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7 questions sur le minimum de glace de mer dans l'Arctique, réponses

Pour les personnes vivant dans les climats nordiques, le passage à la saison d'automne marque des événements annuels importants, de la fin des vacances d'été à l'émergence de couleurs automnales brillantes avec l'arrivée des températures plus fraîches. Dans les régions de l'Extrême-Nord, un événement environnemental majeur qui est étroitement surveillé par les climatologues et les passionnés de l'Arctique du monde entier est le jour où la glace de mer arctique se rétrécit à sa plus petite étendue de l'année. Connu comme le minimum d'été dans l'Arctique, cet événement se produit chaque année vers la mi-septembre et constitue une façon de mesurer l'impact du changement climatique dans l'Arctique.

En tant que chercheur et cartographe de l'Arctique, je me lève tôt chaque matin de septembre pour tracer les images et les statistiques les plus récentes sur la glace de mer, succombant à cette tendance humaine morbide à tourner notre regard vers une catastrophe imminente. Je fais cela même si je sais que les données mettront probablement en évidence l’incapacité de notre société à répondre aux menaces du changement climatique. Aujourd'hui, je suis ici pour partager avec vous mes réponses à certaines questions fréquemment posées sur la banquise arctique.

À quoi ressemble l'état actuel de la banquise arctique?

Cette année, la glace de mer arctique semble avoir rétréci à sa plus petite étendue de l'année le 15 septembre, marquant 2020 comme ayant la deuxième étendue la plus basse jamais enregistrée (voir la carte du minimum de glace de mer de l'Arctique 2020 ci-dessous). Cette métrique est très significative et préoccupante, mais ce que nous voyons à l'échelle décennale (tous les 10 ans) est peut-être encore plus alarmant.

Carte minimale de la glace de mer de l'Arctique 2020-09-14 avec crédits de données v3
© Ocean Conservancy
Qu'est-ce qui est si alarmant à ce sujet?

Les mesures climatiques telles que les températures saisonnières de l'air et les conditions de la glace de mer varient d'une année à l'autre, mais certaines variations sont attendues et normales. Toutefois, lorsque vous agrégez ces changements au fil du temps, la variabilité au sein et entre les années est lissée. C'est là qu'émergent les tendances à long terme.

Que nous disent ces comparaisons au fil des décennies sur les changements de la glace de mer arctique?

Pour ce qui est de la qualité et de la quantité de glace de mer arctique au cours des 42 années de données enregistrées par satellite jusqu'à présent, quelques points sont importants à noter. D'une part, l'étendue minimale moyenne a considérablement diminué, diminuant à un taux de six à 19% par décennie (voir l'animation ci-dessous, montrant les diminutions de l'étendue de la glace de mer normalisée sous forme de cercles).

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© Ocean Conservancy

Les cercles normalisés des zones de glace de mer ont été dérivés à partir des données de: NSIDC Sea Ice Index, Version 3

Pour ceux qui ne connaissent pas la taille de l'Arctique, l'étendue surfacique moyenne de la glace de mer arctique présente en septembre avant 1990 aurait couvert la plupart des États-Unis contigus. En revanche, l'étendue de la banquise arctique pour ce même mois en 2020 couvrirait moins de la moitié de cette zone. C'est comme passer d'une couverture qui vous couvre entièrement du menton aux orteils à une autre qui vous couvre juste de la taille vers le bas!

Pourquoi la glace de mer est-elle si importante pour les écosystèmes arctiques?

Bien que nous ne considérions généralement pas la glace comme une forme d'isolation, elle fonctionne effectivement de cette façon, protégeant les eaux de surface froides de l'Arctique de la lumière solaire de 24 heures qui se produit de la fin du printemps au début de l'automne. Cette couverture de glace de mer – qui empêche la chaleur d'entrer plutôt que de pénétrer – joue un rôle essentiel dans l'océanographie physique et biologique de l'océan Arctique et des mers environnantes.

Existe-t-il d'autres mesures de la glace de mer autres que l'étendue de la glace de mer?

Le volume de glace de mer est une autre mesure que nous pouvons agréger par décennie pour des comparaisons à long terme, et le volume de glace de mer arctique diminue à un rythme encore plus rapide que l'étendue de la glace de mer! Comme le montre le graphique ci-dessous, le volume moyen de glace de mer au 1er septembre a diminué à des taux de 13% à 44% par décennie, et la période 2011-2020 a vu 66% moins de volume de glace de mer qu'il y a 30 ans.

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© Conservation de l'océan

Les moyennes décennales du volume de glace de mer ont été calculées en utilisant les données de: PIOMAS Ice volume data, version 2.1

Que comprend exactement le terme «volume de glace de mer»?

En tant que métrique, le volume de glace de mer capture à la fois l'étendue de la glace et épaisseur. Ceci est important parce que la glace épaisse est beaucoup plus résistante à la fonte saisonnière que la glace mince. Pour revenir à l'analogie de la couverture, la couverture de glace qui isole les eaux de l'Arctique pendant l'été est non seulement beaucoup plus petite qu'elle ne l'était auparavant, mais aussi beaucoup plus mince.

Qu'est-ce que cela signifie pour l'avenir de l'Arctique et de notre planète dans son ensemble?

Il est important de noter que les conditions de l'Extrême-Arctique ce printemps et cet été n'étaient pas extrêmement favorables à la perte de glace de mer. Bien qu'il ait été inhabituellement chaud dans certaines parties du nord de la Russie cet été et cet automne, nous n'avons pas connu les puissants événements de tempête et les conditions atmosphériques qui sont généralement associés à des années de fonte record. La glace de mer étant plus mince et couvrant moins l'Arctique que par le passé, nous ne pouvons que deviner ce qu'une tempête parfaite de conditions induisant la fonte pourrait faire à la glace qui recouvre le nord. Ce que nous savons, c'est que la perte continue de glace de mer estivale dans l'Arctique, que ce soit à une échelle progressive ou catastrophique, aura des conséquences importantes. Ces conséquences affecteront non seulement l'océanographie biologique et physique complexe de la région, mais aussi la faune et les communautés qui en dépendent… et le climat mondial dans son ensemble.

Lever du soleil sur la glace de mer
© Rowan Romeyn / Alamy

Chez Ocean Conservancy, nous travaillons chaque jour pour protéger l'Arctique et les régions du monde entier contre les conséquences du changement climatique. La hausse des températures et d'autres effets sur l'océan perturbent actuellement les écosystèmes océaniques – entraînant la perte d'habitats importants, modifiant les réseaux trophiques et la répartition des espèces, et menaçant les pêcheries, les communautés de première ligne et les industries océaniques.

Il est clair que le changement climatique et ses effets sur les océans sont là maintenant et promettent d’empirer si nous n’agissons pas. Rejoignez-nous en agissant aujourd'hui et demandez à vos membres du Congrès d'adopter des politiques climatiques qui protégeront notre océan – notre planète bleue dépend de nous.

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