. «Ma première pensée a été: 'Ils sont déjà là!' Ils sont assez effrontés, ces Chinois. "

Elle a sorti son téléphone et a pris une photo du brise-glace chinois Xue Long (Snow Dragon) de 167 mètres de long, avant de se retourner et de disparaître.

Le navire chinois faisait partie d'un nombre croissant d'arrivées inattendues dans les eaux arctiques, car la diminution de la glace de mer a accéléré une course entre les puissances mondiales pour le contrôle des ressources et des voies navigables. La Chine et la Russie ont pris des mesures de plus en plus affirmées dans la région, et après que le secrétaire d'État américain Mike Pompeo a déclaré l'année dernière que le moment était venu pour l'Amérique de se lever en tant que nation arctique et pour l'avenir de l'Arctique, l'activité militaire s'intensifie. .

Le Groenland est une partie semi-autonome du Royaume du Danemark et Copenhague gère la défense de l'île par le biais de son Joint Arctic Command. À plusieurs reprises depuis 2006, des navires étrangers sont arrivés à l'improviste ou sans les protocoles nécessaires, dans des eaux que le Danemark, membre de l'OTAN, vise à défendre, ont déclaré à Reuters des habitants du Groenland et des sources militaires au Danemark et aux États-Unis.

Copenhague et ses voisins arctiques ont tenté au cours des dernières décennies de maintenir la région ce qu'ils appellent une zone de «basse tension». Mais chaque événement souligne de nouveaux défis pour le Danemark et ses alliés.

Le problème principal: il est difficile de voir ce qui se passe là-bas.

Le Groenland, que le président américain Donald Trump a proposé sans succès d'acheter à Copenhague l'année dernière, est en grande partie une calotte glaciaire avec une côte rocheuse de 44000 km (27000 miles) – plus longue que l'équateur terrestre. Il est caché par l'obscurité presque complète pendant les mois d'hiver.

Sous ses roches et sa glace se trouvent d'abondantes ressources de minéraux et de métaux des terres rares utilisés dans les équipements, des smartphones aux véhicules électriques et aux jets militaires, ainsi que de l'uranium et potentiellement de vastes ressources de pétrole et de gaz naturel.

Le Groenland offre plus que des ressources. L'île, plus proche de New York que New York ne l'est de Los Angeles, est également une fenêtre stratégique sur l'espace.

Située à Thulé, la base aérienne la plus septentrionale des États-Unis abrite le réseau de capteurs de la 21e Escadre spatiale, qui assure l'alerte précoce des missiles et la surveillance et le contrôle de l'espace. Thulé est l'un des rares endroits au monde à avoir accès à des satellites en orbite autour des pôles, complétant ainsi la couverture du globe, ce qui est essentiel pour les prévisions météorologiques, la recherche et le sauvetage et la recherche climatique.

«Historiquement, l'Arctique, comme l'espace, était caractérisé comme un domaine à prédominance pacifique», a déclaré la secrétaire de l'US Air Force Barbara Barrett en juillet lors de la présentation de la stratégie de l'Amérique sur l'Arctique dans la transcription d'un webinaire organisé par le groupe de réflexion du Conseil de l'Atlantique.

"Cela change."

Plusieurs pays construisent de nouveaux brise-glaces pour augmenter le trafic de marchandises. La Chine, qui s'est déclarée en 2018 une nation «proche de l'Arctique», a déclaré qu'elle souhaitait construire des infrastructures et «participer à la gouvernance de l'Arctique».

La Chine est "vraiment passée de zéro à 60 dans l'espace, très rapidement", a déclaré le chef de l'US Space Force, le général John W. Raymond, lors de la présentation de juillet. Il a déclaré que les capacités de la Chine "menacent notre accès à l'espace dans l'Arctique" à la fois en Alaska et à Thulé.

Le brise-glace photographié par Olsen en 2017, utilisé par l'Institut chinois de recherche polaire pour des expéditions scientifiques, avait été invité par un chercheur au Groenland, a déclaré le chercheur. Mais il n'a pas, comme on pouvait s'y attendre, demandé à l'avance l'autorisation, a déclaré à Reuters le chef du Commandement conjoint de l'Arctique Kim Jorgensen.

