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11 faits sur les crabes en fer à cheval qui vous épateront

Si vous n'avez jamais rencontré ni appris les crabes en fer à cheval auparavant, j'ai un régal pour vous. L'une de mes espèces marines préférées, ces arthropodes marins étrangement charmants tirent leur nom de leur exosquelette en forme de fer à cheval, appelé carapace. J’ai toujours pensé que l’aspect extérieur de ces animaux était l’une de leurs qualités les plus fascinantes, mais il s’avère qu’il y a tellement plus pour eux qu’à l’œil nu. Lisez la suite pour découvrir certains des faits les plus hallucinants sur l'un des habitants les plus intrigants de l'océan: le crabe en fer à cheval.

Ce sont des fossiles vivants.

Ces créatures de l'océan sont antérieures aux dinosaures! La plus ancienne espèce de crabe en fer à cheval connue (Lunataspis aurora) a été découverte par des scientifiques en 2008 et est estimée à près de 450 millions d'années. Bien qu'ils aient certainement connu quelques adaptations évolutives, leur physiologie est restée largement inchangée au fil du temps, c'est pourquoi ils sont si souvent appelés «fossiles vivants». Quatre espèces sont connues pour être vivantes aujourd'hui, et une seule appelle américaine les eaux de la maison: le crabe fer à cheval de l'Atlantique (Limulus polyphemus). Cette espèce peut être trouvée du Maine jusqu'au Mexique, peuplant généralement les eaux plus profondes à l'âge adulte mais se déplaçant sur les côtes chaque année pour frayer.

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© Eric Hian-Cheoung

Non, ce ne sont pas vraiment des crabes.

Les crabes fer à cheval sont beaucoup plus étroitement liés aux arachnides comme les araignées et les tiques que les vrais crabes. Ils font partie du sous-embranchement Chelicerata et sont en outre classés dans la classe Merostomata, qui comprend les espèces de crabe fer à cheval ainsi que les eurypteridés (scorpions de mer). Fait intéressant, le terme Merostomata se traduit par «jambes attachées à la bouche». En parlant de ça…

Ils ont des jambes près de leur bouche.

Alors que leurs jeux de jambes principaux sont utilisés pour les aider à se déplacer, la paire de jambes la plus proche de leur bouche est en fait un jeu de pinces, qu'ils utilisent pour rapprocher les aliments de leur bouche et les écraser pour être plus faciles à consommer. Si vous vous posiez la question, certains de leurs aliments préférés sont les vers de mer, les mollusques et les crustacés. Les adultes ont tendance à opter pour les bivalves une fois qu'ils ont atteint la taille, mais les jeunes ont tendance à aimer les vers marins faciles à manœuvrer.

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© Florida Fish and Wildlife Commission

Ils ne sont pas dangereux.

Bien que de nombreuses personnes associent à tort ces animaux à des raies ou à des patins en raison de leur forme, ils ne sont en fait pas liés et ne sont pas dangereux du tout. Leurs queues, appelées telsons, ne sont ni toxiques ni venimeuses; ils sont principalement habitués à se diriger et à se retourner au cas où ils se coinceraient sur le dos.

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© Centre de découverte de Dalton / GIPHY

Ils peuvent nager à l'envers.

Des structures ressemblant à des volets près de leur abdomen, appelées branchies, permettent aux crabes fer à cheval de respirer sous l'eau… mais parfois, ils les utilisent dans le but maladroit de nager à l'envers. Ce sont surtout les jeunes qui adoptent ce comportement, mais c'est quand même amusant à regarder.

La saison de frai est un spectacle absolu.

Chaque printemps, lorsque la marée est haute, les crabes fer à cheval se rendent sur le rivage pour s'accoupler et pondre leurs œufs la nuit. L'un des endroits les plus célèbres de ces «fêtes de l'amour» se déroule chaque année dans la baie du Delaware, où des centaines de milliers de ces anciennes créatures peuvent être vues sur le rivage. Quand il est temps de pondre ses œufs, une femelle crabe fer à cheval déposera quelque 4 000 œufs en grappes. Elle le fera plusieurs fois, pondant jusqu'à environ 20 000 œufs en une nuit et jusqu'à 100 000 à chaque saison de réunion. C'est un lot de bébés crabes en fer à cheval!

Leurs œufs sont une source de nourriture principale pour de nombreuses espèces côtières.