Toujours dans la région, profitant du court été arctique, un exercice multinational de recherche et de sauvetage a repéré le Xue Long. Les forces armées danoises l'ont invité à demander l'autorisation d'entrer, ce qui a été accordé, a déclaré Jorgensen.

Le ministère chinois des Affaires étrangères n'a pas commenté cet incident mais a déclaré dans un communiqué qu'il respectait la souveraineté et la juridiction des "pays arctiques de la région" et qu'il était prêt à apporter des contributions positives à la paix, à la stabilité et au développement durable.

Cette année, les alliés occidentaux avaient accru leur présence. Le destroyer américain Thomas Hudner, avec le Joint Arctic Command du Danemark, a navigué pour la première fois dans le fjord profond près de Nuuk en août. En août et septembre, un cutter de la Garde côtière américaine a effectué des exercices conjoints avec des navires danois et français sur la côte ouest du Groenland. Et le mois dernier, le Danemark a rejoint pour la première fois les États-Unis, le Royaume-Uni et la Norvège dans un exercice militaire à grande échelle dans la mer de Barents, près de la Russie.

Le ministre danois de la Défense, Trine Bramsen, a déclaré à Reuters dans un communiqué que le Danemark voulait maintenir la tension à un niveau bas dans l'Arctique, "mais nous ne devons pas être naïfs". La Russie tente de limiter le droit à la libre navigation dans les eaux internationales, a-t-elle déclaré; Le Danemark prend des mesures pour renforcer la surveillance et la présence des forces armées dans ce pays.

Un porte-parole de l'ambassade des États-Unis à Copenhague a déclaré que le Danemark devait renforcer sa défense dans l'Arctique avec des investissements supplémentaires.

L'ambassadeur de Moscou au Danemark, Vladimir Barbin, a déclaré que les discussions sur les menaces à la liberté de navigation sont un "prétexte inventé" pour les exercices navals et que les activités de la Russie dans l'Arctique sont pacifiques. La politique américaine "accompagnée d'une rhétorique belliqueuse, crée une nouvelle réalité et divise les États de l'Arctique et pourrait ouvrir (les) vannes d'écluse pour un débordement de tension de l'extérieur vers la région arctique", a-t-il déclaré à Reuters dans un communiqué.

Sous le radar
Certaines régions de l'Arctique sont relativement bien couvertes par les satellites et les radars. Mais depuis le début des années 1990, le Groenland a échappé au radar.

De 1959 à 1991, le Groenland faisait partie du Commandement de la défense aérospatiale de l'Amérique du Nord, une chaîne intégrée de 63 centres de radar et de communication s'étendant sur 3 000 milles de l'ouest de l'Alaska à travers l'Arctique canadien. Il avait quatre radars opérant sur sa calotte glaciaire. Deux ont été démantelés; les deux autres ont été abandonnés et s'enfoncent maintenant lentement dans la glace.

Aujourd'hui, pour surveiller sa vaste zone, le Groenland dispose d'un avion, de quatre hélicoptères et de quatre navires. En plus de faire respecter la souveraineté, ils gèrent les opérations d'inspection de pêche et de recherche et sauvetage. Six traîneaux propulsés par 80 chiens patrouillent dans la partie nord-est isolée.

En août 2006, un couple local a déclaré avoir repéré un sous-marin alors qu'ils chassaient des rennes dans le fjord éloigné de Qassit, dans le sud du Groenland, a déclaré Niels Erik Sorensen, qui dirigeait alors le commandement de l'Arctique du Danemark. Le couple a dit à la police et a fait un dessin, que l'armée a identifié comme un modèle russe probable.

"C'était la première observation depuis la fin de la guerre froide", a déclaré Sorensen.

Le sous-marin a été mentionné dans un rapport de 2016 sur la défense de l'Arctique du Danemark, qui a déclaré franchement qu '"il n'y a pas d'accès à une image cohérente" de la situation dans la zone de responsabilité de son commandement de l'Arctique. Ni l'espace aérien ni les activités en dessous du niveau de la mer ne sont surveillés.

Comme il n'y a pas de surveillance, a-t-il déclaré, "il n'est pas possible d'évaluer si des violations de souveraineté ont lieu dans les airs. Ainsi, aucune violation délibérée de l'espace aérien … n'a été constatée".

Dans une autre partie de l'Arctique cette année-là, un navire de la garde côtière américaine a accidentellement découvert un exercice naval conjoint russo-chinois dans les eaux arctiques près du Kamtchatka, a déclaré Paul Zukunft, qui a pris sa retraite en tant que commandant de la garde côtière américaine en 2018.

"C'est une région où nous n'avions aucune couverture satellitaire", a-t-il déclaré. "Mais nous avions un navire là-haut, et ils sont littéralement tombés sur cet exercice naval conjoint entre la Russie et la Chine qui autrement n'aurait pas été connu."

L'ambassadeur de Russie a déclaré qu'il n'y avait pas d'exercices militaires et navals conjoints russo-chinois dans l'océan Arctique. Le ministère chinois des Affaires étrangères n'a fait aucun commentaire.

Le gouvernement danois a promis en 2019 d'augmenter les dépenses militaires au Groenland avec un paiement de 1,5 milliard de couronnes danoises (237 millions de dollars) pour la surveillance. Le Danois Bramsen a déclaré qu'il s'agissait d'une "première étape" et Copenhague n'a pas encore décidé comment dépenser cet argent.

Pour l'instant, le Danemark n'a pas de satellites pour surveiller le trafic autour du Groenland. En 2018, il a commencé à recevoir quelques images satellites par jour de l'Agence de la sécurité maritime de l'Union européenne, mais elles ne sont pas toujours suffisamment détaillées à des fins militaires.

«Le Danemark ne pourra jamais se défendre dans l'Arctique», a déclaré Steen Kjaergaard, chef du Centre d'études sur la sécurité dans l'Arctique au Collège royal danois de la défense, qui effectue des recherches pour le ministère de la Défense.

"Le gouvernement essaie de trouver un équilibre."

"Cibles sombres"
Cet équilibre devient de plus en plus délicat. Pendant des années, il a été assez facile pour les chercheurs étrangers d'accéder aux eaux autour du Groenland et à celles situées entre le Groenland, l'Islande et le Royaume-Uni, selon des chercheurs et des sources militaires: il suffit de remplir un formulaire de demande d'autorisation.

L'année dernière, cependant, les autorités danoises n'ont pas approuvé une demande d'un groupe de chercheurs internationaux dirigé par la Suisse, a déclaré le gouvernement en réponse à une demande de liberté d'information de Reuters. Les chercheurs prévoyaient de voyager à bord d'un brise-glace russe, 50 Let Pobedy (50 ans de victoire) lors de la toute première circumnavigation du Groenland.

Les autorités laissent l'application expirer sans répondre.

Deux sources connaissant le sujet ont déclaré qu'elles étaient devenues suspectes que le brise-glace, utilisé lors de plusieurs expéditions antérieures au Groenland, puisse servir à des fins non scientifiques telles que l'exploitation d'informations provenant de câbles sous-marins à fibres optiques ou la cartographie du fond marin pour faciliter l'accès des sous-marins russes.

En 2016, un navire russe, Yantar, que la marine américaine a allégué, transportait des submersibles capables de couper et de brancher des câbles à des kilomètres sous la surface de l'océan, ancrés à l'extérieur de Nuuk, où un câble de communication sous-marin atterrit qui relie l'Islande et l'Amérique.

L'ambassadeur Barbin a déclaré que la Russie considérait la décision du brise-glace comme un "malentendu malheureux", notant que cette année le Danemark avait accepté qu'un autre brise-glace russe se rende au Groenland et aux îles Féroé.

Même les alliés de l'OTAN arrivent à l'improviste dans ces vastes eaux sombres.

Les navires étrangers signalent généralement leur arrivée à l'aide du système international de suivi des navires du système d'identification automatique. Lors de l'analyse des images satellites, le Joint Arctic Command identifie souvent ce qu'il appelle des «cibles sombres» – des objets qui ressemblent à des navires mais qui ne peuvent pas être identifiés sur le système.

Si l'armée danoise envoie des navires ou des hélicoptères vers la cible, elle trouve souvent un iceberg. Lorsque les cibles se sont avérées être des navires, il s'agissait le plus souvent de navires américains qui n'ont pas signalé leur arrivée, selon des sources militaires.

L'ambassade américaine n'a pas commenté. Le ministère de la Défense du Danemark a déclaré que les alliés travaillaient pour renforcer le partage d'informations.

(Edité par Sara Ledwith)

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