Bien que le nombre d'œufs pondus par une mère de crabe en fer à cheval soit à couper le souffle, la plupart des œufs ne survivront pas à l'âge adulte, ni même à leur point d'éclosion. Les scientifiques calculent qu'un très faible pourcentage parvient à maturité car les œufs constituent une importante source de nourriture pour la faune comme les oiseaux migrateurs, les tortues de mer et certaines espèces de poissons. Bien que les populations de crabe à cheval de l'Atlantique soient actuellement répertoriées comme vulnérables par la Liste rouge des espèces menacées d'extinction de l'UICN (Union internationale pour la conservation de l'Union), cette liste est principalement le résultat de sources anthropiques (causées par l'homme) et de la perte d'habitat, et non autant le résultat de la prédation naturelle par d'autres espèces traditionnelles.

Ils peuvent voir ridiculement bien.

Avec 9 yeux au total et divers récepteurs de lumière à proximité de leur telson, ces créatures ont une vision incroyablement bonne. Ils ont également des objectifs fondamentaux différents; leurs deux yeux composés latéraux sont souvent utilisés pour aider à localiser les partenaires potentiels, tandis que leur ensemble médian plus petit est sensible aux rayons UV. Les autres sont utiles pour détecter les mouvements à proximité ainsi que les changements de lumière environnante.

Ils sont tous axés sur la croissance personnelle.

Les crabes à cheval n'atteignent leur pleine maturité qu'à l'âge de dix ans environ, et bien qu'ils connaissent une croissance constante au cours de ces dix premières années, leur carapace (leur exosquelette dur qui les fait ressembler à des réservoirs) ne pousse pas avec eux. Pour cette raison, les crabes fer à cheval kiddo doivent muer… et le faire jusqu'à une moyenne de 16 fois avant d'atteindre la maturité. Une fois adultes, il est inhabituel pour eux de se débarrasser de leur exosquelette. Avant de retrouver leur maturité, je suppose qu’ils perdent constamment «qui ils étaient avant» pour devenir ce qu’ils étaient censés être!

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Domaine public

Ce sont des héros médicaux.

Accrochez-vous bien, parce que nous allons faire un tour de science sauvage. Premièrement, les crabes en fer à cheval n'ont pas de globules blancs comme nous le faisons pour lutter contre l'infection. Au lieu de cela, ils ont ce qu'on appelle des amibocytes, qui sont de petites cellules fougueuses qui attaquent les agents pathogènes (les méchants du monde cellulaire, qui causent la maladie) en les piégeant dans ce qui est essentiellement un mur de boue. Cela empêche la maladie de se propager dans tout l'organisme. Mais pourquoi est-ce important pour la médecine moderne? À la fin des années 1950, un médecin de Johns Hopkins a découvert que vous pouvez utiliser les amibocytes contenus dans le sang de crabe en fer à cheval pour tester l'innocuité des vaccins et autres médicaments. Essentiellement, les amibocytes sont ajoutés au contenu du vaccin ou du médicament, et s'ils excrètent leur mécanisme de défense gluant, cela signifie que le produit n'est pas encore prêt à être utilisé, car l'échantillon contient des bactéries rencontrées par les amibocytes. S'il n'y avait pas eu les crabes en fer à cheval et cette découverte, qui sait combien de personnes auraient pu être blessées par les médicaments, sinon les médecins auraient pensé être prêts pour l'administration!

Institut de recherche sur la faune et le poisson de Sue Gerhart
© Institut de recherche sur la faune et le poisson de Sue Gerhart

Ils sont super utiles aux scientifiques,

mais ils pourraient également utiliser l’aide des scientifiques.

Bien que le processus de saignement médical ne soit pour la plupart pas nocif pour les crabes fer à cheval, les scientifiques espèrent toujours travailler à l'utilisation d'amibocytes synthétiques à l'avenir afin de ne pas avoir à soumettre les crabes fer à cheval au processus d'extraction. Les animaux retournent dans l'eau en grande partie indemnes après que près de 30% de leur sang a été drainé en deux jours, mais tous les crabes en fer à cheval ne reviennent pas en bonne santé. La recherche montre diverses données indiquant qu'entre 10% et 30% des crabes fer à cheval utilisés pour des saignements médicaux ne survivent pas une fois retournés à l'eau, et certains qui survivent ne reviennent pas à présenter un comportement sain, apparaissant souvent léthargique avec un diminution de la capacité de prospérer. Le processus est prudent où les scientifiques font tout leur possible pour s'assurer que les animaux sont indemnes, mais ils espèrent toujours passer à une option synthétique qui reproduit ces cellules originales afin que les crabes en fer à cheval ne soient pas soumis au stress qui peut provenir de la pratique.


Dans l'ensemble, je pense honnêtement que les crabes fer à cheval sont parmi les espèces les plus fascinantes et les plus résistantes de la Terre. De leurs extérieurs d'apparence ancienne au rôle qu'ils ont joué dans les avancées médicales, leur préservation s'avère importante pour la santé des écosystèmes qu'ils habitent ainsi que pour des facteurs bien au-delà de leur propre maison.

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